The New York Times 2024-02-05 18:29:38


Middle East Crisis: Blinken Arrives in Mideast to Rally Support for Cease-Fire Plan

Current time in:

Jerusalem Feb. 5, 9:10 p.m.

Blinken arrives in Saudi Arabia, hoping to rally support for a peace framework for Gaza.

Secretary of State Antony J. Blinken began a Middle East trip on Monday that is meant to prevent a broader war in the region, and to rally allies around a proposal to release hostages held in Gaza. The visit comes as the Biden administration pursues retaliatory strikes against Iran-backed militias that have targeted U.S. troops.

Mr. Blinken landed in Saudi Arabia in his fifth trip to the region since the Oct. 7 attacks in Israel. U.S. officials said he hopes to advance talks on the proposal and will hold meetings with leaders in Saudi Arabia, Egypt, Qatar, Israel and the West Bank — all key players in negotiations over a potential pause in the fighting in Gaza.

The Biden administration and its Arab allies are still awaiting a response from Hamas to a framework for a deal that would involve the exchange of more than 100 Israeli hostages held in Gaza for a pause in fighting and the release of Palestinians detained in Israeli jails.

A U.S. official, speaking on the condition of anonymity to detail the diplomatic efforts, said Mr. Blinken will tell American allies in the region that the Biden administration’s recent strikes against Iran-backed militias should not be interpreted as an escalation of fighting in the Middle East.

The U.S. has conducted dozens of military strikes in recent days on targets in Iraq and Syria, in retaliation for the killing of three U.S. service members at a base near the Syrian border in Jordan. And American and British warplanes, with support from allies, have carried out a new round of airstrikes against the Iranian-backed Houthi militia in Yemen in an effort to deter the group from attacking ships in the Red Sea.

The strikes in Iraq and Syria prompted Russia to call for an “urgent” meeting of the United Nations Security Council, which was scheduled to convene on Monday afternoon. Maria Zakharova, a spokeswoman for Russia’s Foreign Ministry, accused the United States on Saturday of further escalating conflict in the Middle East, saying the strikes demonstrated the “aggressive nature of U.S. policy” in the region.

In Israel, Mr. Biden’s top diplomat will convey American concerns about the rising number of civilian deaths in Gaza. More than 27,000 Palestinians have been killed since Oct. 7, according to the Gazan health ministry, and nearly two million people have been displaced by the fighting.

“We’ve been equally clear that we have to look out for and respond to the immense and terrible suffering of the Palestinian people,” Mr. Biden’s national security adviser, Jake Sullivan, said on Sunday. “And that means pressing Israel on issues related to the humanitarian assistance that we have helped unlock and get into the Gaza Strip, and there needs to be much more of it.”

Mr. Blinken will also discuss what diplomats call the “day-after” plans for administering Gaza after the fighting ends, including a possible role for the Palestinian Authority, which administers parts of the Israeli-occupied West Bank.

The Biden administration is also hoping to make progress toward getting Saudi Arabia to establish diplomatic relations with Israel, a long-term objective that the United States sees as important to stabilizing the Middle East. Under a proposed deal, the United States would offer Saudi Arabia a defense treaty, help with a civilian nuclear program and increase arms sales, while the Saudis and Americans would, in theory, get Israel to accept conditions for concrete steps toward the creation of a Palestinian state in return for Saudi recognition.

Hamas is still weighing a proposal to halt fighting.

Israel was waiting on Monday for Hamas officials to respond to a proposal to pause the fighting in the Gaza Strip and release the remaining hostages there, as Secretary of State Antony J. Blinken returned to the region seeking to rally support for such a deal.

A broadcaster affiliated with Hamas, Al-Aqsa, reported on Sunday that Hamas was still holding consultations on the proposal, a week after it was formulated. Leaders of the group had previously signaled that substantial gaps remained between the two sides, even as representatives from the United States, Egypt and Qatar sought common ground.

Mr. Blinken, who landed in Saudi Arabia on Monday afternoon, is hoping to advance talks on a series of interlocking deals to end the war in Gaza, and a deal for a hostage release will be central to that effort.

Jake Sullivan, President Biden’s national security adviser, told CBS’s “Face the Nation” on Sunday that “the ball is in Hamas’s court.”

A deal that would release hostages, pause fighting and allow humanitarian aid to reach Gaza is of “paramount” importance, he added.

“We’re going to press for it relentlessly, as the president has done, including recently in calls with the leaders of Egypt and Qatar, the two countries that are our central brokers in this effort,” Mr. Sullivan said.

The Hamas-led attacks of Oct. 7, during which Israeli officials have said about 1,200 people were killed and more than 200 others taken hostage, ignited a war with Israel and touched off a wider crisis in the Middle East. Israel has traded fire with members of Hezbollah in Lebanon, and the Houthi militia that controls part of Yemen has fired on ships traveling to and from the Suez Canal.

Other Iran-backed militants have launched attacks against U.S. bases in the region, including one recently that the Biden administration said killed three U.S. soldiers in Jordan.

The United States has responded to the Houthi attacks with repeated strikes, including on Sunday, and to the Jordan attack with a separate series of military strikes this weekend against Iranian forces and the militias they support at seven sites in Syria and Iraq. Top U.S. national security officials said on Sunday that further retaliation against Iran-backed militias was still planned.

But Mr. Sullivan said he believed those efforts were a separate issue from the talks intended to reach a cease-fire deal that has eluded both sides since a one-week pause in November.

“We believe that the steps that we took on Friday and the steps we took against the Houthis last night are not connected to the hostage negotiations,” he told NBC’s “Meet the Press.” “And we believe that now, at this point, it’s up to Hamas to come forward and respond to what is a serious proposal.”

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Israelis cancel a flower festival near Gaza after residents say, ‘Don’t come.’

The red anemones that carpet the fields and forests of a strip of southern Israel along the Gaza border this time of year usually draw multitudes. Day-trippers typically flock to a monthlong nature festival there known as Red South.

But on Friday, organizers abruptly canceled most of the festival events just as they were about to begin, after criticism from residents of the border communities that were worst hit by the Hamas-led attacks on Oct. 7. Thousands of border residents are still displaced from their homes, many are still in mourning over the attacks that Israeli officials said killed about 1,200 people, and some fear for the fate of relatives who were abducted to Gaza on Oct. 7 and are still being held hostage.

“One could write countless clichés about blood and land, about returning, blooming and growth,” one resident of the border area, Bar Heffetz, wrote in a Facebook post on Jan. 30, days before the decision to cancel. But when he saw the signs and toilets for visitors going up in the forests, he said he had two words to share: “Don’t come.”

“To make a picnic here is like having a party in your neighbor’s home while he is in the hospital in intensive care, like invading a place when the hosts are absent,” he wrote.

The organizers — a local tourism board working with several regional councils and the Jewish National Fund, a forestry and land development organization — had planned a limited, lower-key version of Red South for the weekends of February, mindful of the sensitivities as well as the continued risk of rocket fire from Gaza, where Israel is waging war against Hamas. The military had issued instructions and a map for the public marking the roads closest to the border as off-limits.

One event still scheduled to take place is an organized march through the anemone fields on Feb. 16 in memory of Ofir Libstein, a regional council head and a founder of Red South who was shot and killed on Oct. 7 when he left his house to try to defend his village, Kfar Aza.

“We are attentive to, and share in, the pain of the residents of the area,” the organizers said in a statement on Friday announcing the cancellations. They said that events including guided hikes, a footrace dedicated to the hostages and an agricultural fair had been called off, but added that local businesses that had reopened would still welcome visitors who arrive independently.

Biden has ordered further retaliation over the killings of U.S. soldiers, officials say.

Top U.S. national security officials said Sunday that President Biden had ordered further retaliation to the killings of three service members by Iran-backed militias, but declined to say when or how it would be carried out.

The officials’ comments followed dozens of military strikes on Friday by U.S. forces on targets in Iraq and Syria. Officials said they were still assessing the effects of those strikes, but they believed they had degraded the ability of the militias to attack U.S. forces.

“The president was clear when he ordered them and when he conducted them that that was the beginning of our response and there will be more steps to come,” Jake Sullivan, the president’s national security adviser, said on CNN’s “State of the Union.”

Mr. Sullivan said he did not want to “telegraph our punches” by revealing details of future action. And, he added, the president was trying to calibrate his responses to avoid a sharp escalation of the fighting in the Middle East.

