The New York Times 2024-03-01 16:50:19

Middle East Crisis: Deaths of Gazans Desperate for Food Prompt Fresh Calls for Cease-Fire

Questions still surround the convoy disaster as clamor grows for a cease-fire.

World leaders on Friday intensified their demands on Israel to get more aid into Gaza and provide more answers about the deaths of scores of Palestinians in a scene of chaos surrounding a humanitarian convoy its forces were securing.

Many questions remained unanswered as the Israeli military and Gazan officials offered divergent accounts of one of the deadliest known disasters involving civilians in the nearly five-month war. Annalena Baerbock, Germany’s foreign minister, called on the Israeli military to “fully explain” the killings in northern Gaza on Thursday and joined the calls for a cease-fire that would allow for the release of Israeli hostages and for more aid to enter the territory.

“People in Gaza are closer to death than to life,” she said on social media. “More humanitarian aid must come in. Immediately.”

France’s foreign minister, Stéphane Séjourné, called for an independent investigation and said the deadly chaos surrounding the convoy was the result of a humanitarian catastrophe that has left Gazans “fighting for food.”

“What is happening is indefensible and unjustifiable,” Mr. Séjourné told France Inter on Friday. “Israel must be able to hear it and it must stop.”

The disaster unfolded Thursday morning as thousands of hungry people gathered near a food convoy in Gaza City, with Israeli troops and tanks nearby. It was a scene increasingly common in Gaza, where Palestinians fighting starvation amid Israel’s war against Hamas are regularly massing around the relatively small number of aid trucks being allowed into the territory.

What happened next is still unclear. Gazan health officials say that Israeli troops fired on the crowd, killing more than 100 people and injuring 700 others in what they called “a massacre.” An Israeli military spokesman said that soldiers had fired warning shots into the air before opening fire “when the mob moved in a manner which endangered them.” The military said most of the deaths had been caused by trampling and that people had also been run over by the aid trucks.

Neither account could be independently verified, and partial drone video footage released by the Israeli military, along with social media videos of the scene analyzed by The New York Times, do not fully explain the sequence of events. Videos show people crawling and ducking for cover. A hospital in Gaza City said it had received bodies of at least a dozen people who had been shot and had treated more than 100 people with gunshot wounds.

An Israeli military spokesman, Lt. Col. Peter Lerner, told Britain’s Channel 4 that soldiers had been providing security for the convoy, which involved private vehicles distributing food supplies from international donors. Israel has come under growing international pressure to facilitate more aid deliveries as groups including the United Nations relief agency for Palestinians — the main group distributing humanitarian supplies in Gaza — say it has become too lawless and chaotic to operate in much of the territory, especially the north.

Samantha Power, the administrator of the U.S. Agency for International Development, said that regardless of how they had died, it was clear that people were killed or injured while trying to get food for their families.

“That cannot happen,” she said. “Desperate civilians trying to feed their starving families should not be shot at.”

She urged Israel to open more border crossings to facilitate aid reaching northern Gaza and to ease customs restrictions that she said leave flour sitting in ports while people near starvation.

The Palestinian Foreign Ministry called on world leaders to impose sanctions on Israel to force it to protect civilians and ensure their humanitarian needs, arguing that it was obligated to do so under international law as an occupying power.

“They completely denied the truth of the massacre that they committed against unarmed civilians exhausted by hunger and thirst as a result of racist policies,” the ministry said in a statement on Friday.

Refugees International, an advocacy group, demanded an immediate independent investigation into the disaster and called on the United States to pause military aid to Israel until those responsible are held accountable.

“There is nothing that can justify the killing of civilians desperate to receive lifesaving relief for their families,” the group said in a statement.

Aid into Gaza declined sharply in February.

The number of aid trucks entering Gaza dropped significantly in February, data shows, even as humanitarian leaders warned of famine and demanded that Israel and others increase aid to civilians trapped in the enclave.

The deaths of dozens of people amid a rush for food aid on Thursday underlined the degree of desperation in the territory.

​​An average of 96 trucks a day entered Gaza through Feb. 27, a 30 percent drop from the January average and the lowest monthly average since before a cease-fire in late November, according to data from UNRWA, the U.N. aid agency for Gaza.

“It has been stop and go,” said Juliette Touma, a spokeswoman for UNRWA. “It’s been far from regular and far from enough. We should have seen an increase, but there’s been a significant decrease.”

Aid trucks carry food, medicine and other necessities, and while a reduction in the numbers suggests a reduction in overall volume, the measure is not exact. A relatively small quantity of aid has also been dropped by plane to people in Gaza.

The decline reflects, in part, the stringency of inspection measures at the Kerem Shalom crossing in southern Israel, which has acted as the main gateway since it was reopened in December. Goods also pass into Gaza from Egypt through a crossing at the city of Rafah after undergoing Israeli inspection at a separate site.

The chief economist at the U.N. World Food Program, Arif Husain, said that other factors also impeded deliveries, including insecurity in Gaza and the fact that there are currently only two border crossing points through which aid is allowed to pass.

Israeli checks on goods entering Gaza aim to weed out items that could potentially be used by Hamas. Aid officials said in interviews that, while necessary, the inspection system caused significant delays that resulted in less overall aid. Before the war, around 500 trucks carrying aid entered Gaza each day.

In addition, Israeli protesters demanding the release of the roughly 100 hostages believed to be still alive in Gaza have impeded the flow of aid at Kerem Shalom.

The U.S. special envoy for humanitarian aid, David Satterfield, said last month that Israeli military strikes on Palestinian police officers were making it nearly impossible to distribute aid once it entered Gaza because security forces normally protect aid from desperate populations.

“Very little aid has been arriving,” said Alaa Fayad, a veterinarian who has been displaced to the central city of Deir al Balah. He said that an absence of Palestinian security forces had enabled gangs to steal some of the food that arrived.

Jan Egeland, a former U.N. humanitarian coordinator who leads the Norwegian Refugee Council humanitarian agency indicated that Israel could allow an increase in the amount of aid entering the territory.

“The system is broken, and Israel could fix it for the sake of the innocent,” he said on Wednesday in a post in the X social media network following a visit to the border area.

Israel’s agency overseeing policy for the Palestinian territories, known as COGAT, pointed a finger at those distributing aid. As an example, the agency said that there were more than 200 trucks waiting to be picked up at Kerem Shalom and that Israel has placed no limit on the amount of aid that can enter.

The decline in aid suggests that calls by the United States and other governments for a rapid increase in help for civilians have not immediately borne fruit. It could also have wider repercussions. In an interim ruling in January, the world’s top court, the International Court of Justice, ordered Israel to enable humanitarian assistance and basic services in Gaza.

Some aid officials said that they hoped that a cease-fire between Israel and Hamas would prompt an increase in aid. Some 300 aid trucks — a peak since Oct. 7 — entered Gaza during one day of the weeklong cease-fire in late November.

Gaza was dependent on aid deliveries even before the war, when two-thirds of its people were supported with food assistance. Today, food aid is required by almost the entire population of 2.2 million people.

“The risk of famine is being fueled by the inability to bring critical food supplies into Gaza in sufficient quantities, and the almost impossible operating conditions faced by our staff on the ground,” Carl Skau, the deputy executive director at the World Food Program, a United Nations agency, told the Security Council this week.

Gaya Gupta, Adam Sella and Nader Ibrahim contributed reporting.

Israeli military videos provide a limited view of what happened at a deadly scene in Gaza.

Israeli forces opened fire on Thursday as a crowd gathered near a convoy of aid trucks in Gaza City in a chaotic scene in which scores were killed and injured, according to Gazan officials and the Israeli military, which attributed most of the deaths to a stampede.

The military released fragments of drone video and declined to provide unedited footage, adding to the confusion around the series of events that killed and wounded many Gazans hoping to find food.

Growing lawlessness has kept northern Gaza increasingly cut off from aid.

Since the start of the war, few aid trucks carrying food have reached the Gaza Strip’s devastated north, setting off a widespread hunger crisis.

The crisis came to a head last week after the World Food Program, a United Nations agency, joined UNRWA, the U.N. agency that serves Palestinians in Gaza, in halting its aid shipments to the north, citing the overwhelming lawlessness that has taken hold in the area.

