The New York Times 2024-03-27 10:25:15

Middle East Crisis: Top Israeli and U.S. Defense Officials Meet on Rafah as Tensions Rise

Talks between U.S. and Israeli defense officials focus on Rafah.

Israel’s defense minister, Yoav Gallant, and the U.S. defense secretary, Lloyd J. Austin III, met at the Pentagon on Tuesday to discuss the rapidly deteriorating humanitarian conditions in Gaza and Israel’s plan to invade the southern city of Rafah, where U.S. officials have warned that a major military action could lead to catastrophe.

The meeting came amid growing friction between the two allies a day after the U.S. decision to allow the passage of a U.N. resolution calling for an immediate cease-fire in Gaza. Afterward, Israel’s prime minister, Benjamin Netanyahu, declared that he was scrapping a plan to dispatch a delegation to Washington to discuss the potential offensive in Rafah.

Remarks by Mr. Gallant and Mr. Austin before the meeting underscored the divide. While both noted their countries’ commitment to Israel’s security, Mr. Gallant emphasized what he said was the urgent need to destroy Hamas, secure the release of Israelis taken hostage in the Hamas-led Oct. 7 attacks and “ensure Israel’s military edge and capabilities.”

Mr. Austin focused on the dire consequences the war has had for Palestinian civilians. “The number of civilian casualties is far too high, and the amount of humanitarian aid is far too low,” he said. The safety of Palestinians in Rafah, where more than a million people are holed up, was a “top priority,” he added.

After the meeting, a senior Defense Department official said Mr. Austin presented the broad outlines of the Biden administration’s alternative approach to a major combat operation in Rafah. The main points were a focus on precision targeting intended to root out Hamas leadership, credible and effective steps to evacuate civilians sheltering there, an increase in humanitarian aid and securing the border between Gaza and Egypt.

The official, who spoke on a call with reporters on the condition of anonymity to discuss confidential talks, said that the Israelis were receptive to the priorities raised by Mr. Austin and that there would be additional meetings in the future.

Senior administration officials have said that any Israeli operation that did not adequately mitigate the risks to civilians in Rafah would be a mistake and exacerbate the dire living conditions in the enclave. Without proper planning or preparations, the senior Defense Department official said, a major ground operation into Rafah could dramatically restrict the flow of already insufficient humanitarian assistance into Gaza when just the opposite needs to happen.

Speaking with reporters after his meeting with Mr. Austin, Mr. Gallant said Israel would not be deterred in its war aims. “Our goals are simple: We need to destroy Hamas as a military and governing organization in Gaza,” he said. “It means that the military framework must be destroyed.”

“The ability of Hamas to act as an organized military with a centralized command and control must be destroyed,” he said. “There is not a military capability, there is a terrorist capability.”

The Israeli minister said he also discussed with his American counterpart maintaining Israel’s qualitative military advantage in the region (American officials said the sales of F-15 and F-35 fighters and Apache helicopter gunships were discussed). And Mr. Gallant said he and Mr. Austin talked about the urgency of efforts to recover more than 100 hostages still held by Hamas and the increasingly dire humanitarian crisis in Gaza.

“We discussed the humanitarian efforts in Gaza — not only in terms of bringing the aid in but the real issue of distribution,” Mr. Gallant said. “Hamas is doing everything to sabotage the delivery of aid and to create pressure at the expense of the Palestinian people. This includes blocking routes and looting.”

Mr. Gallant — who was also expected to sit down with the C.I.A. director, William J. Burns, a key figure in the negotiations between Israel and Hamas — met with Mr. Austin a day after the United States abstained from a vote on a cease-fire resolution at the U.N. Security Council, a decision that Mr. Netanyahu said “harms the war effort as well as the effort to liberate the hostages.”

Hopes for a breakthrough in the talks for a deal to halt the fighting and secure the release of Israeli hostages appeared to remain distant on Tuesday. Hamas said late Monday that the latest proposal on the table did not meet its demands.

The talks in recent days have been hung up on the number of Palestinian prisoners to be released, in particular those serving extended sentences for violence against Israelis, according to two U.S. officials and an Israeli official, who spoke on the condition of anonymity to discuss the sensitive matter.

Last week, the U.S. delegation — led by Mr. Burns — proposed a compromise to try to bridge the gap, which Israel has accepted, according to the Israeli official and another person familiar with the negotiations. A Hamas statement on Monday appeared to reject it, saying it was demanding Israel’s withdrawal from Gaza and “a true prisoner exchange.”

Gazan authorities say 12 people drowned trying to retrieve airdropped aid.

The authorities in Gaza said late Tuesday that a total of 12 people had drowned while trying to retrieve airdropped aid that had fallen into the Mediterranean, calling for an end to the airdrops — a last resort to get urgently needed food and other supplies into the enclave — and an increase in deliveries by land.

People waded into the water from a beach in northern Gaza on Monday afternoon to get the aid packages, according to Ahmed Abu Qamar, a Gaza-based researcher for EuroMed Rights, a human rights group, who said he had spoken to witnesses. He also said that around a dozen people had drowned, saying that at least one had become entangled in a parachute.

It was not possible to confirm the details independently and it was not clear which country was responsible for the airdrop in question.

Three of approximately 80 aid bundles dropped by the United States on Monday “were reported to have had parachute malfunctions and landed in the water,” a Pentagon spokeswoman, Sabrina Singh, said at a news conference on Tuesday. However, she said that she could not confirm the reports of the drownings.

The aid was intentionally dropped over water and intended to be carried to land by wind drift, to mitigate potential harm in the event that the parachutes failed to deploy, Ms. Singh said.

The fatalities were not the first connected to aid drops. Earlier this month, the authorities in Gaza said that at least five Palestinians had been killed and several others wounded when airdropped aid packages fell on them in Gaza City. On Tuesday, the Gaza government media office said that six other people had died during what it characterized as stampeded trying to get aid that was airdropped in other locations.

The United Nations and other aid organizations say that trucks, rather than planes, are the cheapest, safest and most effective means of delivering aid to Gaza, a territory whose population of more than two million faces a hunger crisis that humanitarian organizations say borders on famine.

But several governments, including those of the United States, France, Jordan and Egypt, have in recent weeks used airdrops to supplement aid that arrives by land, while also calling on Israel to allow in more trucks.

Britain airdropped aid to Gaza for the first time on Monday, delivering over 10 tons of supplies along the northern coastline as part of a mission led by Jordan, the British defense ministry said in a statement.

Governments say that the drops are necessary because of a steep fall in the amount of aid entering Gaza since Oct. 7, when Hamas led a deadly attack on Israel. The number of aid trucks entering Gaza since then has fallen by around 75 percent, according to U.N. data. One charity, World Central Kitchen, delivered a bargeload of aid to Gaza earlier this month.

Governments and aid groups say Israel has slowed aid deliveries through stringent inspections of trucks. The authorities in Israel blame UNRWA, the United Nations aid agency that supports Palestinians, arguing that Israel can inspect and process aid trucks faster than humanitarian groups can distribute the aid inside the territory.

Abu Bakr Bashir , Adam Sella and Anushka Patil reporting.



A bill to continue exempting ultra-Orthodox Jews from military service sparks protests in Israel.

Tensions are rising in Israel over a bill to extend ultra-Orthodox Jews’ exemption from compulsory military service, a provision has divided the government and poses what may be the biggest threat to Prime Minister Benjamin Netanyahu’s administration since the war began.

While most Israelis must perform mandatory military service, the country’s ultra-Orthodox minority have for decades been exempt from conscription to focus on religious study. The new bill has incited protests in Israeli cities and discord within the country’s war cabinet as the fighting in Gaza grinds on.

Mr. Netanyahu’s cabinet was expected to discuss the bill on Tuesday but postponed its meeting at the last minute after protests and disagreements about its contents, Israeli news outlets reported. The demonstrations demanding equal military service included one on Tuesday in front of Mr. Netanyahu’s office in Jerusalem.

The reluctance of the ultra-Orthodox — known in Hebrew as Haredim — to serve in the military has long been a source of tension with secular Israelis who are required to protect the nation.

There were signs of a slight shift in attitudes in the immediate aftermath of the Hamas-led attack on Israel in October: More than 2,000 ultra-Orthodox Jews sought to join the military in the first 10 weeks of the war, showing solidarity in the face of a shared threat. But with the war in Gaza dragging on and Israeli reservists getting called to serve longer or additional tours of duty, a fierce national debate over the longstanding Haredi exemption has been reignited.

The debate has pitted some Haredi lawmakers against secular officials like Defense Minister Yoav Gallant — who wants to increase Haredi involvement in the military — and has threatened to topple Mr. Netanyahu’s governing coalition. (Mr. Gallant has said he will not support the bill and Benny Gantz, a member of the war cabinet and a rival of Mr. Netanyahu, has threatened to leave the government if it passes.)

While the vast majority of Haredim hope to retain the exemption, nearly 30 percent of the Haredi public recently support conscription — 20 points higher than before the war, according to a poll conducted in December by the Haredi Institute for Public Affairs, a Jerusalem-based research group.

Polling has also shown that other Israelis increasingly want Haredim to be required to enlist, particularly with a growing number of soldiers returning from battle in Gaza and questioning the absence of ultra-Orthodox on the front lines.

Rawan Sheikh Ahmad and Aaron Boxerman contributed reporting.

After the U.N. resolution, Israel and Hamas are still far apart on a cease-fire.

Israel and Hamas appeared no closer on Tuesday to negotiating a pause in the fighting in Gaza, as both sides dampened the prospect for an agreement a day after the U.N. Security Council called for an immediate cease-fire.

Mediators have been in Qatar trying to narrow gaps between Israel and Hamas and secure a deal for a halt in the fighting and the release of Israeli hostages held in Gaza.

After the Council passed a resolution calling for an immediate cease-fire in Gaza and the “immediate and unconditional release of all hostages,” Hamas issued a statement late Monday saying that Israel’s latest proposal in Qatar did not meet its demands.

Prime Minister Benjamin Netanyahu fired back on Tuesday morning, confirming that Hamas had rejected a “compromise proposal” and calling the armed group’s demands “extreme.”

“Hamas’s stance clearly demonstrates its utter disinterest in a negotiated deal and attests to the damage done by the U.N. Security Council’s resolution,” he said in a statement, adding that Israel “will not address Hamas’s delusional demands.”

Mr. Netanyahu’s office declined to say whether the Israeli delegation would remain in Qatar. Israeli news outlets, including Haaretz, reported that some members of the delegation had been brought home.

