The New York Times 2024-03-27 16:20:02

Middle East Crisis: Hezbollah and Israel Trade Fire Across Lebanon Border

A 25-year-old was killed in Israel, while 7 were killed overnight in Lebanon.

Hezbollah fired dozens of rockets into northern Israel on Wednesday, killing at least one person in a barrage that it said was retaliation for an Israeli strike that the authorities said killed seven medics overnight in southern Lebanon.

For months, Hezbollah and Israel’s military have traded fire across the Israel-Lebanon border, raising fears that the war in Gaza between Israel and Hamas — an ally of Hezbollah — could spiral into a wider regional conflict. The violence has displaced tens of thousands of people from their homes.

The Israeli military said on Wednesday that it carried out an overnight strike targeting a “significant terrorist operative” and others who were with him near the town of al-Habbariyeh in southern Lebanon. Lebanon’s Ministry of Health said the strike hit an emergency medical center and killed seven paramedics, denouncing what it called an “unacceptable” attack on a health center.

Hezbollah’s response was swift: It launched the volley of rockets into northern Israel in retaliation against the Habbariyeh strike and to show solidarity with Palestinians in Gaza, the group said.

A direct hit on a building in the Israeli city of Kiryat Shmona killed a 25-year-old, according to Magen David Adom, Israel’s nonprofit emergency medical service.

Hezbollah is a key ally of Hamas, whose Oct. 7 attacks on Israel led to the war in Gaza. Since October, Hezbollah has been firing rockets into northern Israel on a near-daily basis. The Israeli military regularly responds with strikes against Hezbollah-linked targets inside Lebanon.

Both Hezbollah and Hamas are backed by Iran, and the clashes along Israel’s border with Lebanon have raised concerns that the war in Gaza could erupt into a wider regional conflict.

Some days, Hezbollah has fired as many as 100 short-range rockets. Israel, in turn, has struck targets as far as 60 miles inside Lebanon. Hezbollah’s attacks so far have been big enough to demonstrate the group’s solidarity with Hamas but measured enough to avoid provoking a war with Israel.

Kiryat Shmona, where the 25-year-old was killed on Wednesday, used to be home to about 24,000 people but only about 1,500 inhabitants remain. Many residents, now scattered among 220 hotels across Israel, did not even wait for the government’s order on Oct. 20 to evacuate.

Rawan Sheikh Ahmad and Isabel Kershner reporting.

Security forces clash with pro-Palestinian protesters in Jordan, video shows.

Security forces clashed with large crowds of pro-Palestinian protesters near Israel’s embassy in the Jordanian capital on Tuesday night, video recorded by The Associated Press and Reuters showed.

It was the third consecutive day that demonstrations in support of Palestinians under Israeli bombardment in Gaza have taken place near the embassy in Amman, Jordan’s capital.

The protesters carried Palestinian flags and marched toward the embassy, chanting “betrayal” in Arabic and calling on Jordan’s government to cancel its agreements with Israel.

Footage showed the security forces dispersing the crowds and arresting protesters.

Israel and Jordan maintain a crucial regional alliance, and the kingdom is the custodian of the Aqsa compound in Jerusalem, a key holy site that is often a source of disputes and conflict between Israelis and Palestinians.

But more than 2.3 million registered Palestinian refugees live in Jordan — a population slightly larger than that of the Gaza Strip. And Jordan’s leaders have been increasingly critical of Israel since the war in Gaza began. Amid a dire humanitarian crisis in the enclave, Jordan began airdropping aid in November. It has completed more than a dozen missions since.

Maps: Tracking the Attacks in Israel and GazaSee where Israel has bulldozed vast areas of Gaza, as its invasion continues to advance south.

Gazan authorities say 12 people drowned trying to retrieve airdropped aid.

The authorities in Gaza said late Tuesday that a total of 12 people had drowned while trying to retrieve airdropped aid that had fallen into the Mediterranean, calling for an end to the airdrops — a last resort to get urgently needed food and other supplies into the enclave — and an increase in deliveries by land.