Scott Anderson, UNRWA’s deputy director for Gaza, said the chaos in the north has made it impossible for the agency to ensure its aid reaches the proper beneficiaries without causing harm to people in need.

“How in the world can you tell who got that flour? It’s simply not possible,” he said, referring to incidents in which hundreds swarmed trucks in the north. “What we don’t want is that only the people who are younger and stronger get food.”

UNRWA, short for the United Nations Relief and Works Agency, Mr. Anderson said, was concerned that its aid could end up in the hands of militants or people looking to profit at the expense of their fellow residents.

The last time UNRWA tried to bring trucks to the north was Feb. 5, but one of them came under fire, according to the agency. The most recent delivery to reach the area was Jan. 23. Before that, only 93 trucks entered in January.

As humanitarian groups have warned in recent days that many Palestinians in the north were facing starvation, Israel has permitted airdrops of aid in the area and the entry of some trucks unaffiliated with the United Nations.

Israel’s bombing campaign and ground invasion has devastated the north, but it has also collapsed Hamas’s governing structure, unleashing anarchy. A small number of police officers from the Hamas-run security forces have shown up to work in Gaza City in recent weeks, but they have largely failed to restore law and order, residents said.

Footage posted on social media in recent months showed scores of Palestinians surrounding trucks along the beach in Gaza City, grabbing bags of flour and running with them back toward the residential parts of the city. The trucks usually come from the south, entering the north via the north-south coastal road.

Desperate Palestinians in northern Gaza have turned to raiding the pantries of people who fled and grinding animal feed for flour. While makeshift markets offer some food, prices have risen astronomically. A 25-kilogram bag of flour goes for $560, more than what many people in Gaza brought home as monthly income before the war, according to Mr. Anderson.

He said one solution to the current crisis was for Israel to allow trucks to enter northern Gaza from the border region in the north, instead of making them come from the south on the coastal road.

If trucks were brought into Gaza from a new entry point without tipping off the public, he said, it would be possible to deliver the aid to warehouses and distribute it widely. He added that delivering aid consistently thereafter would encourage the public to stop emptying trucks in the middle of the road.

“If we can get 100 trucks of flour in, that would be enough to flood the market,” he said.

A witness said he saw people with gunshot wounds and sacks of flour covered in blood.

A Gazan doctor said he saw dozens of dead and injured with gunshot wounds, including to the head, neck and groin, lying in the street on Thursday after Israeli forces opened fire while a crowd was gathered near aid trucks before dawn in Gaza City.

The doctor, Yehia Al Masri, said that he and his family were staying with relatives when they heard shelling and gunfire nearby at around 4 a.m. When the shooting subsided, he ventured outside to an intersection near the coast and encountered a gruesome and desperate scene, with bodies in the street and sacks of flour soaked in blood.

Some of the dead appeared to have died in a stampede, while others appeared to have been hit by the aid trucks that had fled the scene, Dr. Al Masri said.

Driven by hunger, some people had left wounded relatives and friends on the ground to rush to the aid trucks, he added. Others loaded injured people into cars or on carts and then tried to get some flour before heading to the hospital.

“The soul is exchanged for a flour sack,” Dr. Al Masri said. He added, “We have reached famine and the situation is beyond description.”

Dr. Al Masri, who works at Al-Shifa Hospital, said he had provided rudimentary first aid using ropes, string, pieces of wood and cloth torn from the clothes of the injured people themselves because he had no appropriate medical tools. He said he stayed at the scene for several hours before heading to the emergency department at Al-Shifa, the largest medical facility in Gaza, where he helped as the dead and injured continued to arrive.

Gaza’s health ministry has said Al-Shifa and other hospitals in northern Gaza have effectively ceased functioning, saying on Thursday that generators were no longer running and the facilities could not provide lifesaving care.

Dr. Hani Bseso, who works at Al-Shifa, said in a brief voice message that the situation there was “very difficult today,” adding: “With very few medical staff, many injuries and no operating rooms, the doctors were not even sure where to start.”

Around 100 people with gunshot wounds were brought to Kamal Adwan Hospital in Gaza City, according to its director, Husam Abu Safiya. The hospital had also received 12 bodies, he said. Another witness at the hospital, Hussam Shabat, 22, a journalist, said all the casualties he had seen had bullet wounds, including to the chest, jaw and shoulder.

Hiba Yazbek contributed reporting.

Thousands Turn Out for Navalny’s Funeral in Moscow

Thousands of people crowded a neighborhood on Moscow’s outskirts on Friday — some bearing flowers and chanting, “No to war!” — as they tried to catch a glimpse of the funeral for Aleksei A. Navalny. The outpouring turned the opposition leader’s last rites into a striking display of dissent in Russia at a time of deep repression.

The service took place under tight monitoring from the Russian authorities, who have arrested hundreds of mourners at memorial sites since Mr. Navalny died. The police presence was heavy around the church where funeral services began shortly after 2 p.m. local time, but there were no reports of widespread arrests as of the early afternoon.

After a procession to the cemetery, Mr. Navalny’s coffin was placed next to his freshly dug grave. Video live streamed from the site showed his family members and then other mourners kissing him goodbye for the last time. Then his face was covered with a white cloth and the coffin was lowered to the Frank Sinatra song “My Way” and then the final song from “Terminator 2,” which Mr. Navalny considered “the best film on Earth.” Mourners slowly passed by, each taking a handful of dirt and tossing it into the grave.

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Why Mexico’s Ruling Party Candidate Is Already Dominating the Presidential Race

Simon Romero and

Reporting from Mexico City

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With Mexico’s presidential election just three months away, one thing is clear: The candidate for the governing party appears to be running away with it.

Claudia Sheinbaum, a physicist and protégée of the current president, holds a commanding lead of about 30 percentage points in the polls over the opposition’s Xóchitl Gálvez, a tech entrepreneur, as campaigning officially starts on Friday.

Playing it safe at a time when the departing president, Andrés Manuel López Obrador, remains broadly popular, Ms. Sheinbaum has kept so closely to his policies and persona that she not only vows to adopt his priorities, she also sometimes imitates his slow-paced way of talking in appearances across the country.

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Murder and Magic Realism: A Rising Literary Star Mines China’s Rust Belt

For a long time during Shuang Xuetao’s early teenage years, he wondered what hidden disaster had befallen his family.

His parents, proud workers at a tractor factory in the northeastern Chinese city of Shenyang, stopped going to work, and the family moved into an empty factory storage room to save money on rent.

But they rarely talked about what had happened, and Mr. Shuang worried that some special shame had struck his family alone.

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‘This Is for Gaza’: George Galloway, Leftist Firebrand, Wins U.K. Seat

As he celebrated victory early Friday after winning a parliamentary election, George Galloway, a veteran left-wing firebrand, directed his attack squarely at the leader of Britain’s opposition Labour Party.

“Keir Starmer, this is for Gaza,” Mr. Galloway said, wearing the fedora hat that has become his trademark. “You have paid, and you will pay, a high price for the role you have played in enabling, encouraging and covering for the catastrophe presently going on.”

Mr. Galloway won the election — for a seat in Rochdale, north of Manchester, that had previously been held by Labour — after a chaotic campaign that became emblematic of the anger that has swept through British politics over the war in Gaza.

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Why More American Weapons Will Soon Be Made Outside America

On the grassy plains of Australia’s vast interior, an industrial evolution in the American war machine is gathering momentum. In munitions factories with room to grow, Australia is on the verge of producing heaps of artillery shells and thousands of guided missiles in partnership with American companies.

Made to Pentagon specifications, the weapons will be no different from those built in the United States, and only some of what rolls off the line will stay in Australia. The rest are intended to help replenish U.S. stockpiles or be sold to American partners in an era of grinding ground wars and threats from major powers.

It is all part of an Australian push to essentially become the 51st state for defense production, an ambitious vision that is now taking shape with a giant yellow mixer for explosives and a lightning-protected workshop for assembling missiles known as GMLRS — or “gimmlers.”

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Russia Took the City. Now It’s Coming for Their Villages.

Villagers living near the Ukrainian city of Avdiivka listened with dread in recent weeks to the sound of the bombs falling there, knowing their troops were taking a pounding and their villages were next in line.