Matthew Miller, a State Department spokesman, on Tuesday responded to Mr. Netanyahu’s assertion that Hamas was balking at the hostage talks because of the Council’s resolution, calling it “inaccurate in almost every respect” and “unfair to the hostages and their families.”

Mr. Miller said that news reports about Hamas’s position have not reflected “the actual substance” of the group’s response. “And I can tell you that that response was prepared before the U.N. Security Council vote, not after it,” he said.

A spokesman for the foreign ministry of Qatar, which has been helping facilitate the negotiations, said on Tuesday that the talks “are ongoing, they have not stopped.”

“We remained hopeful, from Day 1,” the spokesman, Majed al-Ansari, told reporters.

Michael Crowley contributed reporting.



Israel presses on with strikes in Gaza after the U.N. cease-fire resolution.

The Israeli military pressed on with its bombardment of the Gaza Strip on Tuesday, signaling that the passing of a United Nations resolution calling for a cease-fire for the holy month of Ramadan the day before had not shaken Israel’s determination to keep fighting.

The military said its fighter jets had struck “over 60 targets” in Gaza over the previous day. It added that its forces were also operating in central Gaza, where it said they had killed “a number of terrorists.” The military also said on Tuesday that it had confirmed the death of a senior Hamas leader. Wafa, the Palestinian Authority’s news agency, said Tuesday that the Israeli military had struck residential homes and buildings and that dozens of people were killed.

In a statement, the Israeli military added that it was continuing its “operational activity” around Al-Amal Hospital and the town of Al-Qarara, in the Khan Younis area of southern Gaza, adding that its forces were “eliminating terrorists and carrying out targeted raids on terrorist infrastructure.”

Al-Amal Hospital went out of service on Monday night after Israeli forces besieged it a day earlier and forced everyone inside to leave before closing off its entrances with earthen barriers, according to the Palestine Red Crescent Society, which runs the hospital. The organization said on Monday that two people had been killed and three others wounded when Israeli forces opened fire as they were being evacuated.

The Israeli military also said on Tuesday that it was pressing on with its assault on Al-Shifa Hospital in the north for a ninth day. It said its forces there had “located weapons, and engaged with and eliminated several terrorists in the hospital area.” Witnesses have described days of fear at the complex, with several patients dying as a result of the assault.

Ezzeldine al-Dali, who lives less than a mile from Al-Shifa, said airstrikes and gunfire had intensified in the area on Monday night, before calming down on Tuesday morning, which residents took as a sign that Israeli forces had concluded their raid.

He said people he knew went to the hospital thinking the raid was over, but “they were wrong,” and people were shot and wounded. His account could not be independently verified. The Israeli military said it was checking into it.

Israel has long accused Hamas, the armed group that led an attack into southern Israel on Oct. 7, of using hospitals in Gaza for military purposes, a claim that Hamas and hospital administrators have denied.

An analysis by The New York Times found that Hamas had used the Shifa complex for military purposes. The Israeli military, however, has struggled to prove its claim that Hamas maintained a command-and-control center under it.

In a news conference on Tuesday, a military spokesman, Rear Adm. Daniel Hagari, said that Israel had killed Marwan Issa, the deputy commander of Hamas’s military wing in Gaza, in a targeted strike.

Admiral Hagari said on March 11 that Israel had targeted Mr. Issa, a presumed planner of the Oct. 7 attacks, and another official. The United States had confirmed him dead last week, making him the senior-most Hamas leader to be killed in Gaza since the start of the war.

Though a U.N. resolution had passed, Mr. al-Dali, 22, said it did not give him or those around him any hope that the Israeli bombardment would stop soon. “We have lost hope in every way,” he said in a phone call on Tuesday.

“The International Court of Justice, Biden and all the Arab and Western countries could not stop Israel,” said Mr. al-Dali. “So why would the United Nations be able to stop them?”

The International Court of Justice in late January ordered Israel to ensure that its actions would not lead to genocide, and to increase humanitarian aid to Gaza. But the court did not order a halt to fighting in the Gaza Strip.

Wafa reported on Tuesday that dozens of Palestinians had been killed in an Israeli strike on a family home near Al-Shifa, citing medical sources. It did not specify the timing. The agency also reported that the Israeli military had struck other residential homes and buildings around Al-Shifa and fired on people moving on the roads around the hospital, killing and wounding dozens.

The Palestinian news agency also reported Israeli strikes in the northwest of Gaza City, the northern community of Beit Lahia and the southern city of Rafah, where it reported that a home where displaced families were living was struck, killing more than a dozen Palestinians and wounding dozens more.

These reports could not be independently verified, and the Israeli military did not immediately respond to a request for comment on them.

Aaron Boxerman contributed reporting.

The political leader of Hamas meets with Iranian leaders in Tehran.

The political leader of Hamas, Ismail Haniyeh, met with top leaders in Tehran, including Ayatollah Ali Khamenei, on Tuesday, a sign of solidarity against Israel amid seemingly stalled negotiations for a cease-fire in Gaza.

The trip by Mr. Haniyeh, who lives in Qatar, came a day after the United Nations Security Council passed a resolution calling for an immediate cease-fire in the Gaza Strip and the release of all hostages, breaking a five-month impasse during which the United States vetoed three calls for a halt to the fighting.

Photographs released on Iranian state media showed Mr. Haniyeh meeting Mr. Khamenei, Iran’s supreme leader. After the meeting, Iran’s semiofficial Mehr News Agency reported that Mr. Khamenei had vowed that his country “will not hesitate to support the cause of Palestine and the oppressed and resistant people of Gaza.”

Mr. Haniyeh, who Hamas said in a statement on Tuesday had traveled with a “high-level” delegation, also met with Hossein Amir Abdollahian, Iran’s foreign minister. In a joint news conference after that meeting, Mr. Haniyeh said that “Iran stands at the forefront of supporting the cause and nation of Palestine” and that the U.N. resolution showed that Israel was “facing unprecedented isolation,” Iranian state media reported.

The U.N. resolution, which calls for a cease-fire for the holy month of Ramadan, passed with the United States abstaining from the vote rather than vetoing the measure. That decision immediately caused friction: Prime Minister Benjamin Netanyahu of Israel said he would not send a high-level delegation to Washington for meetings with U.S. officials.

Hamas has welcomed the resolution, saying that it was willing “to immediately engage on a prisoner exchange process that would lead to the release of prisoners on both sides.”

But negotiations in Qatar aimed at securing an agreement for a pause in the fighting and the release of Israeli hostages have yet to produce an agreement. Late Monday, Hamas said that the latest proposal on the table did not meet its demands.

Iran has long been one of Hamas’s main supporters in the region and the longstanding alliance has fueled fears that the war in Gaza could spiral into a wider regional conflict.

Iran has a history of training and arming proxy militia groups in the region, from Gaza to Lebanon, Iraq and Syria — a network known as the Axis of Resistance. It supports Hamas militarily and has helped it design and produce a domestic missile and rocket system to match the capabilities and material available in Gaza, which has been blockaded by Israel and Egypt for over a decade.

Since Israel began its ground operations in Gaza, a number of the Iran-linked groups in the Axis of Resistance have launched attacks — including against U.S. military installations in Iraq and Syria — in what they have said is solidarity with Palestinians under bombardment.

Rawan Sheikh Ahmad and Leily Nikounazar contributed reporting.

Israeli Hostage Says She Was Sexually Assaulted and Tortured in Gaza

Patrick Kingsley and

The reporters interviewed Amit Soussana for eight hours and doctors she spoke with immediately after her release. They also reviewed medical records, videos, text messages and photographs.

Amit Soussana, an Israeli lawyer, was abducted from her home on Oct. 7, beaten and dragged into Gaza by at least 10 men, some armed. Several days into her captivity, she said, her guard began asking about her sex life.

Ms. Soussana said she was held alone in a child’s bedroom, chained by her left ankle. Sometimes, the guard would enter, sit beside her on the bed, lift her shirt and touch her, she said.

He also repeatedly asked when her period was due. When her period ended, around Oct. 18, she tried to put him off by pretending that she was bleeding for nearly a week, she recalled.

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Display of Battered Men Was Russia’s Warning to the Public, Analysts Say

The four men accused of carrying out Russia’s deadliest terror attack in decades appeared in a Moscow court on Sunday night bandaged and battered. One entered with his partially severed ear covered. Another was in an orange wheelchair, his left eye bulging, his hospital gown open and a catheter on his lap.

Many people around the world, including Russians, already knew what had happened to them. Since Saturday, videos of the men being tortured during interrogation circulated widely on social media, in what analysts called an apparent retaliation for the concert hall attack they are accused of committing last Friday, which killed at least 139 people and injured 180 more.

One of the most disturbing videos showed one defendant, identified as Saidakrami M. Rajabalizoda, having part of his ear sliced off and shoved in his mouth. A photograph circulating online showed a battery hooked up to the genitals of another, Shamsidin Fariduni, while he was being detained.

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Venezuela Opposition Hopes 3rd Time Is Charm With Anti-Maduro Candidate

First, it was María Corina Machado, a popular former legislator. Then, it was supposed to be Corina Yoris, a little-known philosophy professor. Now, an opposition coalition has put forward a former diplomat, Edmundo González, as their third candidate to run against President Nicolás Maduro in elections scheduled in July.

That is, at least for now.

The coalition of opposing political parties, the Democratic Unity Roundtable, has been hoping for months to unite behind a single candidate who could make a viable challenger to Mr. Maduro.

But as the rapidly shifting lineup of potential candidates makes clear, the Maduro government has been putting up a series of obstacles to prevent that goal.

On Monday, a national electoral commission controlled by allies of Mr. Maduro used a technical maneuver to prevent the coalition from putting Ms. Yoris on the ballot. It was the last day for presidential candidates to register for the July vote, and it seemed that the effort to field a unified candidate had been defeated.

Then, on Tuesday afternoon, the coalition announced on the social media platform X that the electoral authority had granted it an extension and that it had “decided to provisionally register” Mr. González, whom it identified as the president of the Democratic Unity Roundtable’s board of directors.

Getting Mr. González on the ballot, the opposition said on X, would allow the coalition “to continue fighting” for democracy, as it looks to challenge the presidency of Mr. Maduro, whose repressive rule has left Venezuela in financial ruin and helped push out roughly one-fourth of its population.

“This opens the door for a stronger starting point for the rest of the opposition to negotiate what will happen,” said Tamara Taraciuk Broner, who researches Venezuela for the Inter-American Dialogue, a Washington-based organization. “Overall, it’s good news”

The provisional candidacy of Mr. González — who could be serving only as a place-holder, with parties able to swap in alternatives for the next few weeks — was only the latest in a series of whiplash-inducing developments around who would be running against Mr. Maduro in July’s vote.