People waded into the water from a beach in northern Gaza on Monday afternoon to get the aid packages, according to Ahmed Abu Qamar, a Gaza-based researcher for EuroMed Rights, a human rights group, who said he had spoken to witnesses. He also said that around a dozen people had drowned, saying that at least one had become entangled in a parachute.

It was not possible to confirm the details independently and it was not clear which country was responsible for the airdrop in question.

Three of approximately 80 aid bundles dropped by the United States on Monday “were reported to have had parachute malfunctions and landed in the water,” a Pentagon spokeswoman, Sabrina Singh, said at a news conference on Tuesday. However, she said that she could not confirm the reports of the drownings.

The aid was intentionally dropped over water and intended to be carried to land by wind drift, to mitigate potential harm in the event that the parachutes failed to deploy, Ms. Singh said.

The fatalities were not the first connected to aid drops. Earlier this month, the authorities in Gaza said that at least five Palestinians had been killed and several others wounded when airdropped aid packages fell on them in Gaza City. On Tuesday, the Gaza government media office said that six other people had died during what it characterized as stampedes as they tried to get aid that was airdropped in other locations.

The United Nations and other aid organizations say that trucks, rather than planes, are the cheapest, safest and most effective means of delivering aid to Gaza, a territory whose population of more than two million faces a hunger crisis that humanitarian organizations say borders on famine.

But several governments, including those of the United States, France, Jordan and Egypt, have in recent weeks used airdrops to supplement aid that arrives by land, while also calling on Israel to allow in more trucks.

Britain airdropped aid to Gaza for the first time on Monday, delivering over 10 tons of supplies along the northern coastline as part of a mission led by Jordan, the British defense ministry said in a statement.

Governments say that the drops are necessary because of a steep fall in the amount of aid entering Gaza since Oct. 7, when Hamas led a deadly attack on Israel. The number of aid trucks entering Gaza since then has fallen by around 75 percent, according to U.N. data. One charity, World Central Kitchen, delivered a bargeload of aid to Gaza earlier this month.

Governments and aid groups say Israel has slowed aid deliveries through stringent inspections of trucks. The authorities in Israel blame UNRWA, the United Nations aid agency that supports Palestinians, arguing that Israel can inspect and process aid trucks faster than humanitarian groups can distribute the aid inside the territory.

Abu Bakr Bashir , Adam Sella and Anushka Patil reporting.

A bill to continue exempting ultra-Orthodox Jews from military service sparks protests in Israel.

Tensions are rising in Israel over a bill to extend ultra-Orthodox Jews’ exemption from compulsory military service, a provision has divided the government and poses what may be the biggest threat to Prime Minister Benjamin Netanyahu’s administration since the war began.

While most Israelis must perform mandatory military service, the country’s ultra-Orthodox minority have for decades been exempt from conscription to focus on religious study. The new bill has incited protests in Israeli cities and discord within the country’s war cabinet as the fighting in Gaza grinds on.

Mr. Netanyahu’s cabinet was expected to discuss the bill on Tuesday but postponed its meeting at the last minute after protests and disagreements about its contents, Israeli news outlets reported. The demonstrations demanding equal military service included one on Tuesday in front of Mr. Netanyahu’s office in Jerusalem.

The reluctance of the ultra-Orthodox — known in Hebrew as Haredim — to serve in the military has long been a source of tension with secular Israelis who are required to protect the nation.

There were signs of a slight shift in attitudes in the immediate aftermath of the Hamas-led attack on Israel in October: More than 2,000 ultra-Orthodox Jews sought to join the military in the first 10 weeks of the war, showing solidarity in the face of a shared threat. But with the war in Gaza dragging on and Israeli reservists getting called to serve longer or additional tours of duty, a fierce national debate over the longstanding Haredi exemption has been reignited.