Iran has repeatedly asserted that it does not want a direct conflict with the United States, but that it would respond if attacked.

“Iran is not seeking to increase the tension and crisis in the region — we don’t support tension and chaos,” the spokesman for Iran’s Foreign Ministry, Nasser Kanaani, said on Monday. “Iran has shown that it will react forcefully to any threats against its sovereignty and will not hesitate to deploy all its capabilities for a reply that will bring them regret.”

John Kirby, a spokesman for the National Security Council, rejected criticism from Republican lawmakers who have accused the administration of waiting too long — nearly a week — after the three service members were killed by a drone attack at a base in Jordan, near the border with Syria.

“You want to do this in a deliberate way,” Mr. Kirby said on “Fox News Sunday.” “You want to carefully select your targets. You want to make sure that all the parameters are in place to have good effects, including factoring in the weather. I mean, these attacks were using manned aircraft. You want to make sure your pilots can get in and get out safely.”

Mr. Kirby also rejected calls from some lawmakers in both parties for the president to request specific authorization from Congress — which has the constitutional power to declare war — before continuing with military actions in the Middle East.

Mr. Kirby cited the president’s role as detailed in the Constitution.

“The president is acting consistent with his Article Two responsibilities as commander in chief,” he said. “These are self-defense actions that we’re taking to prevent and to take away capability from these groups from targeting our troops and our facilities.”

Farnaz Fassihi contributed reporting.

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Here’s how the latest U.S.-led strikes have unfolded.

The United States has led a major wave of retaliatory strikes in the Middle East, hitting scores of targets belonging to Iranian-backed armed groups since Friday. The strikes are a sharp escalation of hostilities in the region, one that President Biden had sought to avoid since the war between Israel and Hamas in Gaza began in October.

Here is how the latest strikes have unfolded.

Jan. 28: Three U.S. service members were killed and dozens of others were injured in a drone attack on their remote military outpost in Jordan, the Pentagon said. They were the first known American military fatalities from hostile fire in the Middle East since October, when regional tensions rose with the start of Israel’s war against Hamas in Gaza.

The Biden administration said the drone had been launched by an Iran-backed militia from Iraq, and Mr. Biden pledged to respond. The U.S. has blamed Iranian-backed armed groups for launching more than 150 attacks since October on U.S. troops stationed in the Middle East.

Jan. 30: Mr. Biden said he had decided on a response to the attack in Jordan, but did not say what it would be. Some Republican lawmakers called for a direct strike against Iran, but Mr. Biden’s advisers said he was determined to avoid a wider regional conflict.

Friday: The United States carried out airstrikes on more than 85 targets in Syria and Iraq, aiming at Iranian-backed forces including the group it said was responsible for the Jordan strike. The Pentagon said the strikes targeted command and control operations, intelligence centers, weapons facilities and bunkers used by Iran’s Islamic Revolutionary Guards Corps Quds Force and affiliated militia groups.

Afterward, U.S. officials said that Mr. Biden had not seriously considered striking inside Iran, and that by targeting facilities used by the powerful Quds Force, while not trying to take out its leadership, the United States sought to signal that it did not want all-out war.

Saturday: American and British warplanes, with support from six allies, launched strikes at dozens of sites in Yemen controlled by Houthi militants. A joint statement from the allies said that the targets included weapons storage facilities, missile launchers, air defense systems and radars, and that the strikes were intended to deter the Houthis’ attacks on Red Sea shipping.

Sunday: Shortly after the Houthis said they would respond to the U.S. and British strikes, American forces said they had carried out another attack on the group, destroying a cruise missile that had posed “an imminent threat to U.S. Navy ships and merchant vessels in the region.”

Many Israelis Want Netanyahu Out. But There Is No Simple Path to Do It.

Sign up for the Israel-Hamas War Briefing.  The latest news about the conflict.

Prime Minister Benjamin Netanyahu of Israel is on his last legs, it is widely believed, and will be forced to relinquish his post once the war against Hamas in Gaza ends.

He is historically unpopular in the opinion polls and blamed for the governmental and security failures that led to the Oct. 7 attack by Hamas, the killings of an estimated 1,200 Israelis and the difficult war that has followed. He faces a long-running trial on a variety of corruption charges.

And he has defied President Biden on American efforts to create a postwar path to a two-state solution, with a demilitarized Palestine alongside Israel. While opposition to a Palestinian state is popular among Israelis, defiance of Washington is considered risky.

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Zelensky Hints at Major Shake-Up of Ukraine’s Government

President Volodymyr Zelensky of Ukraine said that a broad overhaul of the country’s military and civilian leadership was needed to reboot the war effort against Russia, suggesting that a major shake-up of his government was imminent.

Mr. Zelensky’s comments, in a broadcast on Sunday night, indicated that his plans would likely go beyond replacing the top military commander, Gen. Valeriy Zaluzhny. And they signaled a search for a new strategy among Ukraine’s leadership at a precarious moment, with depleted Ukrainian forces on the defensive and leaders in Kyiv waiting to see whether the United States will provide much-needed military and financial assistance.

“A reset, a new beginning is necessary,” Mr. Zelensky told the Italian media outlet Rai News. “I have something serious in mind, which is not about a single person but about the direction of the country’s leadership.”

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Russian Tech Giant Reaches $5 Billion Deal to Quit Russia

The parent firm of Russia’s most prominent technology company, Yandex, said it has agreed to sell all its assets in the country for about $5 billion, which would be one of the largest corporate exits from Russia since its invasion of Ukraine.

The invasion had roiled Yandex — often referred to as “Russia’s Google” — and turned its attempts to navigate between the Kremlin’s authoritarian policies and a Western blockade of the Russian economy into the most dramatic example of the war’s impact on the country’s once-vaunted tech sector.

The deal announced on Monday came after 18 months of negotiations. It is an attempt by some of the company’s executives to shield Yandex’s new generation of businesses from the war’s fallout and to obtain relief from European sanctions.

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Parisians Vote to Triple Parking Fees for Big S.U.V.s and Other Hefty Cars

Voters in Paris have approved an effort to drastically increase parking fees for large sport utility vehicles and other heavy cars, the latest move by Mayor Anne Hidalgo to reshape the French capital with environmentally conscious and pedestrian-friendly policies.

The new parking fees are expected to be approved in May by the Paris City Council, where Ms. Hidalgo’s Socialist Party and Green allies have a majority. The new fees are then expected to come into effect in September, Ms. Hidalgo said.

Some car owners have complained that they are being shut out of the capital, but Ms. Hidalgo was unrepentant at a news conference on Sunday night. “Parisians made a clear choice,” she said, adding that, “We are very proud of this result.”

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As Canadian Hockey Players Face Assault Charges, Officials Are on Defensive

At the Leon’s Centre arena, home to the junior hockey team in Kingston, Ontario, a sense of outrage mixed with anticipation as fans who had gathered for a game grappled with the news that five former Canadian junior hockey players — four of whom played in the National Hockey League — had been charged last week with sexual assault.

The first hearing for the five accused, a proceeding attended only by lawyers to schedule a hearing at the end of April, was held on Monday at the Ontario Court of Justice in London, Ontario. There the police, who first investigated but didn’t bring charges in 2018, plan to hold their first news conference about the case on Monday afternoon.

The allegations have touched a nerve with fans, leading many to question how Hockey Canada, the nation’s governing body for the sport, has responded.

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Chinese-Australian Writer Held by China Given Suspended Death Sentence

An Australian writer and businessman who has been detained in China since 2019 has been declared guilty of espionage and was given a death sentence with two years’ probation on Monday, in a blow to warming relations between Australia and China.

The severe punishment for the businessman, Yang Hengjun, was first revealed by the Australian government, and then confirmed by China’s Ministry of Foreign Affairs in a daily briefing in Beijing. If Mr. Yang does not commit any crimes in those probationary two years, the sentence can be commuted to life imprisonment, Penny Wong, the Australian foreign minister, said in a statement. She described the verdict as “harrowing.”

The long detention of Mr. Yang — who is also known by his legal name, Yang Jun — has been one of the sources of tensions between Australia and China. Now the severe sentence may again weigh on relations, which had been improving after the election of a new, center-left Labor government in Australia in 2022. The prime minister, Anthony Albanese, visited Beijing late last year and has pressed for Mr. Yang’s release.

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Fear and Ambition Propel Xi’s Nuclear Acceleration

Nineteen days after taking power as China’s leader, Xi Jinping convened the generals overseeing the country’s nuclear missiles and issued a blunt demand. China had to be ready for possible confrontation with a formidable adversary, he said, signaling that he wanted a more potent nuclear capability to counter the threat.