The Democratic Unity Roundtable announced last week that it had agreed to put forward Ms. Yoris, 80, to run against Mr. Maduro in a show of unity after the country’s highest court in January barred Ms. Machado from the ballot; the former lawmaker was widely considered to be a significant threat to Mr. Maduro.

The naming of Ms. Yoris briefly raised hopes that a free and fair election might be possible. But as the week progressed, Ms. Yoris said she was unable to get access to the digital platform set up by the country’s electoral authority to register as a candidate.

Every authorized political organization in Venezuela is given a code to gain access to the electoral platform. But both Ms. Yoris’s party, A New Era, as well as the Democratic Unity Roundtable coalition, said that their codes were not working, preventing them from registering Ms. Yoris.

“We have exhausted all avenues,” Ms. Yoris said in a news conference on Monday morning. “The whole country is left with no choice if I can’t sign up.”

As the day went on, confusion ensued amid signs that behind the scenes the government was trying to pull the levers of power and ensure an electoral field that would give Mr. Maduro a better chance of winning.

Just minutes before the registration deadline, the New Era party inexplicably was allowed to register a different candidate: Manuel Rosales, the party’s founder and governor of the populous state of Zulia, whose entry into the race was seen by political analysts as rubber-stamped by Mr. Maduro.

Mr. Rosales, in a speech on Tuesday before the registration of Mr. González was announced, said he intended to run a rigorous campaign, vowing to “lead the biggest rebellion of votes that has ever existed.”

Two other candidates registered on Monday, bringing the total number running in the election to 13, including Mr. Maduro. Most are considered close to the president, and none are regarded as serious challengers.

“There is no doubt that Maduro wants to choose who to run against and is afraid to run against anyone who represents a threat to him,” Ms. Taraciuk Broner said.

It was not clear on Tuesday why the government had allowed Mr. González to register and what it might mean for the candidacy of Mr. Rosales.

The continuing confusion over who is and is not allowed to run is a deliberate tactic of the Maduro administration to sow distrust among the electorate and divide the vote, according to Rafael Uzcátegui, a sociologist and a director of the Peace Laboratory, a human rights organization based in Caracas.

In October, Mr. Maduro signed an accord with the country’s opposition and agreed to work toward a free and fair presidential vote. Mr. Maduro said he would hold an election before the end of this year, and, in exchange, the United States, in a sign of good will, lifted some economic sanctions.

Days later, Ms. Machado won more than 90 percent of the vote to choose an opposition candidate, in a primary election run by a commission without the involvement of the government. The decisive results underscored her popularity and raised the prospect that she could beat Mr. Maduro in a general election.

Three months later, the country’s top court, filled with government loyalists, declared Ms. Machado ineligible to run over what the judges claimed were financial irregularities that occurred when she was a national legislator.

Six of Ms. Machado’s campaign aides have been arrested in recent weeks, and six more have arrest warrants against them and are in hiding. Men on motorbikes have attacked supporters at her events.

The government has not commented on the opposition’s struggles to register.

The country’s vice president, Delcy Rodríguez, announced on Sunday on X the creation of a state commission against fascism to address threats by “centers of power at the service of the global north.”

An unclassified U.S. intelligence report from February stated that Mr. Maduro was likely to win the election and remain in power “because of his control of state institutions that influence the electoral process and his willingness to exercise his power.”

While the Maduro administration had placed allies on the electoral council, the intelligence report said it was “also trying to avoid blatant voting fraud.”

Mr. Maduro, after registering to vote on Monday, claimed, without evidence, that two members of Ms. Machado’s party had tried to kill him that afternoon during a march to celebrate his registration. The party, Come Venezuela, denies that.

In his remarks, he criticized members of the opposition, calling them “lackeys of the right.”

“They dedicated themselves to ask for sanctions against society and the economy, to ask for the blockade and the invasion of their own country,” he said. “They do not think for themselves; they do not act for themselves. They are pawns in the U.S. empire’s game to take over Venezuela.”

“On July 28,” he added, addressing the opposition, “there will be elections with you or without you.”

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Who Could Sway the Outcome of the U.S. Election? Mexico’s President

Natalie KitroeffZolan Kanno-Youngs and

Natalie Kitroeff reported from Mexico City, Zolan Kanno-Youngs from Washington and Paulina Villegas from Tijuana.

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Migrants were streaming across the U.S. southern border in record numbers, international rail bridges were abruptly shut down and official ports of entry closed.

Desperate for help in December, President Biden called President Andrés Manuel López Obrador of Mexico, who told him to quickly send a delegation to the Mexican capital, according to several U.S. officials.

The White House rushed to do so. Soon after, Mexico beefed up enforcement. Illegal border crossings into the United States plummeted by January.

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Assange Extradition On Hold Until U.S. Gives More Assurances

The High Court in London ruled on Tuesday that Julian Assange, the embattled WikiLeaks founder, cannot be immediately extradited to the United States, saying American authorities must offer assurances about his treatment first, including over his First Amendment rights and protection from the death penalty.

The decision had been highly anticipated as the moment the court would decide if Mr. Assange had exhausted his challenges within British courts. Instead, in a nuanced ruling, two judges determined that clarity on his fate would again be on hold.

The two High Court judges said that the court “will grant leave to appeal” on narrow grounds, “unless a satisfactory assurance is provided by the Government of the United States of America.”

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Rocked by Deadly Terror Attack, Kremlin Amps Up Disinformation Machine

The bloody terrorist attack on a concert hall near Moscow had barely subsided before Russia launched a disinformation campaign suggesting that Ukraine and the West were somehow behind it, pushing a version of events molded to fit the Kremlin war narrative and downplay a significant security failure.

President Vladimir V. Putin has hinted several times that Kyiv and Washington played a part, and the latest to join the chorus was Aleksandr Bortnikov, the director of the Federal Security Service, the top security agency in Russia. On Tuesday he said, without offering any evidence, that the assault “was prepared by both radical Islamists themselves and, naturally, facilitated by Western special services.”

The United States and other Western governments have said repeatedly that the Islamic State — which itself has issued two claims of responsibility — was behind the assault. U.S. security officials named a specific branch of the organization, the Islamic State in Khorasan. Plus Washington warned Russia both publicly and privately on March 7 about the threat of an attack on an unspecified concert venue.

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Bolsonaro Faces New Legal Jeopardy After Stay at Hungarian Embassy

Brazil’s Supreme Court ordered former President Jair Bolsonaro to explain why he spent two nights at the Hungarian Embassy, and the Brazilian federal police began investigating whether the February stay violated earlier court orders, police and court officials have said.

The moves from the Supreme Court and federal police add to mounting legal jeopardy for Brazil’s former leader and followed a New York Times investigation published on Monday that showed Mr. Bolsonaro hid at the Hungarian Embassy in Brasília days after the authorities confiscated his passport because he was under criminal investigation.

The Times report, based on three days of footage from the embassy’s security cameras, showed that the former president had appeared to be seeking political asylum from Hungary, whose prime minister is a fellow hard-right leader, Viktor Orban.

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Suicide Bomber Kills 5 Chinese Workers in Pakistan

Five Chinese workers were killed on Tuesday when a suicide bomber rammed a vehicle into their convoy in northern Pakistan, the latest in a string of terrorist attacks highlighting the security challenges Pakistan faces in protecting Chinese personnel.

The Chinese laborers were working on the Dasu dam, a hydropower project on the Indus River in the northwestern province of Khyber-Pakhtunkhwa. The convoy was moving to Dasu from Islamabad and came under attack around 1 p.m., officials said.

Over the past week, terrorist attacks also struck a Pakistani military air base and a strategic port in the southwest of the country, where China has invested billions in infrastructure projects. The string of attacks has challenged the close economic and strategic ties between the two countries.

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A French-Malian Singer Is Caught in an Olympic Storm

Roger Cohen and

Reporting from Paris

In four months, France will host the Paris Olympics, but which France will show up? Torn between tradition and modernity, the country is in the midst of an identity crisis.

The possible choice for the opening ceremony of Aya Nakamura, a superstar French-Malian singer whose slang-spiced lyrics stand at some distance from academic French, has ignited a furor tinged with issues of race and linguistic propriety and the politics of immigration. Right-wing critics say Ms. Nakamura’s music does not represent France, and the prospect of her performing has led to a barrage of racist insults online against her. The Paris prosecutor’s office has opened an investigation.

The outcry has compounded a fight over an official poster unveiled this month: a pastel rendering of the city’s landmarks thronging with people in a busy style reminiscent of the “Where’s Waldo?” children’s books.

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Why Are China’s Nationalists Attacking the Country’s Heroes?

To get the economy back on track, China is trying to champion its domestic companies and reassure entrepreneurs that it’s ready for business.

Its efforts are running into a problem: an online army of Chinese nationalists who have taken it upon themselves to punish perceived insults to the country — including from some of China’s leading business figures.

In recent weeks, bloggers who usually rail against the United States have turned on China’s richest man, calling him unpatriotic, and encouraged boycotts that have wiped out billions from his beverage company’s market value. When fellow tycoons defended him, they were attacked as well, by users whose profiles featured photos of the Chinese flag.

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Israeli Soldier’s Video Undercuts Medic’s Account of Sexual Assault

New video has surfaced that undercuts the account of an Israeli military paramedic who said two teenagers killed in the Hamas-led terrorist attack on Oct. 7 were sexually assaulted.

The unnamed paramedic, from an Israeli commando unit, was among dozens of people interviewed for a Dec. 28 article by The New York Times that examined sexual violence on Oct. 7. He said he discovered the bodies of two partially clothed teenage girls in a home in Kibbutz Be’eri that bore signs of sexual violence.

The Associated Press, CNN and The Washington Post reported similar accounts from a military paramedic who spoke on condition of anonymity.

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For Once, the British Tabloids Held Back. It Didn’t Make a Difference.

Days before Catherine, Princess of Wales, ended the wild speculation over her absence from public life by revealing that she is battling cancer, a top royal journalist appeared on British national television and delivered a stark message to the media: Knock it off.

“I think everyone just needs to give her a little bit of space,” Roya Nikkhah, royal editor of The Sunday Times of London, said on “Good Morning Britain.” “This is a woman who’s been in the public eye since she was in her early 20s, and she’s barely put her foot wrong. I think we should all lay off a little bit.”

The idea of an editor at a Rupert Murdoch-owned publication scolding other journalists for nosiness may strike some as a bit rich. After all, London newspapers pioneered the celebri-fication of the House of Windsor, famously hounding the previous Princess of Wales, Diana, and exposing the most microscopic details of her and her children’s private lives.