Now the chances of bombs landing on them are growing by the day. Russian troops captured Avdiivka 12 days ago and the front line has shifted westward, threatening the next Ukrainian farms and villages that lie in their path.

“It is very tense right now,” said Oleksandr Kobets, a farmer who was butchering a pig in his yard. “You wake up several times a night. They are coming closer and closer.”

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New Nuclear Threats From Putin, Timed for a Moment of Anxiety

President Vladimir V. Putin has threatened to reach into Russia’s arsenal of nuclear weapons at three points in time in the past two years: once at the outset of the war against Ukraine two years ago, once when he was losing ground and again on Thursday, as he senses that he is grinding down Ukrainian defenses and American resolve.

In each instance, the saber rattling has served the same basic purpose. Mr. Putin knows that his opponents — led by President Biden — fear escalation of the conflict most of all. Even bluster about going nuclear serves as a reminder to Mr. Putin’s many adversaries of the risks of pushing him too far.

But Mr. Putin’s equivalent of a State of the Union speech on Thursday also contained some distinct new elements. He not only signaled that he was doubling down on his “special military operation” in Ukraine. He also made clear that he had no intention of renegotiating the last major arms-control treaty in force with the United States — one that runs out in less than two years — unless the new deal decides Ukraine’s fate, presumably with much of it in Russia’s hands.

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Kenya Signs Deal With Haiti to Send 1,000 Police to Caribbean

Kenya’s government said on Friday it had signed an agreement with Haiti to deploy a multinational force to the gang-ravaged Caribbean nation, pushing ahead with a plan that has received criticism from rights groups and has been blocked by a court in the East African nation.

Prime Minister Ariel Henry of Haiti recently arrived in Kenya to finalize plans to send 1,000 Kenyan police officers to his country.

The plan had been declared unconstitutional in January by Kenya’s High Court, which said it could only go ahead if there were a “reciprocal agreement” between the two nations.

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Calls for a Boycott Roil Iran’s Parliamentary Elections

As Iran prepares for a parliamentary election on Friday, calls to boycott the vote are turning it into a test of legitimacy for the ruling clerics amid widespread discontent and anger at the government.

A separate election on Friday will also decide the membership of an obscure, 88-member clerical body called the Assembly of Experts, which selects and advises the country’s supreme leader, who has the last word on all key state matters. While it normally operates behind the scenes, the assembly has the all-important task of choosing a successor to the current, 84-year-old supreme leader, Ayatollah Ali Khamenei, who has ruled Iran for more than three decades.

Iran’s leaders view turnout at the polls as a projection of their strength and power. But a robust vote appears unlikely with these elections taking place amid a slew of domestic challenges and a regional war stemming from the conflict between Israel and Hamas in Gaza that has come to include Iran’s network of proxy militias.

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Judge Awards $6.2 Million to New Zealand Volcano Victims

More than four years after dozens of people were injured or killed in a devastating volcanic eruption on White Island, off the coast of New Zealand’s North Island, victims and their families have been awarded a total of about 10.2 million New Zealand dollars, or roughly $6.2 million.

Speaking at the Auckland District Court on Friday, Judge Evangelos Thomas ordered that reparations be paid to victims by three New Zealand tourism companies: White Island Tours, the helicopter company Volcanic Air Safaris and Whakaari Management Limited, which owns the island.

“I adopt an individual general sum of 250,000 New Zealand dollars,” or around $150,000 per person, Judge Thomas said. That figure could be adjusted for those who had experienced particular hardship, he added, including children who had lost their parents.

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In a Land of Lavish Weddings, This Prenuptial Party Takes the Cake

When a member of one of India’s wealthiest families gets married, big-name guests and showstopping pomp and circumstance are nothing unusual. But it’s not every day that the invitees include royalty, business titans, Bollywood luminaries and Rihanna, for three days of a pre-wedding spectacular, months ahead of the actual ceremony.

The lavish festivities getting underway on Friday for Anant Ambani, whose father heads Reliance Industries, have seized public attention in India despite — or perhaps because of — how they underscore gaping inequality in a country that has enjoyed economic growth yet where millions still live in profound poverty.

Mr. Ambani, 28, the younger son of Mukesh Ambani, will welcome the guests at a sprawling venue in the western Indian state of Gujarat, along with his fiancée, Radhika Merchant. Ms. Merchant, 29, comes from a family that owns health care businesses and is trained in Indian classical dance.

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How Germany’s Most Wanted Criminal Hid in Plain Sight

It took authorities more than 30 years to hunt down one of Germany’s most wanted fugitives. For Michael Colborne, an investigative journalist running old photographs through a facial recognition service, it took about 30 minutes.

At the request of a German podcasting duo, he’d been asked to search for matches to the decades-old wanted photographs of Daniela Klette, a member of the leftist militant group Red Army Faction, Germany’s most infamous postwar terrorist group, originally known as the Baader-Meinhof gang.

Instead, the facial recognition software he used lighted upon a woman called Claudia Ivone. In one image, she posed with her local capoeira troupe as they waved their arms exuberantly. Another showed her in a white headdress, tossing flower petals with an Afro-Brazilian society at a local street festival.

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2 Scientists in Canada Passed On Secrets to China, Investigations Find

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Two scientists who worked at Canada’s top microbiology lab passed on secret scientific information to China, and one of them was a “realistic and credible threat to Canada’s economic security,” documents from the national intelligence agency and a security investigation show.

The hundreds of pages of reports about the two researchers, Xiangguo Qiu and Keding Cheng, who were married and born in China, were released to the House of Commons late Wednesday after a national security review by a special parliamentary committee and a panel of three retired senior judges.

Canadian officials, who have warned that the country’s academic and research institutions are a target of Chinese intelligence campaigns, have tightened rules around collaborating with foreign universities. Canadian universities can now be disqualified from federal funding if they enter into partnerships with any of 100 institutions in China, Russia and Iran.

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A Boring Capital for a Young Democracy. Just the Way Residents Like It.

Reporting from Belmopan, Belize

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Mention Belmopan, Belize’s capital that sits deep in the country’s interior, and many Belizeans will belittle the city as a bastion of pencil-pushing bureaucrats that’s not just dull, but also devoid of nightlife.

“I was warned, ‘Belmopan is for the newlyweds or the nearly deads,’” said Raquel Rodriguez, 45, owner of an art school, about the reactions when she moved to Belmopan from coastal, bustling Belize City.

Not exactly known as an Eden for young urbanites, Belmopan figures among the smallest capital cities anywhere in the Americas. It has only about 25,000 residents and a cluster of hurricane-proof, heavy-on-the-concrete, Maya-inspired Brutalist buildings.

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For Car Thieves, Toronto Is a ‘Candy Store,’ and Drivers Are Fed Up

Vjosa Isai drove around Toronto in a Volkswagen Passat with 290,000 miles on it, a vehicle not coveted by car thieves, to report this article.

Whenever Dennis Wilson wants to take a drive in his new SUV, he has to set aside an extra 15 minutes. That’s about how long it takes to remove the car’s steering wheel club, undo four tire locks and lower a yellow bollard before backing out of his driveway.

His Honda CR-V is also fitted with two alarm systems, a vehicle tracking device and, for good measure, four Apple AirTags. Its remote-access key fob rests in a Faraday bag, to jam illicit unlocking signals.

As a final touch, he mounted two motion-sensitive floodlights on his house and aimed them at the driveway in his modest neighborhood in Toronto.

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Where Hostage Families and Supporters Gather, for Solace and Protest

A week after Hamas-led terrorists stormed his kibbutz and kidnapped his wife and three young children, Avihai Brodutch planted himself on the sidewalk in front of army headquarters in Tel Aviv holding a sign scrawled with the words “My family’s in Gaza,” and said he would not budge until they were brought home.

Passers-by stopped to commiserate with him and to try to lift his spirits. They brought him coffee, platters of food and changes of clothing, and welcomed him to their homes to wash up and get some sleep.

“They were so kind, and they just couldn’t do enough,” said Mr. Brodutch, 42, an agronomist who grew pineapples on Kibbutz Kfar Azza before the attacks on Oct. 7. “It was Israel at its finest,” he said. “There was a feeling of a common destiny.”