Their force, he told the generals, was a “pillar of our status as a great power.” They must, Mr. Xi said, advance “strategic plans for responding under the most complicated and difficult conditions to military intervention by a powerful enemy,” according to an official internal summary of his speech in December 2012 to China’s nuclear and conventional missile arm, then called the Second Artillery Corps, which was verified by The New York Times.

Publicly, Mr. Xi’s remarks on nuclear matters have been sparse and formulaic. But his comments behind closed doors, revealed in the speech, show that anxiety and ambition have driven his transformative buildup of China’s nuclear weapons arsenal in the past decade.

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‘We’re Broken’: Wildfires on Chile’s Coast Kill 112 and Leave Hundreds Missing

Days after devastating wildfires ripped through Chile’s Pacific Coast, ravaging entire neighborhoods and trapping people fleeing in cars, officials said on Sunday that at least 112 people had been killed and hundreds remained missing and warned that the number of dead could rise sharply.

“That number is going to go up, we know it’s going to go up significantly,” President Gabriel Boric said earlier in the day, when 64 deaths had been confirmed. He described the fires in the Valparaíso region as the worst disaster in the country since a cataclysmic earthquake in 2010 left more than 400 people dead and displaced 1.5 million.

“We’re standing before a tragedy of immense proportions,” said the president, who visited the fire zone and announced that the nation would observe two days of mourning. He said a top priority was to recover the bodies of victims.

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Portraits of Gazans

A bomb burned his body.

A bomb killed his children.

A bomb sent them fleeing.

A bomb paralyzed a toddler.

Portraits of Gazans

Declan Walsh and

Samar Abu Elouf, a photojournalist, spent weeks documenting five Palestinians in Gaza whose lives had been shattered by the war. Declan Walsh is an international correspondent for The New York Times.


A toddler, a 12-year-old, a mother, a photojournalist.

Their lives were ripped apart in one of the deadliest and most destructive wars of the 21st century.

Israel’s military campaign in Gaza, now in its fourth month, is often conveyed in stark numbers and historical comparisons: Some 27,000 Palestinians have been killed, according to the Gaza health ministry. Nearly two million are displaced and more than 60 percent of residential buildings have been damaged or destroyed in a territory smaller than Manhattan.

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After the Quake: One Turkish Family’s Struggle

Ben Hubbard and

Ben Hubbard and Safak Timur were present when four members of the Karapirli family were pulled from their collapsed apartment building in Gaziantep, Turkey. Over the past year, with the photographer Emin Ozmen, they visited the family members repeatedly and interviewed their doctors, relatives and friends to track their recovery.

Read in Turkish

Finally, 106 days after the ambulances rushed their battered bodies to the hospital, the couple were cleared to leave.

El Salvador’s President Claims Election Victory in a Landslide

Nayib Bukele, the millennial president who reshaped El Salvador by cracking down on both gangs and civil liberties, looked poised to win another five years in office after polls closed on Sunday.

The electoral authorities had not released official results by Sunday night, but Mr. Bukele claimed victory in a post on X, saying he had won more than 85 percent of the vote.

Legal scholars say Mr. Bukele violated the Constitution of El Salvador by seeking a second consecutive term, but most Salvadorans don’t seem to care. Surveys showed that voters overwhelmingly supported his candidacy and were likely to maintain the ruling party’s supermajority, extending Mr. Bukele’s control over every lever of government for years.

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Senegal’s President Calls Off a National Election. His Critics Call It a Coup.

Senegal’s president has canceled the election for his replacement three weeks before voting was set to take place, saying that a dispute between the legislative and judicial arms of government needed to be resolved first.

Speaking on Saturday afternoon from the presidential palace in Dakar, Senegal’s capital, his words live-streamed on his social media platforms, President Macky Sall said that he was repealing the decree convening the electoral body, effectively postponing elections indefinitely.

But his opponents said he was essentially carrying out a coup d’état, and accused him of treason.

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Welcome to ‘Dalifornia,’ an Oasis for China’s Drifters and Dreamers

To find the dance circle in the bed-and-breakfast’s courtyard, drive north from the bedsheet factory converted into a crafts market, toward the vegan canteen urging diners to “walk barefoot in the soil and bathe in the sunshine.” If you see the unmanned craft beer bar where customers pay on the honor system, you’ve gone too far.

Welcome to the Chinese mountain city of Dali, also sometimes known as Dalifornia, an oasis for China’s disaffected, drifting or just plain curious.

The city’s nickname is a homage to California, and the easy-living, tree-hugging, sun-soaked stereotypes it evokes. It is also a nod to the influx of tech employees who have flocked there since the rise of remote work during the pandemic, to code amid the picturesque surroundings, nestled between snow-capped, 10,000-foot peaks in southwest China, on the shores of glistening Erhai Lake.


Map locates the city of Dali in southwest China, on the shores of Erhai Lake.

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For New Moms in Seoul, 3 Weeks of Pampering and Sleep at a Joriwon

Four mothers sat quietly in the nursing room around midnight, breastfeeding their newborn babies. As one mother nodded off, her eyelids heavy after giving birth less than two weeks earlier, a nurse came in and whisked her baby away. The exhausted new mom returned to her private room to sleep.

Sleep is just one of the luxuries provided by South Korea’s postpartum care centers.

The country may have the world’s lowest birthrate, but it is also home to perhaps some of its best postpartum care. At centers like St. Park, a small, boutique postpartum center, or joriwon, in Seoul, new moms are pampered for a few weeks after giving birth and treated to hotel-like accommodations.

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London’s Highline Will Echo Its New York Inspiration, With Local Notes

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The derelict rail bridge stretches across a busy north London street, green foliage peeking out of the gaps between the beams overhead, where bright blue paint flakes from rusting steel.

Farther east, the railway’s grand Victorian-era arches span a small slice of park wedged between two streets, where tents belonging to homeless people, a discarded mattress and broken bottles are scattered about.

While the elevated train line and some of the areas it cuts through may look neglected now, if all goes according to plan, it will become the site of the Camden Highline, a planned public park that aims to turn this disused stretch of the city into a thriving green space.


Map locates the proposed Camden Highline in Camden Town in north central London. It also locates the town of King’s Cross, east of Camden Town.

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New Utopian Enclave? Or a Testament to Inequality?

Simon Romero and

Reporting from Guatemala City

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Try going for a stroll in much of Guatemala City: It is a pedestrian’s nightmare.

Motorcycles speed down crowded sidewalks. Rifle-grasping guards squint at each passerby, sizing up potential assailants. Smoke-belching buses barrel through stop signs.

But tucked within the chaotic capital’s crazy-quilt sprawl, there is a dreamlike haven where none of that exists.

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Cleaning Latrines by Hand: ‘How Could Any Human Do That?’

When he came to fully realize exactly what his parents and older brother did for a living, and what it likely meant for his own future, Bezwada Wilson says he was so angry he contemplated suicide.

His family members, and his broader community, were manual scavengers, tasked with cleaning by hand human excrement from dry latrines at a government-run gold mine in southern India.

While his parents had tried hard to hide from their youngest child the nature of their work as long as they could — telling Mr. Bezwada they were sweepers — as a student Mr. Bezwada knew his classmates viewed him with cruel condescension. He just didn’t know the reason.

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A Woman Who Shows Age Is No Barrier to Talk Show Stardom

Pushing a walker through a television studio in central Tokyo earlier this week, Tetsuko Kuroyanagi slowly climbed three steps onto a sound stage with the help of an assistant who settled her into a creamy beige Empire armchair.

A stylist removed the custom-made sturdy boots on her feet and slipped on a pair of high-heeled mules. A makeup artist brushed her cheeks and touched up her blazing red lipstick. A hairdresser tamed a few stray wisps from her trademark onion-shaped hairstyle as another assistant ran a lint roller over her embroidered black jacket. With that, Ms. Kuroyanagi, 90, was ready to record the 12,193rd episode of her show.

As one of Japan’s best-known entertainers for seven decades, Ms. Kuroyanagi has interviewed guests on her talk show, “Tetsuko’s Room,” since 1976, earning a Guinness World Record last fall for most episodes hosted by the same presenter. Generations of Japanese celebrities across film, television, music, theater and sports have visited Ms. Kuroyanagi’s couch, along with American stars like Meryl Streep and Lady Gaga; Prince Philip of England; and Mikhail Gorbachev, the former leader of the Soviet Union. Ms. Kuroyanagi said Gorbachev remains one of her all-time favorite guests.