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Snakes in the Grass — and Under the Piano, by the Pool and in the Prison

Natasha Frost spent two days trailing snake catchers on the Sunshine Coast, Australia.

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The phone rings. It’s the local prison. There’s a snake in a cell. Within a few hours, snakes have also been spotted at a school, beneath a piano stored in a private garage and near a lagoon-like swimming pool at a retirement home. Customers want them gone.

Business has never been so good for Stuart McKenzie, who runs a snake-catching service in the Sunshine Coast, a verdant enclave along miles of pristine beach in the vast Australian state of Queensland. On the busiest days, he can receive more than 35 calls about troublesome snakes.

Queensland is home to the largest number of snake species in Australia — about 120. Of those, two-thirds are venomous and a handful are deadly. Throughout Australia, fatalities from snake bites remain extremely rare — about two a year — and in Queensland, the reptiles are simply a part of life.

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A Boring Capital for a Young Democracy. Just the Way Residents Like It.

Reporting from Belmopan, Belize

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Mention Belmopan, Belize’s capital that sits deep in the country’s interior, and many Belizeans will belittle the city as a bastion of pencil-pushing bureaucrats that’s not just dull, but also devoid of nightlife.

“I was warned, ‘Belmopan is for the newlyweds or the nearly deads,’” said Raquel Rodriguez, 45, owner of an art school, about the reactions when she moved to Belmopan from coastal, bustling Belize City.

Not exactly known as an Eden for young urbanites, Belmopan figures among the smallest capital cities anywhere in the Americas. It has only about 25,000 residents and a cluster of hurricane-proof, heavy-on-the-concrete, Maya-inspired Brutalist buildings.

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For Car Thieves, Toronto Is a ‘Candy Store,’ and Drivers Are Fed Up

Vjosa Isai drove around Toronto in a Volkswagen Passat with 290,000 miles on it, a vehicle not coveted by car thieves, to report this article.

Whenever Dennis Wilson wants to take a drive in his new SUV, he has to set aside an extra 15 minutes. That’s about how long it takes to remove the car’s steering wheel club, undo four tire locks and lower a yellow bollard before backing out of his driveway.

His Honda CR-V is also fitted with two alarm systems, a vehicle tracking device and, for good measure, four Apple AirTags. Its remote-access key fob rests in a Faraday bag, to jam illicit unlocking signals.

As a final touch, he mounted two motion-sensitive floodlights on his house and aimed them at the driveway in his modest neighborhood in Toronto.

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An English City Gave Soccer to the World. Now It Wants Credit.

As far as the man in the food truck is concerned, the patch of land he occupies in Sheffield, England, is about as humdrum as they come. To him, the spot — in the drab parking lot of a sprawling home improvement superstore, its facade plastered in lurid orange — is not exactly a place where history comes alive.

John Wilson, an academic at the University of Sheffield’s management school, looks at the same site and can barely contain his excitement. This, he said, is one of the places where the world’s most popular sport was born. He does not see a parking lot. He can see the history: the verdant grass, the sweating players, the cheering crowds.

His passion is sincere, absolute and shared by a small band of amateur historians and volunteer detectives devoted to restoring Sheffield — best known for steel, coal and as the setting for the film “The Full Monty” — to its rightful place as the undisputed birthplace of codified, organized, recognizable soccer.

Map locates Sheffield, Manchester and London in England. It also shows where Wembley Stadium is in northwest London.

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Insooni Breaks Racial Barrier to Become Beloved Singer in South Korea

When she took the stage to perform at Carnegie Hall in front of 107 Korean War veterans, the singer Kim Insoon was thinking of her father, an American soldier stationed in South Korea during the postwar decades whom she had never met or even seen.

“You are my fathers,” she told the soldiers in the audience before singing “Father,” one of her Korean-language hits.

“To me, the United States has always been my father’s country,” Ms. Kim said in a recent interview, recalling that 2010 performance. “It was also the first place where I wanted to show how successful I had become — without him and in spite of him.”

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An American Who Has Helped Clear 815,000 Bombs From Vietnam

On a visit to the former battlefield of Khe Sanh, scene of one of the bloodiest standoffs of the Vietnam War, the only people Chuck Searcy encountered on the broad, barren field were two young boys who led him to an unexploded rocket lying by a ditch.

One of the youngsters reached out to give the bomb a kick until Mr. Searcy cried out, “No, Stop!”

“It was my first encounter with unexploded ordnance,” Mr. Searcy said of that moment in 1992. “I had no idea that I would be dedicating my life to removing them.”

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‘Decolonizing’ Ukrainian Art, One Name-and-Shame Post at a Time

Hiding for days in the basement of a kindergarten in Bucha, the Kyiv suburb that became synonymous with Russian war crimes, Oksana Semenik had time to think.

Outside, Russian troops were rampaging through the town, killing civilians who ventured into the streets. Knowing she might not make it out, Ms. Semenik, an art historian, mulled over the Ukrainian artworks she had long wanted to write about — and which were now in danger of disappearing.

That time spent holed up in Bucha was during the early days of Russia’s full-scale invasion, but even then, two years ago, she had already seen reports of destroyed museums. Precious folk paintings by her favorite artist, Maria Primachenko, had gone up in flames. Moscow, she realized, was waging a war on Ukrainian culture.

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Murder and Magic Realism: A Rising Literary Star Mines China’s Rust Belt

For a long time during Shuang Xuetao’s early teenage years, he wondered what hidden disaster had befallen his family.

His parents, proud workers at a tractor factory in the northeastern Chinese city of Shenyang, stopped going to work, and the family moved into an empty factory storage room to save money on rent.

But they rarely talked about what had happened, and Mr. Shuang worried that some special shame had struck his family alone.

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Can Gabriel Attal Win Over France?

Gabriel Attal, 34, is a new kind of French prime minister, more inclined to Diet Coke than a good Burgundy, at home with social media and revelations about his personal life, a natural communicator who reels off one-liners like “France rhymes with power” to assert his “authority,” a favorite word.

Since taking office in early January, the boyish-looking Mr. Attal has waded into the countryside, far from his familiar haunts in the chic quarters of Paris, muddied his dress shoes, propped his notes on a choreographed bale of hay, and calmed protesting farmers through adroit negotiation leavened by multiple concessions.

He has told rail workers threatening a strike that “working is a duty,” not an everyday French admonition. He has shown off his new dog on Instagram and explained that he called the high-energy Chow Chow “Volta” after the inventor of the electric battery. He has told the National Assembly that he is the living proof of a changing France as “a prime minister who assumes his homosexuality.”

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‘Get Ready to Scream’: How to Be a Baseball Fan in South Korea

In the United States, many Major League Baseball games feature long periods of calm, punctuated by cheering when there’s action on the field or the stadium organ plays a catchy tune.

But in South Korea, a baseball game is a sustained sensory overload. Each player has a fight song, and cheering squads — including drummers and dancers who stand on platforms near the dugouts facing the spectators — ensure that there is near-constant chanting. Imagine being at a ballpark where every player, even a rookie, gets the star treatment.

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Canadian Skaters Demand Bronze Medals in Olympics Dispute

Nearly a month after international figure skating’s governing body revised the results of a marquee competition at the 2022 Beijing Winter Olympics, stripping Russia of the gold medal and giving the United States team a long-delayed victory, a new fight about the outcome erupted on Monday.

Eight members of the Canadian squad that competed in the team competition in Beijing have filed a case at the Court of Arbitration for Sport demanding that they be awarded bronze medals in the team event. The court announced the filing but revealed no details.

The Canadians, whose case was joined by their country’s skating federation and national Olympic committee, are expected to argue that figure skating’s global governing body erred when it revised the results of the competition in January after a Russian skater who had taken part, the teenage prodigy Kamila Valieva, was given a four-year ban for doping.

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In Latin America, a New Frontier for Women: Professional Softball in Mexico

Reporting from Mexico City and León, Mexico

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In many parts of Latin America, baseball is a popular and well-established sport with men’s professional leagues in Mexico, the Dominican Republic and Venezuela, among others. But women wanting to play baseball’s cousin — softball — professionally had only one option: to leave. They had to go to the United States or Japan.

Until now.

In what is believed to be a first in Latin America — a region where men often have more opportunities than women, particularly in sports — a professional women’s softball league has started in Mexico. On Jan. 25, when the inaugural season began, 120 women on six teams got to call themselves professional softball players, many for the first time.

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Why the Cost of Success in English Soccer’s Lower Leagues Keeps Going Up

Geoff Thompson knows there are plenty of people who want to buy what he has to sell. The phone calls and emails over the last few weeks have left no doubt. And really, that is no surprise. Few industries are quite as appealing or as prestigious as English soccer, and Mr. Thompson has a piece of it.

It is, admittedly, a comparatively small piece: South Shields F.C., the team he has owned for almost a decade, operates in English soccer’s sixth tier, several levels below, and a number of worlds away, from the dazzling light and international allure of the Premier League. But while his team might be small, Mr. Thompson is of the view that it is, at least, as perfectly poised for profitability as any minor-league English soccer club could hope to be.

South Shields has earned four promotions to higher leagues in his nine years as chairman. The team owns its stadium. Mr. Thompson has spent considerable sums of money modernizing the bathrooms, the club shop and the private boxes. There is a thriving youth academy and an active charitable foundation. “We have done most of the hard yards,” Mr. Thompson said.

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La filial del EI vinculada al atentado de Moscú tiene ambiciones globales

Este mes se cumplen cinco años desde que una milicia kurda y árabe respaldada por Estados Unidos expulsó a los combatientes del Estado Islámico de un pueblo del este de Siria, el último reducto territorial del grupo.

El Times  Una selección semanal de historias en español que no encontrarás en ningún otro sitio, con eñes y acentos.

Desde entonces, la organización que en su día se autoproclamó califato en Irak y Siria se ha convertido en un grupo terrorista más tradicional: una red clandestina de células que, desde África Occidental hasta el Sudeste Asiático, se dedican a cometer atentados de guerrilla, ataques con bomba y asesinatos selectivos.

Ninguna de las filiales del grupo ha sido tan implacable como el Estado Islámico de Jorasán, que tiene operaciones en Afganistán, Pakistán e Irán y ha puesto la mira en atacar Europa y más allá. Las autoridades estadounidenses afirman que el grupo realizó el atentado cerca de Moscú del viernes que mató a decenas de personas e hirió a muchas otras.