The debate has pitted some Haredi lawmakers against secular officials like Defense Minister Yoav Gallant — who wants to increase Haredi involvement in the military — and has threatened to topple Mr. Netanyahu’s governing coalition. (Mr. Gallant has said he will not support the bill, and Benny Gantz, a member of the war cabinet and a rival of Mr. Netanyahu, has threatened to leave the government if it passes.)

While the vast majority of Haredim hope to retain the exemption, nearly 30 percent of the Haredi public recently supported conscription — 20 points higher than before the war, according to a poll conducted in December by the Haredi Institute for Public Affairs, a Jerusalem-based research group.

Polling has also shown that other Israelis increasingly want Haredim to be required to enlist, particularly with a growing number of soldiers returning from battle in Gaza and questioning the absence of ultra-Orthodox on the front lines.

Rawan Sheikh Ahmad and Aaron Boxerman contributed reporting.

Talks between U.S. and Israeli defense officials focus on Rafah.

Israel’s defense minister, Yoav Gallant, and the U.S. defense secretary, Lloyd J. Austin III, met at the Pentagon on Tuesday to discuss the rapidly deteriorating humanitarian conditions in Gaza and Israel’s plan to invade the southern city of Rafah, where U.S. officials have warned that a major military action could lead to catastrophe.

The meeting came amid growing friction between the two allies a day after the U.S. decision to allow the passage of a U.N. resolution calling for an immediate cease-fire in Gaza. Afterward, Israel’s prime minister, Benjamin Netanyahu, declared that he was scrapping a plan to dispatch a delegation to Washington to discuss the potential offensive in Rafah.

Remarks by Mr. Gallant and Mr. Austin before the meeting underscored the divide. While both noted their countries’ commitment to Israel’s security, Mr. Gallant emphasized what he said was the urgent need to destroy Hamas, secure the release of Israelis taken hostage in the Hamas-led Oct. 7 attacks and “ensure Israel’s military edge and capabilities.”

Mr. Austin focused on the dire consequences the war has had for Palestinian civilians. “The number of civilian casualties is far too high, and the amount of humanitarian aid is far too low,” he said. The safety of Palestinians in Rafah, where more than a million people are holed up, was a “top priority,” he added.

After the meeting, a senior Defense Department official said Mr. Austin presented the broad outlines of the Biden administration’s alternative approach to a major combat operation in Rafah. The main points were a focus on precision targeting intended to root out Hamas leadership, credible and effective steps to evacuate civilians sheltering there, an increase in humanitarian aid and securing the border between Gaza and Egypt.

The official, who spoke on a call with reporters on the condition of anonymity to discuss confidential talks, said that the Israelis were receptive to the priorities raised by Mr. Austin and that there would be additional meetings in the future.

Senior administration officials have said that any Israeli operation that did not adequately mitigate the risks to civilians in Rafah would be a mistake and exacerbate the dire living conditions in the enclave. Without proper planning or preparations, the senior Defense Department official said, a major ground operation into Rafah could dramatically restrict the flow of already insufficient humanitarian assistance into Gaza when just the opposite needs to happen.

Speaking with reporters after his meeting with Mr. Austin, Mr. Gallant said Israel would not be deterred in its war aims. “Our goals are simple: We need to destroy Hamas as a military and governing organization in Gaza,” he said. “It means that the military framework must be destroyed.”

“The ability of Hamas to act as an organized military with a centralized command and control must be destroyed,” he said. “There is not a military capability, there is a terrorist capability.”

The Israeli minister said he also discussed with his American counterpart maintaining Israel’s qualitative military advantage in the region (American officials said the sales of F-15 and F-35 fighters and Apache helicopter gunships were discussed). And Mr. Gallant said he and Mr. Austin talked about the urgency of efforts to recover more than 100 hostages still held by Hamas and the increasingly dire humanitarian crisis in Gaza.