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They Thought They Knew Death, but That Didn’t Prepare Them for Oct. 7

At 76, David Weissenstern has collected the remains of the dead for most of his adult life. But after the Oct. 7 attacks, in which Hamas-led fighters killed about 1,200 people along Israel’s border with Gaza, he can no longer stand the smell of grilled meat. The odor, he says, reminds him too much of burned human flesh.

His son Duby Weissenstern, 48, has lost track of time after working successive days and nights to recover those killed on Oct. 7. He now marks time in relation to that date.

And his son-in-law Israel Ganot, 32, now gags at the smell of food that has turned rotten. He was in the second wave of recovery workers who reached bodies that had been trapped under rubble for weeks.

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The Year in People: Our 12 Favorite Saturday Profiles of 2023

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A teenager jailed in Egypt, determined to bear witness to the abuses he suffered during years of detention. A proponent of peace in Colombia, shadowed by death threats. A father in India, fighting his own patriarchal impulses to give his two daughters a better life.

With reports from six continents and 34 countries, the Saturday Profile in 2023 revealed people making a difference, mostly under the radar. Every week, our correspondents often sought out not the famous nor the powerful, but the unheralded with stories worth hearing.

A Muslim cleric in Ukraine, now a medic on the front lines of the war. An anticorruption whistle-blower in Bangkok, with (he’d be the first to admit) a disreputable past. A scientist and hair salon owner in Paris, dedicated to styling curly hair.

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Russian Skaters Stripped of Olympic Gold, Setting Up New Fight for Medals

International skating’s governing body on Tuesday sought to put an end to a two-year-old controversy by revising the disputed results of a marquee figure skating competition at the 2022 Beijing Winter Olympics. But in stripping Russia of its victory in the team event, awarding the gold medal to the United States and denying Canada the bronze it had been expecting, the sport may have only set the stage for yet another protracted legal fight.

The revised finishes were announced by the skating body, the International Skating Union, one day after the teenage Russian star Kamila Valieva was banned for four years for doping. Disqualifying Valieva, a 15-year-old prodigy who had led Russia to an apparent victory, had the most immediate effect on the Olympic team standings: elevating the U.S. to gold and Japan to silver, while, surprisingly, dropping Russia just enough that it could still claim the bronze.

Within hours, Russia’s Olympic committee, already furious about Valieva’s ban, announced that it would appeal any outcome that denied it the team gold. Canadian officials quickly threatened to appeal the ruling as well. That left skating officials and the International Olympic Committee, which had chosen not to award medals in the team event until Valieva’s doping case was resolved, wondering how they could at last arrange a “dignified Olympic medal ceremony” for an ugly dispute that appeared nowhere near its end.

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FIFA Convictions Are Imperiled by Questions of U.S. Overreach

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Nearly a decade after police officers marched world soccer officials out of a luxury hotel in Zurich at dawn, revealing a corruption scandal that shook the world’s most popular sport, the case is at risk of falling apart.

The dramatic turnabout comes over questions of whether American prosecutors overreached by applying U.S. law to a group of people, many of them foreign nationals, who defrauded foreign organizations as they carried out bribery schemes across the world.

The U.S. Supreme Court last year limited a law that was key to the case. Then in September, a federal judge, citing that, threw out the convictions of two defendants linked to soccer corruption. Now, several former soccer officials, including some who paid millions of dollars in penalties and served time in prison, are arguing that the bribery schemes for which they were convicted are no longer considered a crime in the United States.

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Depardieu Sexual Assault Suit Dropped Over Statute of Limitations

A sexual assault lawsuit filed against Gérard Depardieu by a French actress has been dropped because it was past the statute of limitations, prosecutors in Paris said on Monday, but the French actor is still under investigation in a separate case.

In the lawsuit that was dropped, the actress Hélène Darras had accused Depardieu of groping her on the set of “Disco,” a comedy released in 2008. Her suit had been filed in September but was made public only last month, shortly before she appeared in a France 2 television documentary alongside three other women who also accused Depardieu of inappropriate comments or sexual misconduct.

The documentary, which showed Depardieu making crude sexual and sexist comments during a 2018 trip to North Korea, set off a fierce debate in France that prompted President Emmanuel Macron and dozens of actors, directors and other celebrities to defend Depardieu, splitting the French movie industry.

Depardieu, 75, has denied any wrongdoing, and he has not been convicted in connection with any of the accusations against him.

On Monday, the Paris prosecutor’s office said that Darras’s suit was dropped in late December because the statute of limitations had run out on the alleged assault, an outcome that was widely expected — including by the actress herself. She told Agence France-Presse in December that she still “wanted to respond to the defense that plays down our allegations by saying they’re ‘just’ witness accounts.”

In France, adult victims of sexual assault have six years after an alleged crime to file a lawsuit.

Another lawsuit, filed in Spain by Ruth Baza, a Spanish journalist who has accused Depardieu of kissing and groping her without her consent when she was in Paris in 1995, could face a similar fate.

Depardieu has been charged with rape and sexual assault in a case involving Charlotte Arnould, a French actress who says he sexually assaulted her in Paris in 2018, when she was 22. That investigation is continuing, according to the Paris prosecutor’s office.

While allegations of Depardieu’s sexual misconduct had been growing for years, criticism of the actor resurfaced recently after the France 2 documentary.

Darras was one of 13 women — actresses, makeup artists and production staff — who in April had told Mediapart, an investigative news website, that Depardieu had made inappropriate sexual comments or gestures during film shoots over the years.

In the France 2 documentary, and in interviews with Mediapart and other outlets, Darras said that in 2007, on the set of “Disco,” Depardieu had groped her repeatedly in between takes, touching her hips and buttocks, and had propositioned her, even after she refused.

Darras, who was 26 at the time, had said that no one on set had reacted to the groping because Depardieu was treated like a “king,” and that she had been afraid to speak out because she was just starting her career and was worried about being blacklisted.

In a news conference this month, Macron — who had condemned what he called a “manhunt” against Depardieu — said he had “no regrets about defending the presumption of innocence for a public figure.”

But, he added: “If I have one regret, at that moment, it’s that I didn’t say enough about the importance of the voice of women who are victims of this violence, and how essential this fight is for me.”

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An Olympic Dream Falters Amid Track’s Shifting Rules

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Maximila Imali, a top Kenyan sprinter, did not lose her eligibility to compete in the Paris Olympics because she cheated. She did not fail a doping test. She broke no rules.

Instead, she is set to miss this year’s Summer Games because she was born with a rare genetic variant that results in naturally elevated levels of testosterone. And last March, track and field’s global governing body ruled that Ms. Imali’s biology gave her an unfair advantage in all events against other women, effectively barring her from international competition.

As a result, Ms. Imali, 27, finds her Olympic dream in peril and her career and her livelihood in limbo.

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Luis Rubiales, Ex-Chief of Spanish Soccer, to Face Trial Over World Cup Kiss

Luis Rubiales, Spain’s onetime soccer chief, is due to be tried over his nonconsensual kiss of a star player during the Women’s World Cup medal ceremony last summer after a judge recommended on Thursday that he face a court’s judgment in a high-profile case that has upended the sport in Spain.

The judge also recommended that Mr. Rubiales and three officials with the Royal Spanish Football Federation, soccer’s governing body in the country — including Jorge Vilda, who was fired as the women’s team coach in the wake of the incident — be tried on charges of coercion for exerting pressure on the player, Jennifer Hermoso, to show support for Mr. Rubiales in the immediate aftermath of the kiss.

The judge concluded that the kiss by Mr. Rubiales, after the Women’s World Cup final in Sydney, Australia, “was nonconsensual and was a unilateral and surprise act.” The judge also found that even if the kiss was more celebratory than sexual in nature, Mr. Rubiales’s behavior was within the bounds of the “intimacy of sexual relations” and he should be held to account.

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Nayib Bukele se adjudica la victoria en El Salvador

El Times  Una selección semanal de historias en español que no encontrarás en ningún otro sitio, con eñes y acentos.

Nayib Bukele, el presidente milénial que reconfiguró su país con una serie de medidas enérgicas contra las pandillas y las libertades civiles, se adjudicó una victoria aplastante en las elecciones de El Salvador del domingo, lo que podría extender durante años su control sobre cada área del gobierno.