En enero, el Estado Islámico de Jorasán, o ISIS-K, por su sigla en inglés, llevó a cabo dos atentados en Irán que causaron decenas de muertos y centenares de heridos en un servicio en memoria del exgeneral iraní Qasem Suleimani, quien cuatro años antes fue blanco de un ataque estadounidense con drones.

“La amenaza del EI”, dijo Avril Haines, directora de inteligencia nacional, ante un panel del Senado este mes, “sigue siendo una preocupación significativa contra el terrorismo”. La mayoría de los atentados “realizados globalmente por el EI se han producido en realidad por partes del EI que están fuera de Afganistán”, dijo refiriéndose al Estado Islámico, conocido en inglés como ISIS.

Michael Kurilla, general jefe del Mando Central del ejército, declaró el jueves ante una comisión de la Cámara de Representantes que el ISIS-K “conserva la capacidad y la voluntad de atacar intereses estadounidenses y occidentales en el extranjero en un plazo de tan solo seis meses sin apenas previo aviso”.

Especialistas estadounidenses en antiterrorismo rechazaron el domingo la insinuación del Kremlin de que Ucrania estuviera detrás del ataque del viernes cerca de Moscú. “El modus operandi era clásico del EI”, dijo Bruce Hoffman, un estudioso del terrorismo en el Consejo de Relaciones Exteriores.

El asalto fue el tercer lugar de conciertos en el hemisferio norte que el Estado Islámico ha atacado en la última década, dijo Hoffman, después de un ataque contra el teatro Bataclan en París en noviembre de 2015 (como parte de una operación más amplia contra otros objetivos en la ciudad) y un atentado suicida en un concierto de Ariana Grande en el Manchester Arena, Inglaterra, en mayo de 2017.

El Estado Islámico de Jorasán, fundado en 2015 por integrantes insatisfechos de los talibanes paquistaníes, irrumpió en la escena yihadista internacional después de que los talibanes derrocaron al gobierno afgano en 2021. Durante la retirada militar estadounidense del país, ISIS-K, llevó a cabo un atentado suicida en el aeropuerto internacional de Kabul en agosto de 2021 en el que murieron 13 efectivos militares estadounidenses y hasta 170 civiles.

Desde entonces, los talibanes luchan contra el ISIS-K en Afganistán. Hasta ahora, los servicios de seguridad de los talibanes han impedido que el grupo se apodere de territorio o reclute a un gran número de antiguos combatientes talibanes, según funcionarios estadounidenses de antiterrorismo.

Pero la trayectoria ascendente y el alcance de los atentados del ISIS-K han aumentado en los últimos años, con ataques transfronterizos en Pakistán y un número creciente de complots en Europa. La mayoría de esos complots europeos fueron frustrados, lo que llevó a los servicios de inteligencia occidentales a considerar que el grupo podría haber alcanzado el límite de sus capacidades letales.

El pasado mes de julio, Alemania y los Países Bajos coordinaron las detenciones de siete individuos tayikos, turcomanos y kirguizos vinculados a una red del ISIS-K sospechosos de planear atentados en Alemania.

Tres hombres fueron detenidos en el estado alemán de Renania del Norte-Westfalia por presuntos planes para atentar contra la catedral de Colonia el último día de 2023. Las redadas estaban relacionadas con otras tres detenciones en Austria y una en Alemania el 24 de diciembre. Al parecer, las cuatro personas actuaban en apoyo del ISIS-K.

Funcionarios antiterroristas estadounidenses y de otros países occidentales afirman que estos complots fueron organizados por operativos de bajo nivel que fueron detectados y desbaratados con relativa rapidez.

“Hasta ahora, el EI de Jorasán ha recurrido principalmente a agentes sin experiencia en Europa para intentar cometer atentados en su nombre”, dijo Christine Abizaid, directora del Centro Nacional Antiterrorista, ante una comisión de la Cámara de Representantes en noviembre.

Pero hay indicios preocupantes de que el ISIS-K está aprendiendo de sus errores. En enero, asaltantes enmascarados atacaron una iglesia católica en Estambul, matando a una persona. Poco después, el Estado Islámico, a través de Amaq, su agencia oficial de noticias, reivindicó el atentado. Las fuerzas del orden turcas detuvieron a 47 personas, en su mayoría ciudadanos de países de Asia Central.

Desde entonces, las fuerzas de seguridad turcas han lanzado operaciones masivas dirigidas a sospechosos de pertenecer al EI en Turquía, Siria e Irak. Varias investigaciones europeas arrojaron luz sobre la naturaleza global e interconectada de las finanzas del EI, según un informe de Naciones Unidas de enero, que identificaba a Turquía como centro logístico de las operaciones del ISIS-K en Europa.

Los atentados en Moscú e Irán demostraron una mayor sofisticación, según funcionarios de la lucha antiterrorista, lo que sugiere un mayor nivel de planificación y la capacidad de valerse de las redes extremistas locales.

“El ISIS-K ha estado obsesionado con Rusia durante los dos últimos años”, criticando con frecuencia al presidente Vladimir Putin en su propaganda, dijo Colin Clarke, analista antiterrorista del Soufan Group, una consultora de seguridad con sede en Nueva York. “ISIS-K acusa al Kremlin de tener sangre musulmana en sus manos, haciendo referencia a las intervenciones de Moscú en Afganistán, Chechenia y Siria”.

Una parte significativa de los integrantes de ISIS-K son de origen centroasiático, y hay un gran contingente de cetroasiáticos que viven y trabajan en Rusia. Algunos de estos individuos pueden haberse radicalizado y estar en condiciones de desempeñar una función logística, almacenando armas, dijo Clarke.

Daniel Byman, especialista en antiterrorismo de la Universidad de Georgetown, dijo que “ISIS-K ha reunido a combatientes de Asia Central y el Cáucaso bajo su ala, y pueden ser responsables del atentado de Moscú, directamente o a través de sus propias redes”.

Al parecer, las autoridades rusas e iraníes no se tomaron suficientemente en serio las advertencias públicas y privadas más detalladas de Estados Unidos sobre la inminente trama de atentados del ISIS-K, o se distrajeron con otros problemas de seguridad.

“A principios de marzo, el gobierno de Estados Unidos compartió información con Rusia sobre un ataque terrorista planeado en Moscú”, dijo el sábado Adrienne Watson, portavoz del Consejo de Seguridad Nacional. “También emitimos un aviso público a los estadounidenses en Rusia el 7 de marzo. El EI es el único responsable de este ataque. No hubo participación ucraniana en absoluto”.

Las autoridades rusas anunciaron el sábado la detención de varios sospechosos del atentado del viernes. Pero altos funcionarios estadounidenses dijeron el domingo que seguían investigando los antecedentes de los atacantes y tratando de determinar si habían sido desplegados desde el sur o el centro de Asia para este ataque en particular o si ya estaban en el país como parte de la red de simpatizantes que el ISIS-K luego contrató e incitó.

Especialistas en antiterrorismo expresaron el domingo su preocupación por la posibilidad de que los atentados de Moscú e Irán envalentonen al ISIS-K para redoblar sus esfuerzos por atentar en Europa, especialmente en Francia, Bélgica, Gran Bretaña y otros países que han sufrido ataques intermitentes durante la última década.

El informe de la ONU, que utiliza un nombre diferente para Estado Islámico de Jorasán, afirma que “algunos individuos de origen norcaucásico y centroasiático que viajan desde Afganistán o Ucrania hacia Europa representan una oportunidad para ISIL-K, que busca proyectar ataques violentos en Occidente”. El informe concluía que había pruebas de “complots operativos actuales e inacabados en suelo europeo dirigidos por ISIL-K”.

Un alto funcionario de los servicios de inteligencia occidentales identificó tres factores principales que podrían inspirar a los operativos del ISIS-K a llevar a cabo atentados: la existencia de células latentes en Europa, las imágenes de la guerra en Gaza y el apoyo de personas de habla rusa que viven en Europa.

Un acontecimiento importante de este verano tiene en vilo a muchos responsables de la lucha antiterrorista.

“Me preocupan los Juegos Olímpicos de París”, dijo Edmund Fitton-Brown, ex alto funcionario de la ONU en materia antiterrorista y ahora asesor principal del Counter Extremism Project. “Serían un objetivo terrorista de primer orden”.

Eric Schmitt es corresponsal de seguridad nacional para el Times y se centra en asuntos militares estadounidenses y antiterrorismo en el extranjero, temas sobre los que ha informado durante más de tres décadas. Más de Eric Schmitt

El nuevo objetivo de un cártel del narcotráfico de México: personas mayores y sus tiempos compartidos

Al principio, el cártel comenzó con el tráfico de drogas. Luego pasó a aguacates, bienes raíces y constructoras. Ahora, una organización criminal mexicana conocida por su crueldad está haciendo la transición hacia adultos mayores y sus tiempos compartidos.

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La operación es relativamente sencilla. Personas que trabajan para el cártel que se hacen pasar por representantes de ventas llaman a los dueños de las propiedades de tiempo compartido, ofreciéndoles comprar sus inversiones por sumas generosas de dinero. Luego exigen pagos por adelantado para cualquier cosa, desde la publicación de anuncios hasta el pago de supuestas multas gubernamentales. Los falsos representantes convencen a sus víctimas de que les transfieran grandes cantidades de dinero a México —en ocasiones hasta cientos de miles de dólares— y luego desaparecen.

Esta estafa ha hecho que el Cártel Jalisco Nueva Generación gane cientos de millones de dólares en la última década, según funcionarios estadounidenses que no estaban autorizados para hablar públicamente sobre este tema, a través de decenas de centros de llamadas en México que buscan sin descanso a propietarios estadounidenses y canadienses de tiempos compartidos. Incluso sobornan a empleados en resorts mexicanos para que filtren información de los huéspedes, según afirmaron los funcionarios estadounidenses.

Esta estafa representa la evolución más reciente del Cártel Jalisco Nueva Generación, un grupo que está arraigado en sectores legales e ilegales de la economía. Con poco más que un teléfono y un guion convincente, los trabajadores del cártel están victimizando a personas en diferentes países.

Incluso esos mismos trabajadores son vulnerables a la crueldad del cártel.

En mayo del año pasado, se descubrieron los restos de ocho jóvenes mexicanos que trabajaban en un centro de llamadas del cártel en decenas de bolsas de plástico que fueron tiradas en un barranco en las afueras de Guadalajara, la capital del estado de Jalisco.

Por lo general, el cártel busca aprovecharse de personas mayores retiradas que quieren dejarle todo el dinero posible a sus familiares a través de la venta de bienes. Varias víctimas entrevistadas por The New York Times dijeron que el dinero que perdieron excedía el valor de su inversión inicial en propiedades vacacionales de tiempo compartido en Jamaica, California y México.