“We discussed the humanitarian efforts in Gaza — not only in terms of bringing the aid in but the real issue of distribution,” Mr. Gallant said. “Hamas is doing everything to sabotage the delivery of aid and to create pressure at the expense of the Palestinian people. This includes blocking routes and looting.”

Mr. Gallant — who was also expected to sit down with the C.I.A. director, William J. Burns, a key figure in the negotiations between Israel and Hamas — met with Mr. Austin a day after the United States abstained from a vote on a cease-fire resolution at the U.N. Security Council, a decision that Mr. Netanyahu said “harms the war effort as well as the effort to liberate the hostages.”

Hopes for a breakthrough in the talks for a deal to halt the fighting and secure the release of Israeli hostages appeared to remain distant on Tuesday. Hamas said late Monday that the latest proposal on the table did not meet its demands.

The talks in recent days have been hung up on the number of Palestinian prisoners to be released, in particular those serving extended sentences for violence against Israelis, according to two U.S. officials and an Israeli official, who spoke on the condition of anonymity to discuss the sensitive matter.

Last week, the U.S. delegation — led by Mr. Burns — proposed a compromise to try to bridge the gap, which Israel has accepted, according to the Israeli official and another person familiar with the negotiations. A Hamas statement on Monday appeared to reject it, saying it was demanding Israel’s withdrawal from Gaza and “a true prisoner exchange.”

Who was Marwan Issa, the Hamas commander killed by Israel?

The Israeli military has confirmed that Marwan Issa, the deputy commander of Hamas’s military wing in Gaza and a presumed mastermind of the Oct. 7 assault on southern Israel, was killed in an Israeli airstrike earlier this month.

A senior U.S. official, Jake Sullivan, had previously told reporters that Mr. Issa, one of the highest-ranking officials in Hamas, had been killed. But before Tuesday’s statement, Israel’s military had said only that its warplanes had targeted Mr. Issa and another senior Hamas official in an underground compound in central Gaza.

With his death, Mr. Issa, who had been among Israel’s most wanted men, became the senior-most Hamas leader to be killed in Gaza since the start of the war. Israeli officials have characterized the strike as a breakthrough in their campaign to wipe out the Hamas leadership in Gaza.

But experts cautioned that his death — which Hamas has still not acknowledged — would not have a devastating effect on the armed group’s leadership structure. Israel has killed Hamas’s political and military leaders in the past, only to see them quickly replaced.

Here is a closer look at Mr. Issa and what his death means for Hamas and its leadership.

What was Mr. Issa’s role in Hamas?

Mr. Issa, who was 58 or 59 at the time of his death, had served since 2012 as a deputy to Mohammed Deif, the elusive leader of the Qassam Brigades, Hamas’s military wing. Mr. Issa assumed the role after the assassination of another top commander, Ahmed al-Jabari.

Mr. Issa served both on Hamas’s military council and in its Gaza political office, overseen by Yahya Sinwar, the group’s highest-ranking official in the enclave. Mr. Issa was described by Palestinian analysts and former Israeli security officials as an important strategist who played a key role as a liaison between Hamas’s military and political leaders.

Salah al-Din al-Awawdeh, a Palestinian analyst close to Hamas, described Mr. Issa’s position in the group as “part of the front rank of the military wing’s leadership.”

Maj. Gen. Tamir Hayman, the former Israeli military intelligence chief, said Mr. Issa was simultaneously Hamas’s “defense minister,” its deputy military commander and its “strategic mind.”

What does his death mean for the group?

Experts described Mr. Issa as an important associate of Mr. Deif and Mr. Sinwar, though they said his death did not represent a threat to the group’s survival.

“There’s always a replacement,” Mr. Awawdeh said. “I don’t think the assassination of any member of the military wing will have an effect on its activities.”

Michael Milshtein, a former Israeli military intelligence officer and an expert on Palestinian affairs, said Mr. Issa’s death was a significant blow to the Qassam Brigades, though he conceded it wasn’t “the end of the world” for Hamas.