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How John Travolta Became the Star of Carnival

Jack Nicas and Dado Galdieri reported this article among the giant puppets of the Carnival celebrations in Olinda, Brazil

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It was near the start of one of Brazil’s most famous Carnival celebrations, in the northern seaside city of Olinda, and the town plaza was jammed with thousands of revelers. They were all awaiting their idol.

Just before 9 p.m., the doors to a dance hall swung open, a brass band pushed into the crowd and the star everyone had been waiting for stepped out: a 12-foot puppet of John Travolta.

Confetti sprayed, the band began playing a catchy tune and the crowd sang along: “John Travolta is really cool. Throwing a great party. And in Olinda, the best carnival.” (It rhymes in Portuguese.)

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Can Gabriel Attal Win Over France?

Gabriel Attal, 34, is a new kind of French prime minister, more inclined to Diet Coke than a good Burgundy, at home with social media and revelations about his personal life, a natural communicator who reels off one-liners like “France rhymes with power” to assert his “authority,” a favorite word.

Since taking office in early January, the boyish-looking Mr. Attal has waded into the countryside, far from his familiar haunts in the chic quarters of Paris, muddied his dress shoes, propped his notes on a choreographed bale of hay, and calmed protesting farmers through adroit negotiation leavened by multiple concessions.

He has told rail workers threatening a strike that “working is a duty,” not an everyday French admonition. He has shown off his new dog on Instagram and explained that he called the high-energy Chow Chow “Volta” after the inventor of the electric battery. He has told the National Assembly that he is the living proof of a changing France as “a prime minister who assumes his homosexuality.”

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Architect Embraces Indigenous Worldview in Australian Designs

Jefa Greenaway will never forget the first time he heard his father’s voice. It was in 2017, when he was watching a documentary about Indigenous Australians’ fight to be recognized in the country’s Constitution.

“It was poignant, surreal,” Mr. Greenaway recalled. “In one word: emotional.”

In the film, his father, Bert Groves, an Indigenous man and a civil rights activist born in 1907, recounts how he was prevented from pursuing an education because of the size of his skull, a victim of phrenology, the pseudoscience that lingered in Australia into the 20th century.

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The Friar Who Became the Vatican’s Go-To Guy on A.I.

Before dawn, Paolo Benanti climbed to the bell tower of his 16th-century monastery, admired the sunrise over the ruins of the Roman forum and reflected on a world in flux.

“It was a wonderful meditation on what is going on inside,” he said, stepping onto the street in his friar robe. “And outside too.”

There is a lot going on for Father Benanti, who, as both the Vatican’s and the Italian government’s go-to artificial intelligence ethicist, spends his days thinking about the Holy Ghost and the ghosts in the machines.

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Cleaning Latrines by Hand: ‘How Could Any Human Do That?’

When he came to fully realize exactly what his parents and older brother did for a living, and what it likely meant for his own future, Bezwada Wilson says he was so angry he contemplated suicide.

His family members, and his broader community, were manual scavengers, tasked with cleaning by hand human excrement from dry latrines at a government-run gold mine in southern India.

While his parents had tried hard to hide from their youngest child the nature of their work as long as they could — telling Mr. Bezwada they were sweepers — as a student Mr. Bezwada knew his classmates viewed him with cruel condescension. He just didn’t know the reason.

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A Child of Another War Who Makes Music for Ukrainians

When the owner of an underground club in Kyiv reached out to Western musicians to play in Ukraine, long before the war, there were not so many takers.

But an American from Boston, Mirza Ramic, accepted the invitation, spawning a lasting friendship with the club’s owner, Taras Khimchak.

“I kept coming back,” Mr. Ramic, 40, said in an interview at the club, Mezzanine, where he was preparing for a performance during a recent tour of Ukraine.

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Canadian Skaters Demand Bronze Medals in Olympics Dispute

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Nearly a month after international figure skating’s governing body revised the results of a marquee competition at the 2022 Beijing Winter Olympics, stripping Russia of the gold medal and giving the United States team a long-delayed victory, a new fight about the outcome erupted on Monday.

Eight members of the Canadian squad that competed in the team competition in Beijing have filed a case at the Court of Arbitration for Sport demanding that they be awarded bronze medals in the team event. The court announced the filing but revealed no details.

The Canadians, whose case was joined by their country’s skating federation and national Olympic committee, are expected to argue that figure skating’s global governing body erred when it revised the results of the competition in January after a Russian skater who had taken part, the teenage prodigy Kamila Valieva, was given a four-year ban for doping.

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In Latin America, a New Frontier for Women: Professional Softball in Mexico

Reporting from Mexico City and León, Mexico

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In many parts of Latin America, baseball is a popular and well-established sport with men’s professional leagues in Mexico, the Dominican Republic and Venezuela, among others. But women wanting to play baseball’s cousin — softball — professionally had only one option: to leave. They had to go to the United States or Japan.

Until now.

In what is believed to be a first in Latin America — a region where men often have more opportunities than women, particularly in sports — a professional women’s softball league has started in Mexico. On Jan. 25, when the inaugural season began, 120 women on six teams got to call themselves professional softball players, many for the first time.

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Why the Cost of Success in English Soccer’s Lower Leagues Keeps Going Up

Geoff Thompson knows there are plenty of people who want to buy what he has to sell. The phone calls and emails over the last few weeks have left no doubt. And really, that is no surprise. Few industries are quite as appealing or as prestigious as English soccer, and Mr. Thompson has a piece of it.

It is, admittedly, a comparatively small piece: South Shields F.C., the team he has owned for almost a decade, operates in English soccer’s sixth tier, several levels below, and a number of worlds away, from the dazzling light and international allure of the Premier League. But while his team might be small, Mr. Thompson is of the view that it is, at least, as perfectly poised for profitability as any minor-league English soccer club could hope to be.

South Shields has earned four promotions to higher leagues in his nine years as chairman. The team owns its stadium. Mr. Thompson has spent considerable sums of money modernizing the bathrooms, the club shop and the private boxes. There is a thriving youth academy and an active charitable foundation. “We have done most of the hard yards,” Mr. Thompson said.

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Playing Soccer in $1.50 Sandals That Even Gucci Wants to Copy

The wealthy pros of Ivory Coast’s national soccer team were resting in their luxury hotel last week, preparing for a match in Africa’s biggest tournament, when Yaya Camara sprinted onto a dusty lot and began fizzing one pass after another to his friends.

Over and over, he corralled the game’s underinflated ball and then sent it away again with his favorite soccer shoes: worn plastic sandals long derided as the sneaker of the poor, but which he and his friends wear as a badge of honor.

Shiny soccer cleats like his idols’? No thanks, said Mr. Camara, a lean 18-year-old midfielder, as he wiped sweat from his brow.

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FIFA Convictions Are Imperiled by Questions of U.S. Overreach

Nearly a decade after police officers marched world soccer officials out of a luxury hotel in Zurich at dawn, revealing a corruption scandal that shook the world’s most popular sport, the case is at risk of falling apart.

The dramatic turnabout comes over questions of whether American prosecutors overreached by applying U.S. law to a group of people, many of them foreign nationals, who defrauded foreign organizations as they carried out bribery schemes across the world.

The U.S. Supreme Court last year limited a law that was key to the case. Then in September, a federal judge, citing that, threw out the convictions of two defendants linked to soccer corruption. Now, several former soccer officials, including some who paid millions of dollars in penalties and served time in prison, are arguing that the bribery schemes for which they were convicted are no longer considered a crime in the United States.

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China amplía la aplicación de la ley de ‘secretos de Estado’

China aprobó actualizaciones a una ley sobre secretos de Estado ya de por sí estricta, con lo que amplía el alcance del tipo de información que se consideraría un riesgo para la seguridad nacional en la segunda mayor economía del mundo.

Los cambios elevan los riesgos para las compañías extranjeras que operan en el país. En el último año, China ha puesto en la mira a consultores y ejecutivos de empresas en casos de espionaje, en el marco de una campaña para limitar la difusión de la información que buscan inversores y empresas extranjeras.

Las enmiendas a la ley de secretos de Estado, aprobadas el martes por el máximo órgano legislativo chino y que entrarán en vigor en mayo, incluyen un nuevo concepto jurídico denominado “secretos de trabajo” o laborales. Se definen como información que no es oficialmente un secreto de Estado, pero “causará ciertos efectos adversos si se filtra”, según el texto de la ley.