“Soy viejo, al igual que estos clientes”, dijo Michael Finn, fundador de Finn Law Group en San Petersburgo, Florida, que ha representado a miles de personas que han lidiado con diversas formas de estafas con tiempos compartidos. “Tendemos a confiar cuando alguien nos llama y nos vende estos sueños”.

Finn comprendió la gravedad de este tipo de fraude hace unos 4 años, cuando recibió una llamada de una mujer desesperada que había transferido 1,2 millones de dólares, la totalidad de sus ahorros, a México, para vender su tiempo compartido.

La industria de las propiedades vacacionales de tiempo compartido está en auge, con 10.500 millones de dólares en ventas en 2022, un incremento del 30 por ciento en comparación con el año anterior, según la Asociación Estadounidense de Desarrolladores de Complejos Turísticos. Cerca de 10 millones de hogares estadounidenses poseen tiempos compartidos, informó la asociación, gastando un promedio de alrededor de 22.000 dólares por su inversión además de tarifas anuales de unos 2000 dólares. La mayoría de los tiempos compartidos son complejos turísticos de playa.

El crecimiento del sector coincide con un incremento del 79 por ciento en los últimos cuatro años en las denuncias de fraudes con tiempos compartidos recibidas por el FBI. Pero, para poder investigar las estafas que se originan en México, el FBI debe contar con la cooperación de las autoridades locales. Además, las firmas de abogados no pueden introducir demandas civiles porque no tienen jurisdicción en México.

En los últimos cinco años, a dueños estadounidenses de propiedades de tiempo compartido les han estafado unos 288 millones de dólares, según el FBI, a través de varios tipos de fraudes, lo que incluye los esquemas gestionados por el cártel. La cifra real está probablemente alrededor de los 350 millones de dólares, ya que cerca del 20 por ciento de los estafados no interponen una demanda.

“Las víctimas no quieren denunciar porque están avergonzadas y le ocultan la situación a sus familias”, afirmó Finn.

En octubre de 2022, una pareja retirada —James, de 76 años, y su esposa, Nicki, de 72— dijeron que habían recibido una llamada de un supuesto agente de bienes raíces en Worry Free Vacations en Atlanta, que les ofreció negociar la venta de su tiempo compartido en el lago Tahoe, California, a un empresario millonario mexicano. La pareja pidió que no se publicaran sus apellidos porque estaban “muy avergonzados” de haber sido estafados.

A medida que sus hijas fueron creciendo, dejaron de utilizar la propiedad vacacional que compraron en la década de 1990 por unos 8000 dólares, por lo que la pareja no dudó ante la oportunidad de vender.

La estafa comenzó con tarifas pequeñas, afirmó James, unos pocos miles de dólares aquí y allá destinados para pagar costos de registros con el gobierno mexicano para “transacciones transfronterizas”. Las tarifas fueron aumentando a medida que le decían que estaba siendo multado por las autoridades mexicanas debido a varias infracciones, y que podía ser extraditado por romper la ley a menos que pagara las multas. En un punto, contó James, los estafadores incluso lo convencieron de que invirtiera en una nueva propiedad comercial en México.

Después de unos 20 pagos, la pareja había transferido casi 900.000 dólares a diferentes cuentas bancarias en México, según registros bancarios revisados por el Times.

Las estafas que llegan tan lejos no son poco comunes, según el FBI. La agencia afirmó que, por lo general, víctimas como James y Nicki, transfieren su dinero a cuentas bancarias de socios del Cártel Jalisco Nueva Generación.

La pareja dijo que agotaron sus ahorros y que ahora estaban endeudados. Afirmaron que incluso pidieron prestado unos 150.000 dólares a una de sus hijas y vendieron la casa de infancia de James, pero no han recibido ni un solo centavo.

“Estoy seguro de que si les hubiera preguntado, me habrían dicho: ‘¿Cómo puedes ser tan idiota?’”, dijo James refiriéndose a sus hijas. “Y me pregunto lo mismo. Solía pensar que era muy inteligente”.

Los estafadores se identificaron como representantes de ventas y como un funcionario del banco central de México, según revelaron correos electrónicos revisados por el Times, y en todo momento prometieron que si pagaba solo “un monto más”, todo se resolvería y su dinero sería liberado.

Sin embargo, después de cada pago, una nueva tarifa aparecía.

En un comunicado, el banco central de México declaró que estaba al tanto de que se estaban cometiendo estafas con tiempos compartidos usando su nombre y advirtió a las personas para que no cayeran en el fraude.

A fines del año pasado, James comenzó a recibir mensajes desesperados de supuestos representantes que afirmaban que uno de sus colegas había sido encarcelado en México tras intentar resolver el caso, según llamadas grabadas y correos electrónicos revisados por el Times.

“Por favor, haz todo lo posible para que mi amigo/jefe regrese a casa. Extraña mucho a su familia y escucharlo es terrible, eres la única esperanza para que esto se solucione”, decía un correo electrónico reciente. “El monto pendiente de pago es: 157.786,61 dólares”.

James dijo que estaba pensando sacar una segunda hipoteca para pagar el monto, hasta que sus hijas lo detuvieron.

Si bien la estafa dirigida a los dueños de propiedades de tiempo compartido es financiera, en México puede ser mortal.

Los ocho mexicanos que fueron hallados muertos el año pasado trabajaban en un centro de llamadas en el centro de Guadalajara que estaba dirigido por el Cártel Jalisco Nueva Generación, según afirmaron funcionarios estadounidenses. Los fiscales locales dijeron que cuando registraron el centro, encontraron un trapeador con manchas rojas, pizarrones con nombres extranjeros y detalles de membresías de propiedades de tiempo compartido.

Cuando los periodistas de The New York Times visitaron recientemente el centro de llamadas, descubrieron que estaba cerrado, y un vehículo de la policía estaba estacionado afuera. El edificio estaba en un vecindario de clase alta, frente a un parque. Los padres pasaban, llevando a sus hijos a la escuela.

Héctor Flores, fundador del Colectivo Luz de Esperanza, una organización que realiza búsquedas por todo el estado de Jalisco en busca de los cuerpos de los desaparecidos, afirmó que sabía de unas 30 personas que habían desaparecido de centros de llamadas desde 2017. Sin embargo, dijo que con casi toda seguridad hay más porque muchas familias no hacen denuncias por miedo.

La fiscalía del estado no respondió a solicitudes de comentarios.

El Cártel Jalisco Nueva Generación, que fue fundado hace unos 15 años, ha crecido hasta ser uno de los cárteles más poderosos en México. En los últimos años, se ha expandido hacia sectores legales de la economía, como la venta de aguacates a Estados Unidos.

En Puerto Vallarta, un bastión del cártel y popular localidad costera, los trabajadores mexicanos de los hoteles son presionados de manera rutinaria por la organización criminal para que filtren información de los huéspedes, según James Barnacle, el subdirector asistente del FBI que monitorea los delitos financieros.

Barnacle afirmó que los hoteles y las compañías de propiedades de tiempo compartido en México estaban al tanto de las filtraciones y también dijo que el gobierno de Estados Unidos les ha hecho advertencias para que comiencen a tomar medidas drásticas.

Una preocupación en particular para los funcionarios estadounidenses es el Grupo Vidanta, una de las empresas de complejos turísticos de tiempo compartido más grandes del mundo con sede en México. Su dueño, Daniel Chávez Morán, es amigo y asesor del presidente de México. Muchos de los clientes de Vidanta han sido víctimas del fraude en propiedades de tiempo compartido, según un funcionario estadounidense que no tenía autorización para hablar públicamente.

Vidanta no respondió a las solicitudes de comentarios.

Pete Willard contó que compró su propiedad de tiempo compartido de Vidanta en 2015. Seis años después, recibió una llamada de una supuesta compañía de bienes raíces de Nueva York, la cual le ofrecía alrededor de medio millón de dólares por ella. Tras enviar varias transferencias de dinero a México, había perdido unos 100.000 dólares sin recibir nada a cambio, dijo Willard.

Cuando comprendió que nunca más iba a ver su dinero, Willard contactó al FBI.

“Me dijeron que no había mucho que pudieran hacer porque todo el dinero estaba en México”, afirmó.

Willard intentó introducir demandas con el Better Business Bureau y el fiscal de distrito en Nueva York contra las compañías que lo habían estafado. “Nunca obtuve una respuesta de nadie más allá de ‘lo siento, debió haber sido más diligente’”.

Barnacle admitió que las fuerzas de seguridad de Estados Unidos están básicamente de manos atadas para contrarrestar estos fraudes, más allá de emitir mensajes de advertencia a la población.

“La gente explota tus datos todo el tiempo”, dijo Barnacle. El cártel no “tiene que invertir en un producto que tienen; solo tienen que levantar el teléfono o enviar un correo electrónico a las personas y, ya sabes, engañarlos para que les den su dinero”.

Hasta el momento, el Departamento del Tesoro de Estados Unidos ha impuesto sanciones a 40 compañías mexicanas y a alrededor de una decena de personas por fraude con propiedades de tiempo compartido, pero se han hecho pocos arrestos. Y apenas se clausura una compañía tapadera o una cuenta bancaria, surgen nuevas.

Los bancos mexicanos “tienen culpa en esto”, afirmó Spencer McMullen, un estadounidense que ejerce el derecho en Chapala, México, y añadió que por lo general no verifican si las cuentas gestionadas por el cártel están utilizando direcciones válidas y son negocios legítimos. “Ellos podrían congelar estas cuentas por actividad sospechosa”.

Durante las dos semanas en las que James, el dueño de la propiedad de tiempo compartido que perdió casi 900.000 dólares, estuvo hablando con el Times, comenzó a entender que nunca más iba a ver su dinero. Su esposa, Nicki, está furiosa, pues se lo había advertido desde el principio.

“Sabes, cuando trabajas durante tantos años y ahorras para poder disfrutar de tu vejez y luego te lo arrebatan”, dijo Nicki, “eso no está bien”.

Pasaron de comenzar su retiro de forma muy cómoda a preguntarse si ahora deberían aplicar a empleos de medio tiempo. Nicki está recuperándose de un cáncer y sus gastos se están acumulando.

“¿Voy a tener que trabajar en un Walmart ahora?”, dijo Nicki.

Emiliano Rodríguez Mega colaboró con este reportaje desde Ciudad de México.