Si bien no se han dado a conocer los resultados oficiales, las encuestas habían insinuado durante semanas que Bukele ganaría por mucho, mostrando que los votantes casi con certeza le darían otro periodo de cinco años y ampliarían la mayoría absoluta de su partido en la legislatura.

La noche del domingo, el presidente dio un discurso a miles de sus seguidores que se reunieron en la plaza central de San Salvador, la capital, en el que aseguró haber conseguido más del 85 por ciento de los votos y dijo que su partido, Nuevas Ideas, logró casi todas las curules de la Asamblea Legislativa, descartando las preocupaciones de que bajo su mandato se habían efectuado prácticas represivas y deteriorado las normas democráticas.

“Sería la primera vez que en un país existe un partido único en un sistema plenamente democrático” dijo Bukele a la multitud. “Toda la oposición junta quedó pulverizada”.

Los problemas con el registro del recuento de los votos paralizaron la transmisión de los resultados preliminares el domingo por la noche, y el lunes por la mañana, los colegios electorales tuvieron que pasar a registrar los votos a mano, según informó la autoridad electoral. La página web con los resultados preliminares mostraba que, con el 70 por ciento de las actas procesadas, Bukele había obtenido el 83 por ciento de los votos.

El lunes por la mañana no se había aclarado el conteo para la legislatura.

Los juristas afirmaron que Bukele violó una prohibición constitucional al buscar un segundo mandato consecutivo, pero los votantes lo respaldaron de todos modos.

Desde que impuso un estado de excepción en la primavera de 2022, el gobierno de Bukele ha encarcelado a miles de personas sin un debido proceso, inundado las calles de soldados y suspendido libertades civiles cruciales. Sin embargo, las pandillas que alguna vez gobernaron el país han sido diezmadas, otorgándole al líder de 42 años una enorme popularidad.

“La mayoría de salvadoreños estamos de acuerdo en que Nayib Bukele siga”, dijo David Lobato, de 38 años, afuera de un centro de votación en San Salvador, la capital. “Ha dado un giro al país, las cosas están distintas”.

Los cinco candidatos presidenciales de la oposición no lograron casi ningún avance en las encuestas. Entre ellos, los contendientes del partido de derecha Arena y del partido de izquierda Frente Farabundo Martí para la Liberación Nacional, o FMLN, que dominaron la política salvadoreña por 30 años.

Ricardo Zúniga, que fungió como enviado especial del Departamento de Estado de EE. UU. a Centroamérica durante la presidencia de Joe Biden, dijo que la decisión de Bukele de buscar la reelección “es una demostración de poder”.

“Quieren demostrar que pueden hacerlo”, dijo. “Que tienen el apoyo popular para hacerlo, y quieren que todos simplemente se resignen a ello, sin importar lo que diga la Constitución”.

Los críticos dijeron que les preocupaba que la votación del domingo solo incentivara a Bukele a profundizar sus ataques a los medios de comunicación, los grupos civiles y cualquier otra persona que representara una amenaza a su control.

El compañero de fórmula de Bukele para la vicepresidencia, Félix Ulloa, declaró al Times que ambos estaban “eliminando” un sistema democrático que solo benefició a los corruptos y dejó al país con decenas de miles de personas asesinadas. “A esta gente que dice se está desmantelando la democracia, mi respuesta es sí. No la estamos desmantelando, la estamos eliminando, la estamos sustituyendo por algo nuevo”, dijo Ulloa.

En una conferencia de prensa el domingo, Bukele dijo: “Nosotros no estamos sustituyendo la democracia porque El Salvador jamás tuvo democracia”. Y añadió: “Esta es la primera vez en la historia que El Salvador tiene democracia”.

El argumento más fuerte de la candidatura de Bukele fueron los casi dos años de estado de excepción que su gobierno impuso luego de que las pandillas que dominaban las calles desde hace mucho tiempo cometieron una ola de asesinatos en marzo de 2022.

Las autoridades han arrestado a unas 75.000 personas desde entonces, incluidas 7000 que finalmente fueron liberadas y miles más que no son miembros de pandillas pero siguen tras las rejas, según organizaciones defensoras de derechos humanos. También han presentado informes sobre reclusos que han sido torturados y privados de alimentos.

Pero la transformación de El Salvador ha sido innegable. Las tres pandillas que convirtieron al país en uno de los lugares más violentos del mundo al parecer han perdido todo vestigio de poder.

“El principal pilar sobre el que ha construido este respaldo social es lo que ha hecho el gobierno en materia de seguridad”, afirmó Omar Serrano, vicerrector de Proyección Social de la Universidad Centroamericana José Simeón Cañas. “El estado de excepción es lo que la gente más valora”.

Bukele, descendiente de una familia de migrantes palestinos que llegaron a Centroamérica a principios del siglo XX, es uno de 10 hermanos y medios hermanos criados en la Escalón, una colonia de clase media alta en San Salvador, la capital. Bukele estudió en un colegio bilingüe de élite.

Después de trabajar como publicista en varias campañas electorales, Bukele incursionó en la política y rápidamente saltó a la fama. Con 30 años, se convirtió en alcalde de Nuevo Cuscatlán, un pequeño municipio a las afueras de San Salvador, representando al partido de izquierda FMLN. Tres años después se convirtió en alcalde de San Salvador, un cargo que es considerado como un trampolín para la presidencia.

En vísperas de las elecciones presidenciales de 2019, Bukele fundó su propio partido, Nuevas Ideas, pero se postuló como el candidato de un pequeño partido de derecha, GANA, a fin de cumplir con los requerimientos legales para competir. Obtuvo la victoria gracias a la promesa de romper con la política corrupta del pasado.

Sin embargo, una vez en la presidencia, Bukele viró hacia tácticas que muchos percibieron como un retorno al liderazgo autocrático por el que el país había librado una guerra civil de 12 años que terminó en 1992.

Envió soldados a la Asamblea Legislativa para presionar a los congresistas a aprobar financiación para el gobierno y luego reemplazó a un fiscal general que investigaba casos de corrupción en su gestión.

En 2021, tras ganar la mayoría absoluta en el Congreso, su partido reemplazó a los jueces principales de la Corte Suprema, la cual pocos meses después reinterpretó la Constitución para permitirle competir de nuevo por la presidencia.

Hay algunos focos de resistencia hacia Bukele, especialmente entre aquellos que dicen que sus familiares fueron encarcelados injustamente.

“Nosotros como ciudadanos estábamos en la obligación de venir y demostrar que por lo menos hay un porcentaje que no está de acuerdo con las políticas que se están llevando”, dijo Nelson Melara, de 41 años, que votó en la capital el domingo por la tarde.

“Hay cosas buenas con este gobierno, pero también hay cosas malas que merecen muchas interrogantes”, dijo.

Sin embargo, su atractivo apenas ha menguado en el país y entre un notable contingente de admiradores en todo el hemisferio. Políticos de Colombia y Ecuador han prometido emularlo.

“Los de mi generación pensamos que, aunque el poder se esté concentrando en una persona, siento que valdría la pena”, dijo Natalia Pérez, de 27 años, resaltando que por primera vez en mucho tiempo puede caminar de noche y sentirse segura. “Hemos visto acciones y cambios”, añadió.

Natalie Kitroeff es jefa de la corresponsalía del Times en México, Centroamérica y el Caribe. Más de Natalie Kitroeff


Fotos de una tormenta de fuego: Chile se incendia

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Incendios forestales descontrolados asolaron las colinas costeras del centro de Chile, cobrándose decenas de vidas y dando por desaparecidas a cientos de personas. Miles de casas quedaron destruidas, sobre todo en los barrios de las colinas que rodean la ciudad turística de Viña del Mar, donde muchos residentes de edad avanzada no pudieron escapar. Los incendios estallaron el viernes en medio de un clima inusualmente cálido y fuertes vientos.

La primera dama y el bolso Dior: una crisis política sacude Corea del Sur

El Times  Una selección semanal de historias en español que no encontrarás en ningún otro sitio, con eñes y acentos.

El presidente estaba enfrentando una economía en desaceleración, una mortífera avalancha humana y amenazas nucleares de un vecino beligerante. Luego se presentó un escándalo mucho más personal: las imágenes de una cámara oculta que mostraban a su esposa aceptando como regalo un bolso Dior de 2200 dólares.