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“La ley es imprecisa y la definición de secreto de Estado es tan amplia que podría incluir cualquier cosa que el partido del Estado decida”, dijo Diana Choyleva, economista jefe de Enodo Economics con sede en Londres, especializada en China. “También complicará aún más la vida a las empresas extranjeras y a sus empleados establecidos en China”.

Choyleva dijo que muchas empresas quedarán atrapadas en un estado de “parálisis” mientras esperan a ver cómo aplica China las nuevas disposiciones de la ley.

Es el más reciente ejemplo de una mayor vigilancia de la seguridad del Estado bajo el liderazgo de Xi Jinping. En los últimos años, China ha reforzado progresivamente sus leyes de seguridad nacional y de intercambio de datos, al tiempo que advertía de los riesgos del espionaje al abrigo de los negocios.

Pero el reforzamiento de las leyes de seguridad nacional de China ha inquietado a muchas empresas e inversores extranjeros. Muchos de los cambios aplican un criterio poco claro y expansivo de lo que constituiría un riesgo para la seguridad nacional, lo que plantea la posibilidad de que las normas se apliquen de forma arbitraria.

La represión ha aumentado los retos de invertir en China en un momento en que la inversión extranjera directa en el país ha caído a sus niveles más bajos en tres décadas, ya que las empresas están cada vez menos dispuestas a soportar las contrapartes de operar en China para una economía que ya no crece a pasos agigantados.

Jens Eskelund, presidente de la Cámara de Comercio de la Unión Europea en China, señaló que los cambios en la ley de secretos de Estado se producían una semana después de que el gabinete del país, el Consejo de Estado, indicó que una de las prioridades del año era atraer más inversión extranjera apuntalando la confianza de los inversores.

“El ámbito de las cuestiones consideradas ‘sensibles’ parece ampliarse constantemente, lo que dificulta a las empresas el acceso a la información necesaria para tomar decisiones de inversión relacionadas con sus operaciones en China”, afirmó en un comunicado.

La ley de secretos de Estado se aprobó inicialmente en 1988 y se modificó en 2010, cuando China impuso requisitos más estrictos a las empresas de Internet y telecomunicaciones para que cooperaran con la policía, los funcionarios de la seguridad del Estado y la fiscalía en la investigación de filtraciones de secretos de Estado.

El Partido Comunista, que gobierna China, determinó que la ley necesitaba actualizarse debido a los avances de la ciencia y la tecnología, que creaban “nuevos problemas y desafíos” para mantener la confidencialidad, según declaró a los medios estatales un funcionario de la Administración Nacional de Protección de Secretos de Estado.

China también actualizó el año pasado su ley de contraespionaje para ampliar la definición de lo que puede considerarse espionaje. Estipulaba que compartir “documentos, datos, materiales y objetos” podía calificar como espionaje si la información tenía “relación con la seguridad y los intereses nacionales”.

La serie de cambios legales coincide con un mayor escrutinio a los negocios en toda la economía. Los ejecutivos chinos del sector financiero están en la mira de extensas campañas anticorrupción. El año pasado, las autoridades pusieron su atención en las empresas de consultoría y asesoría con vínculos en el extranjero mediante una serie de redadas, detenciones y arrestos en el marco de la aplicación de las leyes de contraespionaje.

Además, Pekín ha detenido a ejecutivos extranjeros y los ha acusado de espionaje, al tiempo que ha utilizado ampliamente su autoridad para impedir que otros salgan del país. En enero, el Ministerio de Relaciones Exteriores de China dijo que un consultor británico que desapareció de la vista pública en 2018 fue condenado a cinco años de prisión en 2022 por “comprar y suministrar ilegalmente inteligencia para una organización o individuo fuera de China”.

China ha querido concientizar a sus ciudadanos sobre los riesgos para la seguridad nacional presentes en la economía a través de una serie de cómics del Ministerio de Seguridad del Estado chino. La serie publicada en línea se basa en investigaciones reales de espionaje, según las autoridades.

En la última entrega estrenada esta semana, un investigador especial de la agencia va de incógnito para infiltrarse en una consultora en China y conseguir pruebas de que esta empresa estaba contactando ilegalmente con expertos en sectores sensibles. El investigador persigue a un “pez gordo”, un espía extranjero llamado “Jason”, quien forma parte de la red de asociados del propietario de la empresa. En la escena final, el investigador encuentra una lista de expertos en la sala de documentos de la empresa, pero es descubierto por un colega.

El cómic no identifica a la empresa como extranjera o nacional. El año pasado, las autoridades chinas registraron las oficinas de la consultora Capvision Partners, que ofrecía un servicio para poner en contacto a clientes que buscaban información con una lista de “expertos” de diversos sectores.

Daisuke Wakabayashi es corresponsal de negocios en Asia para el Times, con sede en Seúl, y cubre noticias económicas, empresariales y geopolíticas de la región. Más de Daisuke Wakabayashi

Keith Bradsher es el jefe de la corresponsalía de Pekín del Times. Antes fue jefe del buró en Shanghái, Hong Kong y Detroit, y corresponsal en Washington. Ha vivido e informado en China continental durante la pandemia. Más de Keith Bradsher

Claire Fu cubre China con énfasis en los temas empresariales y sociales del país. Radica en Seúl. Más de Claire Fu

‘Belmopán es un experimento social’: así es la capital multicultural de Belice

Reportando desde Belmopán, Belice

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Cuando se menciona Belmopán, la capital de Belice, situada en lo profundo del interior del país, muchos beliceños la tachan como un bastión de burócratas que no solo es aburrida, sino que carece de vida nocturna.

“Me advirtieron: ‘Belmopán es para los recién casados o los casi muertos’”, dijo Raquel Rodriguez, de 45 años y propietaria de una escuela de arte, sobre los comentarios que le hicieron cuando dejó la costera y bulliciosa Ciudad de Belice para mudarse a Belmopán.

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Belmopán, que no es precisamente un edén para jóvenes urbanitas, es una de las capitales más pequeñas de América. Tiene apenas unos 25.000 habitantes y un conjunto de edificios brutalistas de inspiración maya, muy pesados y de hormigón, a prueba de huracanes.

La capital de la única nación anglófona de Centroamérica puede parecer muy diferente de las frenéticas capitales de los países vecinos. En cuanto a sus orígenes y diseño, Belmopán tiene más en común con las capitales de otras antiguas colonias británicas, especialmente en África.

Pero Belmopán quizá sea un prisma para ver el desarrollo de Belice, que ha surgido como una especie de excepción en Centroamérica. En una región donde los gobernantes adoptan tácticas autoritarias, Belice se ha convertido en una democracia parlamentaria relativamente estable (aunque joven), con un historial de transiciones pacíficas en el poder.

La capital, que en general se caracteriza por una serena tranquilidad, presume de su reputación de seguridad y calidad de vida. En un país escasamente poblado, con menos de medio millón de habitantes, el ambiente acogedor de Belmopán también evidencia la extraordinaria diversidad étnica de Belice y su propensión a recibir migrantes de otras regiones de Centroamérica.

No hay más que ver el mercado al aire libre en el que muchos residentes compran sus alimentos. Los vendedores ambulantes saludan a los clientes en la lengua oficial de Belice, el inglés, o en criollo beliceño, la lengua que se formó hace siglos cuando los británicos trajeron africanos esclavizados a lo que hoy es Belice.

Otros vendedores hablan lenguas mayas como el quekchí, el mopán y el yucateco, muestra de los pueblos indígenas que desde hace mucho tiempo han vivido en Belice o que se trasladaron al país desde Guatemala o México. Otros realizan sus oficios y comercian en español, chino o plautdietsch, una lengua germánica arcaica influida por el neerlandés.

Como muchas otras personas en Belmopán, Johan Guenther, agricultor menonita de 71 años, vino de otra parte. Nació en el estado mexicano de Chihuahua, donde hay grandes comunidades menonitas, y llegó a Belice a los 16 años.