Maria Abi-Habib es corresponsal de investigación con sede en Ciudad de México y cubre América Latina. Anteriormente ha reportado desde Afganistán, todo Medio Oriente e India, donde cubrió el sur de Asia. Más de Maria Abi-Habib

¿Para qué los autócratas como Putin orquestan elecciones?

Las elecciones realizadas en Rusia este mes fueron tachadas de manera generalizada de ser una escenificación que estuvo entre la tragedia y la farsa. Pese a que el presidente Vladimir Putin cuenta con un apoyo significativo de la población, las votaciones se orquestaron para garantizar que fuera “reelegido” con más del 87 por ciento de los votos.

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Y el resultado fue arreglado incluso mucho antes de que los rusos llegaran a las mesas de votación: la oposición política ha sido aplastada sin piedad, los medios de comunicación independientes han sido silenciados y a quienes protestan en público les han asignado sentencias severas de cárcel. El político ruso de oposición más destacado, Alexéi Navalny, murió en prisión el mes pasado.

Todo lo cual plantea la interesante pregunta de por qué los líderes autócratas se molestan en organizar elecciones amañadas.

Puede resultar útil pensar que los comicios en los Estados autócratas son un ejercicio de propaganda dirigido a varios públicos. Manipular las votaciones puede ser una manera en que un titular como Putin demuestra el control que tiene sobre los resortes del poder: hay un valor en demostrar que las agencias burocráticas, los gobiernos locales, las fuerzas de seguridad y los medios son lo suficientemente leales (o amedrentados) como para participar en un proyecto tan significativo, costoso y complejo.

Esa escenificación de control también puede servir como una advertencia a la oposición y a cualquiera de sus posibles aliados y subrayar la aparente inutilidad de las protestas. “Si se tiene una victoria del 87 por ciento, es como ‘¿De verdad quiero morir, cuando es totalmente absurdo porque tiene un control tan férreo del poder?’”, señaló Brian Klaas, politólogo del University College de Londres y coautor del libro How to Rig an Election. “Parte de ello es, en esencia, mostrar una supremacía sobre el ámbito nacional y disuadir a la oposición”.

Puede que la población sepa que las elecciones han sido amañadas, pero qué tanto. Así que incluso unas elecciones manipuladas pueden contribuir a la imagen de la popularidad del dirigente, sobre todo si la prensa es sumamente leal, comentó Klaas.

Los espectadores extranjeros también tienen importancia. Así como los Estados que violan los derechos humanos a menudo instauran tribunales de justicia ficticios para crear la ilusión de que existe la rendición de cuentas y hacer que sea menos vergonzoso para los aliados seguir apoyándolos, los regímenes autócratas en ocasiones usan elecciones amañadas para que sus aliados puedan afirmar que están apoyando un gobierno “electo”.

Tal vez eso no se aplica tanto a Rusia, país al que Estados Unidos y sus aliados le impusieron fuertes sanciones después de que inició su invasión a gran escala de Ucrania en el año 2022 y el cual ahora está buscando el respaldo de otros países autócratas como China y Corea del Norte. Pero para los países que dependen más de la ayuda de los aliados demócratas, celebrar algún tipo de comicios puede ser un elemento fundamental para conservar su apoyo.

Las elecciones pueden ser también una fuente esencial de información. “Los dictadores son víctimas de su propia represión porque nadie les dice la verdad”, señaló Klaas. “Así que algo que los dictadores hacen es usar los comicios como un indicador de lo populares que son en realidad”.

Permitir que se desarrollen algunas campañas y que aparezcan algunos otros nombres en las boletas puede dar una idea del verdadero atractivo del líder, incluso si después el gobierno retoca los resultados para evitar que la verdadera información se vuelva pública.

Este proceso también puede ayudar a los líderes a identificar a las figuras de la oposición que podrían convertirse en una amenaza. Putin, por ejemplo, con el fin de concentrar más poder en sus propias manos, reprimió, mediante arrestos, exilios forzados y otros métodos represivos, los movimientos de protesta y la oposición incipientes que se formaron en torno a las elecciones de 2011 en Rusia.

Pero, en ocasiones, ese método puede ser contraproducente. Los investigadores descubrieron que el simple hecho de celebrar elecciones puede abrir la puerta a un posible cambio de régimen, incluso si su objetivo era hacer lo contrario.

Una investigación de Beatriz Magaloni, una politóloga de la Universidad de Stanford, muestra que a veces el robo de la elección puede dar lugar a “revoluciones civiles”, en las que el intento de manipulación da origen a protestas masivas, lo que luego hace que el Ejército y otros aliados de la élite se separen del régimen del titular y lo obliguen a abandonar el cargo. Eso es lo que ocurrió, por ejemplo en la Revolución Naranja de Ucrania en 2004 y en la Revolución de las Rosas de Georgia en 2003.

Desde luego que eso sigue siendo un resultado bastante poco frecuente. Ucrania y Georgia tenían una oposición política mucho más cuantiosa que Rusia, donde Putin ha impedido de manera implacable que figuras de la oposición como Navalny siquiera lleguen a las boletas. Los intentos de iniciar una revolución similar en Rusia después de los comicios de 2011 fracasaron y la represión a la disidencia que siguió hizo que fuera mucho más difícil que se formara un movimiento así.

A veces, si la oposición se une, una votación concebida como una actuación amañada puede convertirse en una contienda auténtica. Yahya Jammeh gobernó Gambia durante décadas, utilizando la represión y la tortura para silenciar a la disidencia y aplastar a la oposición política. Estaba acostumbrado a “ganar” elecciones con más del 70 por ciento de los votos y esperaba el mismo resultado en 2016. Pero perdió.

La oposición consiguió unirse en torno a un candidato, Adama Barrow, propietario de una empresa inmobiliaria. La gran diáspora gambiana en el extranjero proporcionó a su campaña los recursos que necesitaba, y algunos de los métodos de trampa electoral en los que aparentemente se apoyaba Jammeh fracasaron: un almacén que se creía contenía identificaciones falsas de votantes destinadas a facilitar la manipulación electoral fue incendiado justo antes de las elecciones, lo que dejó muy poco tiempo para fabricar más. Cuando quedó claro que el recuento de votos favorecía a la oposición, el jefe de la comisión electoral comunicó los resultados a pesar de las presiones del gobierno para que dejara de hacerlo.

Y, si bien los aliados extranjeros pueden estar dispuestos a hacer la vista gorda cuando se manipulan o amañan las elecciones, existen normas mucho más estrictas contra la anulación de resultados en sí. El llamamiento de Jammeh a otros líderes africanos para que lo mantuvieran en el cargo cayó en saco roto, y en su lugar apoyaron a Barrow. Pocas semanas después de las elecciones, tropas extranjeras de la CEDEAO, organización regional de naciones de África Occidental, entraron en el país para ayudar a forzar su destitución.

Klaas mencionó que las últimas décadas han constituido un periodo de “aprendizaje autoritario” en el cual los líderes autócratas se han vuelto cada vez más hábiles para manipular las elecciones.

“Solo los aficionados se roban la elección el día de los comicios”, comentó. “Los profesionales de hecho lo hacen antes mediante una serie de métodos mucho más inteligentes y sutiles”.

Amanda Taub es autora de The Interpreter, una columna y boletín que explica los sucesos internacionales. Reside en Londres. Más de Amanda Taub

Así se celebra el Holi, el festival de los colores, la tradición más vistosa de India

El Times  Una selección semanal de historias en español que no encontrarás en ningún otro sitio, con eñes y acentos.

Una neblina de arco iris recorre India, donde resuenan estridentes carcajadas mientras amigos y desconocidos se rocían, los unos a los otros, con los puños llenos de polvos de colores. Es la temporada de la antigua tradición hindú de Holi, una celebración anual de la primavera.

El 25 de marzo de 2024, nubes carmesí, esmeralda, añil y azafrán se ciernen sobre el país para celebrar una de sus fiestas más vibrantes, alegres y coloridas.

“Jugar al Holi”, como dicen los indios, se ha extendido mucho más allá de las fronteras de India.

También conocido como el “festival de los colores”, el Holi (que se pronuncia como santo en inglés, holy, con una hache inicial aspirada), comienza la noche de luna llena del mes phalguna del calendario hindú, que cae alrededor de febrero o marzo.

La celebración comienza con el encendido de las hogueras. La gente se reúne en torno a las llamas para cantar, bailar y rezar durante un ritual nocturno llamado Holika Dahan, que recrea la desaparición de Holika, una demonio hindú mítica.

Se arrojan al fuego todo tipo de cosas, como leña, hojas y comida, en una purga simbólica del mal y el triunfo del bien.

Archie Singhal, de 24 años, va de Delhi a visitar a su familia en Gujarat la víspera del Holi, cuando se enciende el fuego por la noche. A la mañana siguiente, Singhal se prepara para las ráfagas de polvo, llamadas gulal, aplicándose aceite en el cuerpo para que los colores no se le peguen a la piel. También se pone ropa vieja que no le importa descartar.

Las raíces del Holi se encuentran en el hinduismo. El dios Krishna, maldecido por un demonio de piel azul, se quejó con su madre preguntándole por qué Radha, su amada, era de piel clara y él no. Su madre, Yashoda, le sugiere juguetonamente que pinte la cara de Radha con los colores que desee. Entonces Krishna la pinta de colores para que ambos se parezcan.

El Holi es, en parte, una celebración del amor entre Krishna y Radha, que va más allá de las diferencias. Hoy en día, parte del gulal que se utiliza durante la festividad es sintético. Pero tradicionalmente los colores proceden de ingredientes naturales, como flores secas, cúrcuma, hojas secas, uvas, bayas, betabel y té.

“Hay un ambiente de libertad”, dijo Singhal, y añadió que ella no duda en lanzar colores sobre su hermano menor, sus padres, sus tíos y sus vecinos.

La antigua fiesta hindú evita las divisiones religiosas, sociales, políticas y de casta que apuntalan a menudo la sectaria sociedad india. Hindú o no, cualquiera puede ser salpicado con polvo de colores brillantes, o incluso con huevos y cerveza.

Algunos participan en el culto, llamado puja, ofreciendo plegarias a los dioses. Para otros, el Holi es una celebración de la comunidad. El festival involucra a todo el mundo, incluidos a los incautos transeúntes.

“La gente olvida sus malentendidos o enemistades durante esta ocasión y vuelven a ser amigos”, dice Ratikanta Singh, de 63 años, quien a veces escribe sobre Holi, en Assam, en el noreste de India.