Se ha convertido, rápidamente, en una de las mayores crisis políticas para el presidente Yoon Suk Yeol de Corea del Sur, quien se ha destacado en la política exterior al alinear su país más estrechamente con Estados Unidos y Japón, pero se ha visto empantanado con controversias en casa. Y muchas de ellas involucran a la primera dama, Kim Keon Hee.

El video de Kim, que se dio a conocer a fines del año pasado, causó una ruptura entre Yoon y uno de sus lugartenientes de mayor confianza. Ha sacudido a su partido político: un miembro de alto rango pidió a Kim que se disculpara y la comparó con María Antonieta. Y, según las encuestas, se ha convertido en un problema significativo antes de unas elecciones parlamentarias cruciales en una atmósfera política cada vez más polarizada.

Durante casi dos años, Kim ha desafiado cómo esta sociedad profundamente patriarcal ve el papel de la cónyuge presidencial. A diferencia de las primeras damas anteriores, que solían permanecer a la sombra de sus maridos, ella ha disfrutado de la atención mediática e incluso ha instado públicamente al gobierno de Yoon a prohibir la cría y el sacrificio de perros para el consumo humano. Ha hablado sobre la devoción de Yoon por ella, diciendo en 2022 que él había prometido cocinar para ella y “mantuvo esa promesa durante la última década”.

Pero Kim también ha cortejado frecuentemente la controversia, a veces de maneras que, según los críticos, ponen de relieve su influencia indebida en el gobierno.

En 2021, cuando Yoon, quien había sido fiscal, estaba en campaña para la presidencia, ella se disculpó por maquillar su currículum para promocionar su negocio de exposiciones de arte. Luego vino la publicación de conversaciones con un reportero, quien grabó secretamente a Kim insinuando que estaba profundamente involucrada en la campaña de su esposo. Llamaba a Yoon “un tonto” que “no puede hacer nada sin mí”. También declaró que se vengaría de los medios de comunicación hostiles “si tomo el poder”.

Kim también ha enfrentado acusaciones de que estuvo envuelta en un esquema de manipulación de precios de acciones antes de la elección de Yoon. En diciembre, el Parlamento controlado por la oposición aprobó un proyecto de ley que hubiera dispuesto que un fiscal especial investigara los dichos. Yoon, de 63 años, quien como Kim, de 51, ha negado las acusaciones, vetó el proyecto de ley.

Yoon, quien ha dicho que su “recuerdo más feliz” fue casarse con Kim en 2012, no ha podido dejar atrás las imágenes relacionadas con la bolsa de Dior.

El video fue tomado en septiembre de 2022 por un pastor coreano-estadounidense llamado Choi Jae-young con una cámara oculta dentro de un reloj de pulsera. Las primeras noticias sobre el episodio surgieron más de un año después, en un canal de YouTube de izquierda llamado la Voz de Seúl, el mismo medio que publicó la charla de Kim con un reportero.

En el video se muestra a Choi de visita en la oficina personal de Kim fuera del complejo presidencial dándole el regalo.

“¿Por qué sigues trayendo estas cosas?”, se le oye decir a Kim. “Por favor, no necesitas hacer esto”.

Choi aboga por relaciones amistosas entre Corea del Norte y Corea del Sur, mientras que Yoon ha adoptado una postura más agresiva hacia el Norte. Dijo que conoció a Kim cuando Yoon estaba en campaña para presidente y recibió una invitación para la toma de posesión de Yoon en mayo de 2022. Un mes después, visitó la oficina de Kim para agradecerle y dijo que le regaló un juego de cosméticos de Chanel de 1300 dólares.

Durante esa reunión, Choi dijo que escuchó una conversación en la que Kim parecía estar desempeñando un papel en el nombramiento de un alto funcionario del gobierno. Dijo que fue entonces cuando decidió “desenmascararla”. Un reportero de la Voz de Seúl le proporcionó la cámara espía y el bolso Dior de piel de ternera azul nube, y Choi envió una foto del bolso Dior a Kim, pidiendo otra reunión.

Choi dijo que aunque había pedido reunirse con la primera dama varias veces, solo se le concedió audiencia en dos ocasiones y únicamente cuando ella sabía de antemano que llevaba regalos caros. A los funcionarios gubernamentales y sus cónyuges se les prohíbe aceptar regalos con valor de más de 750 dólares incluso si no hay un posible conflicto de interés.

“El regalo era un boleto para una audiencia con ella”, dijo Choi.

En el video, Kim también expresó su deseo de “participar activamente en las relaciones Corea del Sur-Corea del Norte”, lo que hace temer que se estuviera extralimitando en su papel.

Mientras que el escándalo causa estragos, Kim ha evitado apariciones públicas durante un mes y medio. Cuando se le preguntó a la oficina de Yoon si el presidente y Kim tenían algún comentario sobre el asunto, respondió que no tenía “nada que compartir”.

Kim no ha comentado públicamente sobre las diversas acusaciones en su contra desde su disculpa de 2021, cuando dijo que se “limitaría al papel de esposa” si Yoon era elegido. Pero durante una inusual entrevista con Artnet News el año pasado, señaló un cambio, al decir que quería convertirse en “una vendedora de la cultura K” y apoyar a Yoon y su gobierno en la “diplomacia cultural”.

En las conversaciones grabadas por Choi y Voz de Seúl, ella parecía negar las acusaciones de irregularidades, calificándolas de campañas de difamación política.

Algunos funcionarios del Partido del Poder Popular de Yoon han acusado a Choi de tender una “trampa” a Kim y programar la publicación del video para influir en las elecciones de abril. También han dicho que Kim no ha usado el bolso, que ha sido almacenado en un depósito presidencial.

En las encuestas, una mayoría de los surcoreanos dicen que fue inapropiado que Kim aceptara el bolso y que quieren una investigación y una explicación de Yoon.

“Este es un asunto explosivo” porque recuerda a los surcoreanos la corrupción recurrente que ha deshonrado a la mayoría de los expresidentes del país, dijo Ahn Byong-jin, politólogo de la Universidad Kyung Hee en Seúl.

Algunos miembros del partido de Yoon han exigido una disculpa de Kim como control de daños. La oposición acusó a Kim de tráfico de influencias y “manipulación de asuntos gubernamentales”. Yoon, agregaron, estaba siendo excesivamente protector de su esposa, en marcado contraste con el enérgico enjuiciamiento de su gobierno por cargos de corrupción contra Lee Jae-myung, el líder de la oposición.

Yoon también ha sido criticado por sus aliados en los medios de comunicación.

“Los conservadores de este país ya no pueden cargar con el ‘riesgo Kim Keon Hee’”, dijo un columnista en el diario conservador Dong-A Ilbo.

El presidente del Partido del Poder Popular, Kim Gi-hyeon, renunció ante la creciente presión,. Yoon lo reemplazó con un aliado cercano, Han Dong-hoon. Pero Han pareció criticar cómo el gobierno gestionó el escándalo y nombró al alto oficial que luego comparó a la primera dama con María Antonieta, una crítica que resonó ampliamente entre el público.

Yoon luego exigió la renuncia de Han, según los medios locales, pero la semana pasada los dos hombres parecían haber llegado a una tregua incómoda.

Su manejo del escándalo ha mostrado cuánta influencia tiene Kim dentro de la oficina de Yoon, dijeron analistas políticos. Es por eso que los surcoreanos bromeaban, a decir de Ahn, con que “hay dos VIP en la oficina de Yoon y la VIP Número 1 es Kim Keon Hee”.

Choe Sang-Hun es el jefe de la corresponsalía de The New York Times en Seúl. Cubre noticias de Corea del Norte y del Sur. Más de Choe Sang-Hun


La censura china busca acallar a las voces que critican sus políticas económicas

Daisuke Wakabayashi y

Reportando desde Seúl

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La principal agencia de inteligencia de China emitió el mes pasado una ominosa advertencia sobre una amenaza creciente para la seguridad nacional del país: los chinos que critican la economía.

El Times  Una selección semanal de historias en español que no encontrarás en ningún otro sitio, con eñes y acentos.

En una serie de publicaciones en su cuenta oficial de WeChat, el Ministerio de Seguridad del Estado pidió a los ciudadanos que comprendieran la visión económica del presidente Xi Jinping y no se dejaran influir por quienes buscan “denigrar la economía de China” mediante “falsas narrativas”. Las autoridades del ministerio dijeron que, para combatir ese riesgo, los organismos de seguridad se centrarán en “reforzar la propaganda económica y la orientación de la opinión pública”.