Después probó suerte en Bolivia durante un tiempo, pero decidió que prefería el estilo de vida más apacible de Belice. Vive con su esposa en un pequeño asentamiento agrícola a las afueras de Belmopán, y viene a la capital a vender queso, mantequilla, crema y miel en el mercado.

“No soy un hombre de ciudad, pero me gusta Belmopán”, dice Guenther en una mezcla de inglés, plautdietsch y español. “Es tranquilo, bueno para vender mi producción, fácil de entrar y fácil de salir”.

Convertir a Belmopán en el eje del desarrollo agrícola del interior de Belice y en un refugio frente a las catástrofes naturales era una prioridad cuando los colonialistas británicos desarrollaron los planes para construir la ciudad después de que, en 1961, el huracán Hattie arrasara Ciudad de Belice, la antigua capital, dejando cientos de muertos.

En esa época, las ciudades planificadas estaban surgiendo en diversas partes del mundo, una tendencia que se aceleró con la inauguración de la futurista capital brasileña, Brasilia, en 1960. En el imperio británico que se estaba desintegrando, especialmente en África, entre las nuevas capitales destacaban Dodoma, en Tanzania; Gaborone, en Botsuana; y Lilongüe, en Malaui. Los diseñadores las concibieron, al igual que Belmopán, como “ciudades jardín” con amplios espacios abiertos, parques y paseos peatonales.

Las tensiones políticas determinaron los planes de la ciudad. George Price, el arquitecto de la independencia de Belice, veía la construcción de Belmopán como una manera de forjar un sentimiento de identidad nacional que trascendiera las diferencias étnicas. Y como Guatemala reclamaba Belice en una disputa territorial que persiste hasta hoy, los gobernantes coloniales del país eligieron un emplazamiento a medio camino entre Ciudad de Belice y la frontera guatemalteca, en un intento de poblar hacia el interior.

Los robustos edificios gubernamentales de hormigón, como la Asamblea Nacional, evocan el diseño piramidal de un templo maya ubicado sobre un montículo artificial donde la brisa ayuda a refrescar la estructura. Se diseñaron para que fueran a prueba de huracanes y económicos, evitando la necesidad de instalar sistemas de aire acondicionado en aquel momento.

Al mismo tiempo, las autoridades trataron de atraer a los empleados públicos a Belmopán ofreciéndoles viviendas, esencialmente en forma de cascarones de hormigón, en calles donde se pretendía que vivieran personas de distintos estratos económicos.

“Belmopán es un experimento social”, dijo John Milton Arana, arquitecto beliceño de 51 años cuya familia se mudó a la capital en 1975. Observando los senderos que aún conectan las zonas residenciales con el núcleo de Belmopán, lleno de hormigón, añadió: “El peatón era la prioridad de esta visión”.

No obstante, Arana afirma que la ciudad, de ritmo notablemente lento, también puede desorientar con sus rotondas, su carretera de circunvalación y la escasez de zonas comerciales abarrotadas. “La gente me visita y me pregunta: ‘¿Dónde está el centro?’”, dice Arana. “Yo les digo: ‘Acabas de pasarlo’”.

Belmopán no le gusta a todo el mundo. Los turistas tienden a saltarse la ciudad, prefiriendo las actividades de buceo cerca de islas remotas o los impresionantes yacimientos arqueológicos mayas. Cuando se inauguró en 1970, se preveía que Belmopán crecería de manera rápida hasta albergar 30.000 habitantes, una cifra que, más de cinco décadas después, aún no se ha alcanzado.

Algunos atribuyen ese lento crecimiento a las perennes restricciones presupuestarias que han hecho que Belmopán tenga un aspecto inacabado. Los edificios con aspecto de fortaleza en los que trabajan muchos funcionarios están envejeciendo, adornados con ruidosos aparatos de aire acondicionado; edificios nuevos y luminosos como el Ministerio de Asuntos Exteriores, un regalo del gobierno de Taiwán repleto de jardines colgantes, muestran cómo las autoridades han dejado atrás los espartanos orígenes de Belmopán.

Arana dijo que las desviaciones de los diseños originales de Belmopán estaban cambiando la ciudad para peor. Explicó que el desarrollo descontrolado afuera de las zonas céntricas, sobre todo donde se han asentado los migrantes hispanohablantes de países vecinos como El Salvador y Guatemala, pone de relieve problemas como la falta de vivienda y las aguas residuales sin tratar.

Entre los diplomáticos, las opiniones sobre Belmopán están divididas. Países como Panamá y Guatemala, así como la isla autónoma de Taiwán, mantienen sus embajadas en Ciudad de Belice, que tiene más del doble de habitantes que Belmopán. Incluso después de que Belice logró la plena independencia en 1981, Estados Unidos tardó 25 años en trasladar su embajada a Belmopán.

Michelle Kwan, embajadora de Estados Unidos en Belice y patinadora olímpica galardonada, dijo que se había encariñado con Belmopán tras mudarse desde Los Ángeles. Comparó la vida en la capital centroamericana con sus días de entrenamiento en Lake Arrowhead, una pequeña comunidad turística ubicada en las montañas californianas de San Bernardino, donde podía enfocarse “realmente en lo que tenía que hacer”.

“Esto no es distinto”, dijo Kwan. “Aquí es donde nos enfocamos y donde trabajamos”.

Otros beliceños sugieren que la ciudad ha contribuido a forjar una identidad beliceña multicultural que incorpora a los pueblos mayas y a los inmigrantes latinoamericanos más recientes, distinto a los que se percibe en Ciudad de Belice, mejor conocida como un bastión de los criollos, que son las personas de ascendencia africana y británica.

“Belmopán hizo que nuestras diferencias culturales fueran menos pronunciadas”, afirmó Kimberly Stuart, de 49 años y profesora de educación en la Universidad de Belice, cuyo campus principal está en la capital.

Otros lamentan ciertos aspectos de la vida en Belmopán. Mientras que las nuevas y llamativas viviendas y los nuevos edificios de oficinas están alterando el ambiente pueblerino de la capital, los restaurantes y bares siguen siendo escasos y suelen cerrar temprano.

Algunos habitantes de Belmopán dicen que es francamente aburrido, pero a ellos les gusta que sea así. A Raj Karki, un inmigrante nepalí de 52 años que se trasladó a Belice para trabajar en un proyecto hidroeléctrico, le gustó tanto la tranquila ciudad que decidió quedarse y abrir un restaurante de comida sudasiática cerca de los edificios gubernamentales.

“Puedes venir a Belmopán desde cualquier lugar del mundo”, dijo Karki. “En poco tiempo te dan la bienvenida y te dicen: ‘Ayúdanos a construir el futuro’”.

Simon Romero es corresponsal en Ciudad de México, y cubre México, Centroamérica y el Caribe. Se ha desempeñado como jefe del buró del Times en Brasil, jefe del buró andino y corresponsal internacional de energía. Más de Simon Romero

Tras 19 meses, el Parlamento húngaro aprueba la candidatura sueca a la OTAN

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El Parlamento de Hungría votó el lunes a favor de aceptar a Suecia como nuevo miembro de la OTAN, sellando así un importante cambio en el equilibrio de poder entre Occidente y Rusia que fue desencadenado por la guerra en Ucrania.

La votación permitió que Suecia, no alineada desde hace mucho tiempo, sorteara el último obstáculo que bloqueaba su ingreso en la OTAN y frenaba la expansión de la alianza militar.

El autoritario primer ministro húngaro, Viktor Orbán, cuyo partido Fidesz cuenta con una amplia mayoría en el Parlamento, ha mantenido relaciones cordiales con el presidente de Rusia, Vladimir Putin, a pesar de la guerra de Ucrania, y había paralizado durante 19 meses la votación de la adhesión de Suecia a la OTAN en la Asamblea Nacional de 199 miembros.

Su decisión de permitir finalmente una votación se produjo tras la visita a Budapest, la capital húngara, del primer ministro sueco, Ulf Kristersson, el viernes. Durante la visita, se anunció que Suecia proporcionará a Hungría cuatro aviones Gripen de fabricación sueca, además de los 14 que ya utilizan sus fuerzas aéreas, y que el fabricante de los aviones, Saab, abrirá un centro de investigación de inteligencia artificial en Hungría.