“He had a lot of experience,” Mr. Milshtein said. “His death is a big loss for Hamas, but it isn’t a loss that will lead to its collapse and it won’t affect it for a long time. In a week or two, they’ll overcome it.”

Mr. Milshtein added that even though Mr. Issa’s opinion was valued at the highest levels of Hamas, the fact he did not directly command fighters meant his death did not leave a gaping hole in Hamas’s operations.

How has he been described?

Mr. Issa was a lesser-known member of Hamas’s top brass, maintaining a low profile and rarely appearing in public.

Gerhard Conrad, a former German intelligence officer who met Mr. Issa more than a decade ago, described him as a “decisive and quiet” person lacking charisma. “He was not very eloquent, but he knew what to say, and he was straight to the point,” Mr. Conrad said in an interview.

Mr. Conrad said he met Mr. Issa, Mr. al-Jabari and Mahmoud al-Zahar, another senior Hamas official, about ten times between 2009 and 2011 in Gaza City. The men met as part of an effort to broker a prisoner swap between Israel and Hamas.

“He was the master of the data on the prisoners,” Mr. Conrad said of Mr. Issa. “He had all the names to be negotiated on.”

Mr. Conrad, however, said it was apparent at the time that Mr. Issa was a subordinate to Mr. al-Jabari. “He was a kind of chief of staff,” he said.

It was only after Mr. al-Jabari’s assassination that Mr. Issa’s prominence grew, but he still was keen to stay out of view. Few images of Mr. Issa are in the public domain.

Mr. Awawdeh, the analyst, called Mr. Issa a man who liked to “remain in the shadows” and who seldom granted interviews to the media.

In one of those rare interviews, Mr. Issa spoke in 2021 about his role in the indirect talks that resulted in Israel exchanging more than 1,000 Palestinian prisoners for a single Israeli soldier, Sgt. First Class Gilad Shalit, and his hopes for a future conflict with Israel.

“Even if the resistance in Palestine is monitored by the enemy at all hours, it will surprise the enemy,” he told Al Jazeera at the time.

In a separate interview with a Hamas publication in 2005, Mr. Issa lauded militants who raided Israeli settlements and military bases, calling the actions “heroic” and an “advanced activity.”

What is known about his early life?

Mr. Issa was born in the Bureij area of central Gaza in 1965, but his family hails from what is now the Ashkelon area in Israel.

A Hamas member for decades, he was involved with the militant group involved pursuing Palestinians who were believed to have collaborated with Israel, according to Mr. Awawdeh.

Mr. Issa spent time in prisons operated by both Israel and the Palestinian Authority.

Rear Adm. Daniel Hagari, a spokesman for the Israeli military, has said that Mr. Issa helped plan the Hamas-led Oct. 7 attack. Mr. Issa is also thought to have planned operations aimed at infiltrating Israeli settlements during the second intifada in the 2000s, Mr. Milshtein said.

A correction was made on 

March 18, 2024

An earlier version of this article misstated the surname of a former Israeli military intelligence chief. He is Tamir Hayman, not Heyman.

When we learn of a mistake, we acknowledge it with a correction. If you spot an error, please let us know at more

Worries Over Ethnic Tensions Have Kremlin Treading Carefully on Massacre

At a memorial service this week outside the concert hall where Islamist extremists are suspected of carrying out a deadly terrorist attack, one of Russia’s most popular pro-Kremlin rappers warned “right-wing and far-right groups” that they must not “incite ethnic hatred.”

At a televised meeting about the attack, Russia’s top prosecutor, Igor Krasnov, pledged that his service was paying “special attention” to preventing “interethnic and interfaith conflicts.”

And when President Vladimir V. Putin made his first comments on the tragedy last weekend, he said he would not allow anyone to “sow the poisonous seeds of hatred, panic and discord in our multiethnic society.”