Cuando no están lanzando gulal, amigos, familiares y vecinos participan en un bufé de platos y bebidas tradicionales. Entre ellos, gujiya, unos dulces fritos rellenos de frutos secos; dahi vada, unos buñuelos de lentejas fritos servidos con yogur; y kanji, bebida tradicional elaborada con zanahorias fermentadas en agua y especias.

Algunos celebran el Holi con thandai, un brebaje de leche verde claro, pétalos de rosa, cardamomo, almendras, semillas de hinojo y otros ingredientes. Desde hace miles de años, la bebida se adereza a veces con bhang, u hojas de marihuana trituradas, que contribuyen al ambiente de juerga.

La festividad está documentada desde hace siglos en textos hindúes. La tradición es observada por jóvenes y mayores, sobre todo en el norte de India y Nepal, donde se origina la mitología del festival.

El Holi también marca el inicio de las cosechas con la llegada de la primavera en India, donde más de la mitad de la población vive en zonas rurales.

Las celebraciones del Holi son tan diversas como el subcontinente indio. Son especialmente intensas en el norte de India, considerado el lugar de nacimiento del dios hindú Krishna, donde los festejos pueden durar más de una semana.

En Mathura, ciudad del norte donde se dice que nació Krishna, la gente recrea un relato hindú en el que Krishna visita a Radha para enamorarla y los amigos vaqueros de ella, ofendidos por sus insinuaciones, lo expulsan con palos.

En el estado oriental de Odisha se celebra un festival de un día de duración llamado Dola Purnima. Las grandes procesiones de gente que cargan al hombro carruajes ricamente decorados con estatuas de dioses hindúes son una parte importante de las festividades. Las procesiones están llenas del sonido de tambores, canciones, polvos de colores y pétalos de flores que se lanzan al aire.

En el sur de India, donde el Holi no se celebra tan ampliamente, muchos templos llevan a cabo ritos religiosos. En la comunidad tribal de Kudumbi, en el suroeste, los devotos de los templos cortan palmas de areca y transportan sus troncos al santuario en un ritual que simboliza la victoria del bien sobre el mal.

Holi se celebra en todo el mundo en donde haya ido la diáspora india. Más de 32 millones de indios y personas de origen indio están en el extranjero, la mayoría en Estados Unidos, donde residen 4,4 millones, según el gobierno indio.

También se disfruta mucho en países tan variados como Fiyi, Mauricio, Sudáfrica, el Reino Unido y otras partes de Europa.

El Holi se conoce como Phagwa en las comunidades indias del Caribe, como Guyana, Surinam y Trinidad y Tobago.

El gobierno indio también ha utilizado el festival para proyectar poder blando y rediseñar su imagen como parte de su campaña turística “India increíble”.

Durante el festival, “el mundo es una aldea global”, dijo Shubham Sachdeva, de 29 años, vecino de un suburbio del este de Delhi, quien añadió que sus amigos de Estados Unidos celebraban Holi con sus compañeros de piso, fueran o no indios. “Todo esto acerca el mundo a los demás”.

John Yoon es un reportero del Times afincado en Seúl que cubre noticias de última hora y de tendencia. Más de John Yoon

Hari Kumar cubre la India desde Nueva Delhi. Es periodista desde hace más de dos décadas. Más de Hari Kumar

París busca organizar los Juegos Olímpicos desde una visión ecológica

Somini Sengupta y

Somini Sengupta y Catherine Porter informaron sobre París y los suburbios del norte en Sena-Saint Denis.

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¿Cómo se organiza un evento deportivo internacional en el que millones de personas visitan una ciudad en la era del calentamiento global?

Esa es la prueba para los Juegos Olímpicos de París 2024 este verano.

El Times  Una selección semanal de historias en español que no encontrarás en ningún otro sitio, con eñes y acentos.

Los organizadores afirman que están sometiendo a las olimpiadas a una dieta climática. Según ellos, estos Juegos Olímpicos no generarán más que la mitad de las emisiones de gas de efecto invernadero de los más recientes. Eso significa ser muy estrictos con todo lo que produce las emisiones que calientan el planeta: electricidad, alimentos, construcciones y transporte, incluido el combustible que quemarán los aviones que serán utilizados por los atletas y aficionados para viajar desde todas partes del mundo y llegar hasta la ciudad organizadora.

Por su naturaleza, un evento al que acuden 10.500 atletas y cerca de 15 millones de espectadores va a tener un costo en términos medioambientales. Y eso ha hecho que quienes adoran las olimpiadas pero odian la contaminación sugieran que el evento se reparta en las instalaciones ya existentes en todo el mundo con el fin de que no se necesiten tantas edificaciones nuevas y viajes en avión. Por esa razón, la cita deportiva de París está siendo vigilada con mucha atención.

La ciudad le está dando más espacio a las bicicletas y menos a los automóviles. Está eliminando los enormes generadores que funcionan con diésel, un elemento básico de los grandes eventos deportivos. Está planeando menús para los huéspedes cuyo cultivo y cocción no generen tanta contaminación como las típicas comidas francesas: con más vegetales y menos carne a la pimienta. También habrá paneles solares que floten de manera temporal sobre el río Sena.

Pero tal vez la medida más importante que han tomado los organizadores sea lo que no están haciendo: construir. Al menos, no tanto.

En vez de construir nuevas obras emblemáticas para las olimpiadas (lo que genera muchas emisiones de gas de efecto invernadero por la fabricación del concreto y el acero), se están reutilizando muchos de sus lugares de interés existentes, entre ellos el Gran Palacio, la plaza conocida como de la Concordia e incluso la piscina construida para los Juegos Olímpicos de París 1924.

Pero esto no ha ocurrido sin controversias.

Una importante iniciativa para la reducción de emisiones, la decisión de prescindir del aire acondicionado convencional en la villa olímpica, ha planteado preocupaciones. En su lugar, los edificios emplearán un sistema de enfriamiento que utiliza agua extraída del subsuelo. Varios equipos olímpicos están considerando llevar sus propios aparatos de aire acondicionado.

No obstante, la esperanza es que este tipo de experimentos sirvan como modelo para otros Juegos Olímpicos en el futuro y para otras ciudades de todo el mundo. Los pocos edificios nuevos que se están construyendo, entre ellos los que albergarán a los atletas, así como un complejo de piscinas y un estadio, están utilizando menos cemento y más madera. Cuentan con paneles solares y vegetación sobre sus azoteas.

También se espera que los nuevos edificios tengan una vida que vaya mucho más allá del evento deportivo. Están diseñados para que los residentes locales los usen en las próximas décadas y, según los dirigentes del comité organizador de París 2024, para revitalizar los suburbios de la ciudad. “Nos planteamos objetivos que nunca se habían planteado para ningún evento anterior, mucho menos a esta escala”, señaló Georgina Grenon, quien se encarga de los esfuerzos medioambientales de los Juegos Olímpicos.

Los críticos objetan que aunque es admirable gran parte de lo que está haciendo París, sobre todo las restricciones a nuevas construcciones, para combatir la crisis climática se requiere algo más que reducir emisiones aquí y allá. “Tenemos que replantearnos fundamentalmente estos megaeventos”, señaló Cesar Dugats, cofundador de un grupo de análisis climático llamado Eclaircies. “En vez de concentrar todos los eventos en una sola ciudad, podría considerarse distribuirlos en todo el mundo”.

Los Juegos Olímpicos se enfrentan a un riesgo más inmediato: el cambio climático en si mismo. El aumento de la temperatura global está haciendo que los veranos de París sean tan calurosos que impliquen un peligro. Eso ha incrementado las inquietudes sobre cómo proteger a los atletas y a los aficionados a fines de julio y principios de agosto.

Las autoridades de la ciudad afirmaron que durante los últimos años se han plantado miles de árboles para atenuar el calor del verano. Están erigiendo torres que emiten llovizna para que se esparza por el aire. Se pretende instalar amplias sombrillas debajo de las cuales puedan esperar los aficionados. “Tenemos soluciones, nos estamos preparando”, comentó Dan Lert, vicealcalde encargado de preparar la ciudad para el calor. “Es una gran prueba”.

Cuando se trata de emisiones, el transporte es otro dolor de cabeza. París ya ha estado restringiendo el espacio para los automóviles y le ha concedido áreas a las bicicletas, y está usando estos Juegos Olímpicos para acelerar ese cambio.

Pero las olimpiadas, con sus enormes multitudes, suscitan un problema para los medios de transporte usados por los parisinos y muchos están haciendo planes para irse de vacaciones y huir del evento.

Pierre Rabadan, un exjugador de rugby que ahora es vicealcalde en el área de deportes de la ciudad, se encogió de hombros para protegerse del viento y salió con paso enérgico de la parada del tranvía que está frente al nuevo estadio de baloncesto de la ciudad, sobre la calle de la Chapelle. Señaló una ciclovía casi terminada que corre a lo largo de la calle, construida en una amplia avenida que solía estar dedicada a los automóviles.

Desde la elección de Anne Hidalgo como alcaldesa en 2014, París ha añadido casi 600 kilómetros de carriles para bicicleta. Cerca del 10 por ciento se han denominado como “olimpistas”.

“El problema es que construimos la ciudad en torno a los automóviles”, explicó Rabadan.

Otro problema es que el sistema del metro de la ciudad está desbordado. Los vagones ya van repletos y los trabajadores se apresuran para terminar las nuevas ampliaciones de dos de las líneas con el fin de que estén listas para los Juegos Olímpicos.

Con el fin de brindarles espacio a los asistentes, las autoridades han exhortado a la población a no usar los vagones o a trabajar desde casa.

Según Grenon, los Juegos Olímpicos proporcionan “un laboratorio”, sobre todo en el caso de edificios diseñados desde cero.

Un nuevo centro acuático, al final de una autopista en el suburbio de Saint-Denis, al norte, es una obra emblemática de pino y abeto de Douglas. Su techo de 5000 metros cuadrados dibuja una curva como si fuera una ola: los arquitectos la diseñaron de ese modo para reducir el tamaño del edificio y disminuir la energía que se requiere para calentar el espacio.

La piscina tiene 5 metros de profundidad solo en la parte necesaria para clavados de mayor profundidad y es menos profunda donde no se necesita. Eso también ahorra agua y la energía que se requiere para calentarla. Parte de ese calor vendrá de un centro de datos cercano. Los 5000 asientos del recinto están fabricados con plástico reciclado.

El objetivo, según señaló la arquitecta Cécilia Gross, fue “hacer más con menos”.

Léontine Gallois colaboró con reportería desde París.

Somini Sengupta es la reportera internacional del equipo climático del Times. Más de Somini Sengupta

Catherine Porter es reportera internacional del Times y cubre Francia. Está radicada en París. Más de Catherine Porter