La admisión formal de Suecia en la OTAN todavía requiere algunos trámites de procedimiento. Una vez finalizada, le dará, junto con la entrada de Finlandia el año pasado, un impulso significativo a la fuerza militar de la OTAN en el mar Báltico y reducirá la capacidad de Rusia para dominar la vía marítima, que controla el acceso a los puertos de San Petersburgo, Kaliningrado y Ust-Luga, un importante punto de tránsito para las exportaciones energéticas rusas.

En una publicación en la plataforma de redes sociales X, el secretario general de la OTAN, Jens Stoltenberg, acogió con satisfacción la decisión de Hungría, afirmando que “la adhesión de Suecia nos hará a todos más fuertes y nos dará mayor seguridad”.

Suecia ya ha estado proporcionando armas y otras ayudas a Ucrania, por lo que su ingreso en la OTAN no cambiará de inmediato la suerte de Ucrania en el campo de batalla, pero implica un duro golpe para lo que Putin declaró como una de las principales razones para su invasión a gran escala: mantener a la OTAN alejada de las fronteras de Rusia.

El Parlamento húngaro aprobó la admisión de Suecia en la alianza por amplia mayoría. Solo 6 miembros de un partido de extrema derecha, el Movimiento Nuestra Patria, votaron en contra. El partido Fidesz y los principales grupos de la oposición votaron a favor.

La inusual muestra de consenso flaqueó cuando la oposición pidió un minuto de silencio en memoria de Alexéi Navalny, el líder de la oposición rusa que, según las autoridades rusas, murió el 16 de febrero en un campo de prisioneros del Ártico. Todos los legisladores opositores se pusieron en pie para honrar a Navalny, pero Orbán y sus aliados del Fidesz permanecieron sentados.

Orbán agradeció a los miembros de su partido por “mantener la calma en el asunto Navalny” y, al explicar la decisión de Fidesz de permanecer sentado, dijo: “Los chovinistas no merecen respeto”. Tras alegar que Navalny se había burlado de los georgianos durante la invasión rusa a su país en 2008, Orbán afirmó que no debía recibir honores.

“Por lo demás, que descanse en paz”, dijo Orbán al Parlamento.

La abrumadora votación a favor de la expansión de la OTAN se produjo tras la visita a Budapest de Kristersson que, según Orbán, reparó las tensas relaciones entre ambos países y logró que Hungría aceptara a Suecia como miembro de la OTAN.

El largo retraso de Hungría en aceptar a Suecia desconcertó y exasperó a Estados Unidos y a otros miembros de la OTAN, y llegó a plantear dudas sobre la fiabilidad de Hungría como miembro de una alianza comprometida con el principio de defensa colectiva.

Hungría, que había prometido en repetidas ocasiones que no iba a ser el último obstáculo, se convirtió en la última barrera para la entrada de Suecia en la OTAN después de que el Parlamento turco votara a favor de la adhesión el 23 de enero. Todos los demás miembros de la OTAN aprobaron la candidatura de Suecia en 2022, solo unos meses después de la invasión rusa a Ucrania.

Orbán tiene un largo historial de utilizar el poder de veto de su país sobre decisiones clave en Europa para tratar de obtener dinero u otras recompensas. Este patrón se puso de manifiesto no solo en su resistencia a la adhesión de Suecia a la OTAN, sino también en su oposición a un paquete financiero de la Unión Europea para Ucrania por un valor de 54.000 millones de dólares.

Orbán cedió este mes en cuanto a la aprobación de la ayuda de la UE a Ucrania, una decisión que suscitó esperanzas de que pudiera ordenarle a su partido que votara en el Parlamento sobre la adhesión de Suecia. El 24 de enero, Orbán le había asegurado a Stoltenberg, secretario general de la OTAN, que Hungría ratificaría la entrada de Suecia “en la primera oportunidad posible”.

Pero cuando los legisladores de la oposición convocaron una sesión del Parlamento el 5 de febrero para votar sobre la adhesión de Suecia, los miembros del Fidesz boicotearon la sesión.

Incluso con la aceptación de Suecia en la alianza por parte de Hungría, es probable que el largo e interminable proceso para llegar a este punto deje un regusto amargo. Además, el tardío visto bueno a la expansión de la OTAN, a la que Hungría solo contribuye de forma modesta, no cambiará rápidamente la reputación de Orbán como alborotador, más interesado en congraciarse con Putin, con quien mantuvo una amistosa reunión en octubre durante una visita a China, que en apoyar la alianza.

Hungría, cuyas fuerzas aéreas dependen en gran medida de los aviones Gripen de Suecia, ha ofrecido múltiples explicaciones, a menudo cambiantes, sobre el largo retraso en la votación sobre la adhesión de Suecia. Ha citado problemas de cronograma, las críticas en Suecia por el retroceso democrático del gobierno cada vez más autoritario de Orbán, material didáctico utilizado en las escuelas suecas y comentarios realizados por Kristersson años antes de asumir el cargo.

La dura postura de Orbán respecto a Suecia, así como su bloqueo inicial al paquete de ayuda a Ucrania, reflejaron su tendencia por tratar de establecer a su pequeño país —Hungría tiene 10 millones de habitantes y solo representa el 1 por ciento de la producción económica de la Unión Europea— como una fuerza a tener en cuenta en la escena política europea.

Esta estrategia ha enfurecido a otros líderes europeos, pero agitar las aguas y desafiar a la corriente dominante, tanto en la OTAN como en la Unión Europea, ha aumentado el prestigio de Orbán entre la extrema derecha europea y en segmentos de la extrema izquierda, ambos a menudo partidarios de Putin. Ven a Orbán como un valiente azote de sabiduría convencional.

Orbán lleva mucho tiempo posicionándose como el líder contestatario de un movimiento paneuropeo que defiende la soberanía nacional y los valores tradicionales frente a lo que desprecia como “globalistas progres” desubicados en Bruselas, en las sedes tanto de la OTAN como de la Unión Europea, y en Washington bajo el gobierno de Biden.

Suecia, como la mayoría de los miembros de la Unión Europea, acusa desde hace tiempo a Hungría de socavar la democracia y violar los derechos de las minorías. Pero tras la llegada al poder de un gobierno de derecha en Estocolmo el año pasado, se ha distanciado de las críticas a la política interior húngara.

La admisión en la OTAN requiere el apoyo unánime de los miembros de la alianza. Finlandia fue admitida en la alianza el pasado mes de abril, pero la derrota estratégica que esa medida supuso para Putin se ha visto socavada por los retrasos en la aprobación de Suecia.

Andrew Higgins es el jefe del buró de Europa Central y Oriental del Times con sede en Varsovia. Cubre una región que se extiende desde las repúblicas bálticas de Estonia, Letonia y Lituania hasta Kosovo, Serbia y otras partes de la antigua Yugoslavia. Más de Andrew Higgins

Las deportistas de México alcanzan una nueva frontera: el softbol profesional

Reportando desde Ciudad de México y León, Mexico

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En muchas partes de América Latina, el béisbol es un deporte popular y bien establecido, con ligas profesionales masculinas en México, República Dominicana y Venezuela, entre otros países. Pero las mujeres que querían jugar el deporte primo del béisbol —softbol— de forma profesional solo tenían una opción: marcharse. Debían irse a Estados Unidos o Japón.

Hasta ahora.

En lo que se cree es el primer caso en América Latina —una región donde los hombres suelen tener más oportunidades que las mujeres, particularmente en los deportes— se ha creado una liga profesional de softbol femenino en México. Desde el 25 de enero, cuando comenzó la temporada inaugural, 120 mujeres en 6 equipos pudieron llamarse a sí mismas jugadoras profesionales de softbol, muchas por primera vez.

“Antes, ni se cuestionaba, ‘¿debería haber un deporte profesional para las mujeres?’ Era un hecho que no existía. Punto final”, afirmó Stefania Aradillas, jardinera de los Diablos Rojos Femenil, equipo que juega en Ciudad de México. “Pero estamos encontrando nuestro lugar en la sociedad, no solo en el deporte, sino en todas las áreas”.

La nueva liga llega en un momento en el que el deporte femenino se ha vuelto más popular en todo el mundo.