China intensifica su represión mientras lucha por recuperar el dinamismo y el rápido crecimiento económico del pasado. Pekín ha censurado y ha tratado de intimidar a economistas prestigiosos, analistas financieros, bancos de inversión y personas influyentes en las redes sociales por sus valoraciones críticas de la economía y las políticas del gobierno. Además, se están suprimiendo los artículos periodísticos sobre personas que pasan apuros económicos o sobre el bajo nivel de vida de los trabajadores inmigrantes.

China ha seguido dando unas perspectivas positivas para la economía, señalando que el año pasado superó su previsión de crecimiento económico del 5 por ciento sin recurrir a medidas de estímulo arriesgadas y costosas. Sin embargo, más allá de las cifras, su industria financiera batalla por contener enormes cantidades de deuda de los gobiernos locales, su mercado bursátil se tambalea y su sector inmobiliario está en crisis. El lunes se ordenó la liquidación de China Evergrande, una promotora inmobiliaria ambiciosa que estaba acuciada por una deuda de más de 300.000 millones de dólares.

El alcance de la nueva campaña de información es mayor que el de la labor habitual de los censores gubernamentales, quienes siempre han vigilado de cerca las conversaciones sobre economía en internet. Ahora sus esfuerzos se extienden a los comentarios económicos generales que se permitían en el pasado. La implicación de las agencias de seguridad también evidencia cómo los intereses empresariales y económicos entran en la visión cada vez más grande de Xi acerca de lo que constituye una amenaza para la seguridad nacional.

En noviembre, el Ministerio de Seguridad del Estado, autodenominándose como “firmes guardianes de la seguridad financiera”, afirmó que otros países utilizaban las finanzas como arma en los juegos geopolíticos.

“Algunas personas con segundas intenciones intentan crear problemas y sacar provecho del caos”, escribió el ministerio. “No se trata solo del ‘mercado del oso’ y ‘los vendedores en corto’. Estos agoreros del mercado intentan sacudir la confianza inversora de la comunidad internacional en China y desencadenar una agitación financiera interna en nuestro país”.

En el último año, China ha fijado su atención en las empresas consultoras y asesoras con vínculos en el extranjero mediante redadas, detenciones y arrestos. Estas empresas, que ayudaban a las compañías a evaluar las inversiones en el país, se han convertido en un daño colateral en la campaña de Xi para reforzar la seguridad nacional. Estos esfuerzos por frenar el flujo de información, restringir la publicación de datos económicos desfavorables y limitar el discurso financiero crítico solo parecen aumentar la preocupación de los inversores y las empresas extranjeras sobre el estado real de la economía china.

“En mi opinión, cuanto más suprime el gobierno la información negativa sobre la economía, menos confianza tiene la gente en la situación económica real”, dijo Xiao Qiang, investigador científico de la Escuela de Información de la Universidad de California en Berkeley.

Las nuevas inversiones extranjeras en China cayeron un 8 por ciento en 2023, su nivel más bajo en tres años. El índice chino CSI 300, que sigue a las mayores empresas cotizadas en Shanghái y Shenzhen, cayó un 12 por ciento el año pasado, frente a una subida del 24 por ciento del S&P 500. El índice chino ha bajado otro 5 por ciento este año, hasta mínimos de casi cinco años.

El primer ministro Li Qiang pidió el lunes medidas más eficaces para estabilizar el mercado bursátil, en un contexto de informaciones sobre un posible paquete de rescate del mercado de valores.

Xiao, el investigador académico, dijo que en la segunda mitad de 2023 empezó a notar que los censores chinos retiraban con más rapidez muchos artículos de noticias financieras. Entre ellos: un artículo de diciembre en el sitio de noticias financieras Yicai que citaba una investigación según la cual 964 millones de chinos ganaban menos de 280 dólares mensuales.

Este mes, también se retiró de internet un documental de NetEase News sobre trabajadores inmigrantes que soportaban un nivel de vida extremadamente bajo. Los resultados de la búsqueda del documental titulado Working Like This for 30 Years, también se restringieron en Weibo, un sitio de redes sociales similar a X.

Desde junio, Weibo ha restringido que decenas de cuentas publiquen después de que, según dijo, “publicaran comentarios que hablaban mal de la economía” o “distorsionaran” o “desprestigiaran” las políticas económica, financiera e inmobiliaria de China.

En noviembre, Weibo advirtió a los usuarios que no fueran “maliciosamente pesimistas” sobre la economía ni difundieran sentimientos negativos. El mes pasado, la empresa dijo que esperaba que los usuarios ayudaran a “incrementar la confianza” en el desarrollo de la economía.

Otros servicios de redes sociales también están tomando medidas para censurar el discurso negativo sobre la economía. Douyin, la versión china de TikTok, tiene normas específicas que prohíben la “malinterpretación maliciosa de las políticas relacionadas con el sector inmobiliario”.

A Liu Jipeng, decano de la Universidad China de Ciencias Políticas y Derecho de Pekín, se le prohibió publicar o añadir nuevos seguidores en Douyin y Weibo el mes pasado, después de que dijera en una entrevista que no era el momento adecuado para invertir dinero en acciones. También escribió en Weibo, donde tiene más de 500.000 seguidores, que a la gente le resultaba difícil invertir con seguridad porque había muchas instituciones poco éticas. Su cuenta de Douyin, en la que tiene más de 700.000 seguidores, tiene un aviso que dice que el usuario “tiene prohibido ser seguido debido a una violación de las normas de la comunidad”.

Los bancos y las sociedades de valores también están sometidos a un intenso escrutinio por el contenido de sus estudios económicos. En junio, la Oficina Reguladora de Valores de Shenzhen advirtió a China Merchants Securities, una agencia de valores con sede en Shenzhen, sobre un informe “elaborado descuidadamente” un año antes, en el que se advertía que las acciones nacionales seguirían bajo presión debido a la economía.

En julio, Goldman Sachs provocó una venta masiva de acciones bancarias chinas después de que uno de sus informes de investigación calificara con la etiqueta de “venta” a tres grandes prestamistas y advirtiera que los bancos podrían tener dificultades para mantener los dividendos por las pérdidas derivadas de la deuda de los gobiernos locales. Securities Times, un periódico financiero estatal, contratacó diciendo que el informe se basaba en una “interpretación errónea de los hechos” y que “no es aconsejable malinterpretar los fundamentos de los bancos chinos”.

Un economista de una sociedad de valores extranjera dijo que un funcionario del gobierno chino le había pedido recientemente que fuera “más reflexivo” al redactar informes de investigación, especialmente si el contenido podía interpretarse de manera negativa. El economista pidió no ser identificado por temor a represalias.

Incluso un comentario que antes era aceptable se ha vuelto problemático a la luz de los actuales retos económicos de China.

En una entrevista de 2012, un año antes de que Xi asumiera el poder, Wu Jinglian, un famoso economista chino, advirtió que el país se encontraba en un punto de inflexión. Afirmó que China podía avanzar con una economía de mercado regida por la ley, o podía dejarse influir por quienes buscaban una agenda alternativa de fuerte implicación gubernamental.

Wu dijo en la entrevista que los problemas sociales de China “son fundamentalmente el resultado de unas reformas económicas incompletas, un grave retraso en las reformas políticas y una intensificación del poder administrativo para reprimir e interferir en las actividades económicas privadas legítimas”.

La entrevista se volvió a publicar el año pasado con motivo del 45 aniversario de la apertura de la economía china. Fue ampliamente compartida y es considerada como un reproche a la política económica de Xi —que ha impulsado un mayor control estatal a expensas de las reformas del mercado— antes de que fuera retirada de WeChat.

Pero la campaña de presión se ha intensificado tanto que está convirtiendo en críticos a quienes suelen defender las políticas de Pekín. Hu Xijin, influyente comentarista y exredactor jefe de Global Times, periódico del Partido Comunista, escribió en Weibo que la labor de las personas influyentes era “ayudar constructivamente” al gobierno a identificar los problemas, “en vez de encubrirlos activamente y crear una opinión pública que no es real”.

Daisuke Wakabayashi es corresponsal de negocios en Asia para el Times, con sede en Seúl. @daiwaka

Claire Fu cubre noticias en China continental para The New York Times en Seúl. @fu_claire


Surgen detalles sobre personal de la ONU acusado de ayudar a Hamás en un ataque

A uno se le acusa de secuestrar a una mujer. Otro habría repartido munición. Un tercero fue descrito como participante en la masacre de un kibutz en la que murieron 97 personas. Y se dice que todos eran empleados de la agencia de ayuda de Naciones Unidas que escolariza, alberga y alimenta a cientos de miles de palestinos en la Franja de Gaza.