El proyecto de softbol femenino fue creado por la Liga Mexicana de Béisbol, la liga masculina de béisbol profesional del país con casi 100 años de antigüedad. La temporada regular terminará el 3 de marzo, y le seguirá una postemporada hasta mediados de marzo.

Aunque es una temporada corta, funcionarios y jugadoras han dicho que ya da indicios prometedores: 13.408 personas acudieron al estadio de Monterrey la noche inaugural, una cifra récord para un partido de softbol en el continente americano, y la media docena de equipos atrajeron un total de 109.000 aficionados en las primeras cuatro semanas, según la liga.

“Este proyecto es para romper barreras”, afirmó Adriana Pérez, una mexicana-estadounidense que dejó a un lado su centro de entrenamiento de softbol en Lubbock, Texas, para ser la mánager de Bravas de León, uno de los equipos nuevos femeninos.

Yuruby Alicart, una campocorto venezolana de otro equipo, las Charras de Jalisco Femenil, añadió: “Esto es algo extraordinario para nuestro género.”

Horacio de la Vega, presidente de la liga profesional de béisbol masculina de México, en busca del crecimiento del deporte, planteó por primera vez la idea de una división de béisbol o softbol femenino durante una reunión de la liga hace tres años.

Las autoridades se decantaron por el softbol debido a su creciente popularidad, en particular en Estados Unidos, donde las jugadoras suelen jugar en las universidades, y a un futuro prometedor en México (la selección nacional terminó en cuarto lugar en su primera aparición en los Juegos Olímpicos de Tokio 2020). Y dado que los estadios de béisbol en su mayor parte quedan sin utilizar entre temporadas, una liga de softbol podría generar dinero adicional.

Sin embargo, De la Vega afirmó que los dueños de los equipos plantearon preocupaciones sobre la viabilidad financiera de la liga y sobre la protección de las jugadoras del acoso sexual, que ha sido un tema crucial en deportes femeninos como el fútbol y la gimnasia.

Así que durante los siguientes dos años, los funcionarios de la liga pulieron el proyecto. Crearon protocolos contra el acoso sexual, incluyendo un curso en línea obligatorio para ejecutivos y entrenadores. De la Vega afirmó que obtuvo la aprobación de participación necesaria y consiguió acuerdos comerciales clave, como derechos de transmisión por televisión, el año pasado.

“Es algo que ya tenemos que haber hecho hace algún tiempo”, dijo De la Vega, “pero cuando se hacen las cosas, se hacen por algo y en el momento adecuado”.

La estrategia para crear una liga de softbol siguió el ejemplo del lanzamiento del fútbol profesional femenino en México en 2017, que involucró a franquicias originales masculinas que crearon equipos femeninos con el mismo nombre. Pero en ese caso, casi todos los 18 clubes de futbol crearon un equipo femenino. La liga de softbol comenzó con un tamaño menor.

Al principio, contó De la Vega, casi la mitad de los equipos de béisbol masculinos (había 18 en aquel momento, este año hay 20) mostraron interés en crear un equipo de softbol femenino. Pero tras exigirles un compromiso inicial de 3 años a los propietarios interesados, la liga se redujo a seis clubes: uno en cada una de las tres ciudades más grandes del país —Ciudad de México, Guadalajara, Monterrey— además de en León, Tabasco y Veracruz.

Si bien la mayoría de las jugadoras de liga son de México, también hay mexicano-estadounidenses, cubanas, venezolanas y una colombiana.

Además, la mayoría de los equipos tienen directivas femeninas: 5 de los 6 mánagers son mujeres y hay 3 gerentes generales mujeres.

Andrea Valdéz había trabajado en la directiva del equipo de béisbol El Águila de Veracruz, donde su padre es gerente general. Pero cuando se formó la liga de softbol, Valdéz, de 25 años, se convirtió en la gerente general de softbol del Veracruz.

“Siempre se habla de un deporte profesional de hombres, pero esta es una gran oportunidad para que ellas se muestren”, dijo. “Me encanta trabajar en deporte, y me encanta que mi primera responsabilidad de este tipo sea con mujeres”.

Algunas de las jugadoras, como Alicart, venezolana de 3 años, y Aradillas, mexicana de 29 años, ambas integrantes de sus selecciones nacionales en los Juegos Olímpicos, se ganan la vida solo con el softbol. Alicart juega en una liga semiprofesional en Italia, mientras que Aradillas tiene patrocinios comerciales. Pero muchas de sus compañeras de equipo tienen empleos de tiempo completo en actividades no relacionadas con el softbol.

Dafne Bravo, una receptora de 22 años del equipo de Ciudad de México, estaba trabajando en una atracción de La Guerra de las Galaxias en Disneylandia en Anaheim, California, cuando se enteró sobre la nueva liga.

Bravo había prácticamente abandonado las esperanzas con respecto a su carrera deportiva, tras dos años inestables jugando con la Universidad Estatal de California, Dominguez Hills. Pero su madre compró vuelos para Ciudad de México para las dos en noviembre pasado tras escuchar sobre las pruebas de la liga que se iban a realizar. Tras ser seleccionada, a Bravo se le concedió un permiso sin goce de sueldo de dos meses de Disneylandia para jugar en México, donde gana cerca de 3000 dólares mensuales.

“Estoy representando a mi familia, los hago sentir orgullosos”, dijo Bravo, cuyos padres nacieron en México y emigraron a Estados Unidos.

Cuando Lolis de la Fuente, una receptora del equipo de León, salió al campo antes del partido inicial de temporada, tuvo que secarse las lágrimas, abrumada por la emoción mientras vestía un uniforme de softbol profesional frente a sus hijos, de 3 y 7 años.

“Es un momento que piensas que nunca iba a llegar”, afirmó.

De la Fuente, de 31 años, creció jugando softbol en el estado de Coahuila, que limita con Texas, y representando a su estado en torneos regionales y nacionales, y a México en competiciones internacionales.

Tras los XXI Juegos Centroamericanos y del Caribe, celebrados en 2010, afirmó que tuvo que elegir entre asistir a la universidad o dedicarse al softbol, donde el sueño por lo general es obtener una beca deportiva en una universidad de Estados Unidos. Eligió estudiar la universidad en México, se graduó, formó una familia y enseña inglés en una escuela en Coahuila.

Durante los últimos siete años, De la Fuente se mantuvo activa en el softbol, jugando en una liga recreativa local. Tras ser seleccionada, contó que la escuela le había otorgado un permiso sin goce de sueldo para que pudiera jugar en la liga, donde gana 1000 dólares mensuales y vive en un apartamento proporcionado por el equipo.

“Es un sueño hecho realidad”, dijo. “Nunca pensé que fueran hacer algo así en México porque no se había tenido mucho el apoyo”.

De la Vega afirmó que esperaba que la versión mexicana perdurara, a diferencia de viejas ligas profesionales de softbol en Estados Unidos que fueron clausuradas. Comenzar con un tamaño pequeño, cree, fue una ventaja. Afirmó que la mayoría de los equipos están al menos quedando tablas financieramente, y la liga es rentable debido a un “apetito real” de los patrocinantes y cadenas televisivas.

“Seguramente vamos a tener errores”, afirmó, “como cualquier gran proyecto, y podemos tener correcciones, pero es parte del crecimiento”.

De la Vega, que representó a México en los Juegos Olímpicos de 1996 y 2000 en pentatlón moderno, afirmó que la liga podía también brindarle una plataforma a las jugadoras mexicanas para su desarrollo ante el regreso del softbol a los Juegos Olímpicos, en 2028 en Los Ángeles.

En el juego inaugural en León, las gradas estuvieron repletas de hombres y mujeres de todas las edades. El equipo develó una nueva mascota, una leona, y el locutor del estadio agradeció a la multitud por haber ido a apoyar a las mujeres en el terreno.

Montserrat Zúñiga, de 36 años, dijo que ella y su hija de 5 años, Emilia, tenían dos años asistiendo a los juegos de béisbol masculino de León. Pero cuando comenzó la liga de softbol, Zuñiga afirmó que su hija le pidió que fueran a ver jugar a las mujeres. Para la ocasión, le había comprado a Emilia una gorra rosada de las Bravas.

“Significa algo en estos tiempos”, afirmó, “que sea incluyente en cuanto a las mujeres, que no solo sea para hombres”.