El Times  Una selección semanal de historias en español que no encontrarás en ningún otro sitio, con eñes y acentos.

Las denuncias figuran en un expediente proporcionado al gobierno de Estados Unidos en el que se detallan las acusaciones de Israel contra una decena de empleados del Organismo de Obras Públicas y Socorro de las Naciones Unidas que, según afirma, desempeñaron un papel en los atentados de Hamás contra Israel del 7 de octubre o durante sus repercusiones.

La ONU dijo el viernes que había despedido a varios empleados tras ser informada de las acusaciones. Pero poco se sabía de las acusaciones hasta que el informe fue examinado el domingo por The New York Times.

Estas acusaciones son las que han llevado a ocho países, entre ellos Estados Unidos, a suspender el pago de parte de la ayuda a la UNRWA, como se conoce al organismo, mientras la guerra sume a los palestinos de Gaza en una situación desesperada. Más de 26.000 personas han muerto allí y casi dos millones han sido desplazadas, según funcionarios gazatíes y de la ONU.

Los trabajadores de la UNRWA han sido acusados de ayudar a Hamás a organizar el ataque que desencadenó la guerra en Gaza, o de prestarle ayuda en los días posteriores. Según las autoridades israelíes, ese día murieron unas 1200 personas en Israel y unas 240 fueron secuestradas y trasladadas a Gaza.

El domingo, el secretario general de la ONU, António Guterres, se describió a sí mismo como “horrorizado por estas acusaciones” y señaló que nueve de los 12 empleados acusados habían sido despedidos. Pero Guterres imploró a las naciones que habían suspendido sus pagos de ayuda que lo reconsideraran. La UNRWA es uno de los mayores empleadores de Gaza, con una plantilla de 13.000 personas, en su mayoría palestinas.

Al preguntársele el domingo por las acusaciones de Israel, la UNRWA dijo que dos de los 12 empleados habían muerto, pero que no podía proporcionar más información en tanto que la Oficina de Servicios de Supervisión Interna de la ONU seguía investigando.

Dos funcionarios de países occidentales confirmaron, bajo condición de anonimato, que habían sido informados del contenido del informe en los últimos días, pero dijeron que no habían podido verificar los detalles. Si bien Estados Unidos todavía no ha corroborado por sí mismo las afirmaciones israelíes, los funcionarios estadounidenses afirman que las consideraron lo bastante creíbles como para justificar la suspensión de la ayuda.

El Times verificó la identidad de uno de los 12 empleados, un encargado de almacén, en cuyo perfil de las redes sociales figura como empleado del OOPS y aparece vistiendo ropa con logotipos de la ONU.

El informe israelí, presentado a funcionarios de EE. UU. el viernes, enumera los nombres y puestos de trabajo de los empleados de la UNRWA y las acusaciones contra ellos.

El informe decía que los agentes de inteligencia israelíes habían establecido los movimientos de seis de los hombres dentro de Israel el 7 de octubre basándose en la localización de sus celulares; otros habían sido vigilados mientras hacían llamadas telefónicas dentro de Gaza durante las cuales, según los israelíes, hablaban de su participación en el atentado contra Hamás.

Otros tres recibieron mensajes de texto en los que se les ordenaba presentarse en los puntos de reunión el 7 de octubre, y a uno se le dijo que llevara granadas propulsadas por cohetes almacenadas en su casa, según el informe.

Los israelíes describieron a 10 de los empleados como integrantes de Hamás, el grupo militante que controlaba Gaza en el momento del atentado del 7 de octubre. Se dijo que otro estaba afiliado a la Yihad Islámica, otro grupo militante.

Sin embargo, se dice que siete de los acusados también eran profesores en escuelas de la UNRWA, e instruían a los alumnos en asignaturas como matemáticas y árabe. Otros dos trabajaban en las escuelas en otros cargos. Los tres restantes fueron descritos como un empleado, un trabajador social y el encargado del almacén.

Las acusaciones más detalladas del informe se referían a un consejero escolar de Jan Yunis, en el sur de Gaza, a quien se acusa de colaborar con su hijo para secuestrar a una mujer de Israel.

Un trabajador social de Nuseirat, en el centro de Gaza, está acusado de ayudar a llevar a Gaza el cadáver de un soldado israelí muerto, así como de distribuir munición y coordinar vehículos el día del atentado.

Las acusaciones israelíes se producen en un contexto de fricciones con la UNRWA que duran décadas. Desde 1949, la agencia se ocupa de las familias de palestinos que huyeron o se vieron obligados a abandonar sus hogares durante las guerras que rodearon la creación del Estado de Israel.

La organización proporciona ayuda vital a más de cinco millones de refugiados palestinos dispersos por Medio Oriente, cuyo futuro y estatus nunca se han resuelto a pesar de años de negociaciones.

Pero según sus críticos, entre ellos muchos israelíes, la agencia es un obstáculo para la resolución del conflicto. Su mera existencia, dicen, impide que los refugiados palestinos se integren en nuevas comunidades y aviva sus sueños de regresar algún día a lo que ahora es Israel, un objetivo que Israel dice que nunca permitirá. Y en Gaza, argumenta Israel, la UNRWA ha caído bajo la influencia de Hamás, una afirmación que la agencia rechaza.

No es la primera vez que Estados Unidos recorta dinero a la agencia de la ONU. El gobierno de Donald Trump suspendió la ayuda como parte de sus esfuerzos por presionar a los dirigentes palestinos para que dejaran de exigir que se permitiera a los refugiados regresar a Israel.

Pero la actual amenaza a su financiación se considera la más grave de su historia porque llega en un momento de crisis para Gaza.

En medio de las advertencias de hambruna, el colapso del sistema de salud y el desplazamiento masivo de la población palestina, la labor de la UNRWA se considera más importante que nunca. Ayuda a coordinar la distribución de los suministros de ayuda que —por escasos que sean— llegan cada día al sur de Gaza, y sus escuelas dan cobijo a más de un millón de gazatíes, según las estadísticas de la agencia.

Las suspensiones de financiación pueden hacerse sentir rápidamente. A diferencia de otras agencias de la ONU, la UNRWA no tiene una reserva financiera estratégica. El domingo, Guterres dijo que podría ser necesario reducir los servicios a partir de febrero.

Un día antes, el comisario general de la agencia, Philippe Lazzarini, advirtió de una catástrofe inminente.

“Sería inmensamente irresponsable sancionar a una agencia y a toda una comunidad a la que sirve por acusaciones de actos delictivos contra algunos individuos, especialmente en un momento de guerra, desplazamientos y crisis políticas en la región”, afirmó.

“Las vidas de los habitantes de Gaza dependen de este apoyo, al igual que la estabilidad regional”, dijo Lazzarini.

El viernes, el Departamento de Estado de EE. UU. reconoció el papel humanitario fundamental que desempeña la UNRWA, pero dijo que suspendía su financiamiento mientras evaluaba tanto las acusaciones como la respuesta de la agencia a las mismas.

Los propios funcionarios israelíes expresaron preocupación el domingo por si sus acusaciones podrían al final dificultar su propia posición, según tres funcionarios implicados en el debate. Un colapso en la prestación de servicios a Gaza podría obligar a Israel a asumir un papel más importante en la gestión de la distribución de la ayuda, un papel que no desea.

Los informes sobre las acusaciones contra los trabajadores humanitarios se produjeron el mismo día en que la Corte Internacional de Justicia emitió una sentencia provisional sobre las acusaciones de genocidio formuladas contra Israel por Sudáfrica. El tribunal ordenó a Israel que tomara medidas para impedir actos de genocidio por parte de sus fuerzas en Gaza y que permitiera la entrada de más ayuda en el territorio.

Colaboraron con reportería Johnatan Reiss, Julian E. Barnes, Gabby Sobelman y Myra Noveck.


Ronen Bergman es reportero de The New York Times Magazine y vive en Tel Aviv. Su libro más reciente es Rise and Kill First: The Secret History of Israel’s Targeted Assassinations, publicado por Random House. Más de Ronen Bergman

Patrick Kingsley es el jefe de la corresponsalía en Jerusalén, que abarca Israel y los territorios ocupados. Ha reportado desde más de 40 países, escrito dos libros y antes cubrió migración y Medio Oriente para The Guardian. Más de Patrick Kingsley