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Thailand Lawmakers Bring Same-Sex Marriage a Crucial Step Closer

Thailand’s House of Representatives on Wednesday overwhelmingly passed a bill that would legalize same-sex marriage, bringing the measure a significant step closer to becoming law.

The bill passed by 400 votes to 10, with a handful of abstentions, and now the legislation goes to the Senate. If it passes there, and if Thailand’s king approves it, the country will become the first in Southeast Asia to recognize same-sex marriages. In Asia more broadly, only Taiwan and Nepal have done so.

Thailand’s bill describes marriage as a partnership between two individuals, rather than between a woman and a man. It will also give L.G.B.T.Q. couples equal rights to various tax savings, the ability to inherit property, and the power to give medical treatment consent for partners who are incapacitated. The draft will also grant adoption rights. Thai law currently allows only heterosexual couples to adopt, although single women can adopt children with special needs.

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Happy-Go-Lucky Australia Is Feeling Neither Happy, Nor Lucky

For nearly three decades, Australia seemed to have a sort of get-out-of-jail card that allowed it to glide through the dot-com bust and the global financial crisis without a recession, while its citizens mostly enjoyed high wages, affordable housing and golden prospects.

When a recession did arrive, in 2020, it was because of the Covid-19 pandemic.

But four years later, Australia has been unable to shake off some of the headwinds, including a high cost of living — the price of bread has risen 24 percent since 2021 — a choppy labor market and rising inequality. While these and similar issues are also troubling nations like Britain and the United States, they are particularly stinging to many in Australia, which has long seen itself as the “lucky country.”

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Inside the Garrick, the Elite Men-Only London Club Rocked by Criticism

On a side street in Covent Garden stands an imposing palazzo-style building, strangely out of place amid the burger joints and neon marquees of London’s theater district. It houses the Garrick Club, one of Britain’s oldest men’s clubs, and on any given weekday, a lunch table in its baronial dining room is one of the hottest tickets in town.

A visitor lucky enough to cadge an invitation from a member might end up in the company of a Supreme Court justice, the master of an Oxford college or the editor of a London newspaper. The odds are that person would be a man. Women are excluded from membership in the Garrick and permitted only as guests, a long-simmering source of tension that has recently erupted into a full-blown furor.

After The Guardian, a London newspaper, put a fresh spotlight on the Garrick’s men-only policy, naming and shaming some of its rarefied members from a leaked membership list, two senior British government officials resigned from the club: Richard Moore, the chief of the Secret Intelligence Service, and Simon Case, the cabinet secretary, who oversees nearly half a million public employees.

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Israeli Hostage Says She Was Sexually Assaulted and Tortured in Gaza

Patrick Kingsley and

The reporters interviewed Amit Soussana for eight hours and doctors she spoke with immediately after her release. They also reviewed medical records, videos, text messages and photographs.

Amit Soussana, an Israeli lawyer, was abducted from her home on Oct. 7, beaten and dragged into Gaza by at least 10 men, some armed. Several days into her captivity, she said, her guard began asking about her sex life.

Ms. Soussana said she was held alone in a child’s bedroom, chained by her left ankle. Sometimes, the guard would enter, sit beside her on the bed, lift her shirt and touch her, she said.

He also repeatedly asked when her period was due. When her period ended, around Oct. 18, she tried to put him off by pretending that she was bleeding for nearly a week, she recalled.

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British Museum Sues Former Curator for Return of Stolen Items

A judge has ordered a former curator who the British Museum says stole hundreds of artifacts to return any gems or jewelry from the institution that are in his possession.

The museum claims that the former curator, Peter Higgs, who once ran the museum’s Greek and Roman antiquities department, stole or damaged over 1,800 artifacts from its collections and sold hundreds of those items on eBay, according to court documents.

Officials also want Mr. Higgs to explain the whereabouts of other artifacts that they says the former curator sold online. The court documents state that Mr. Higgs disputes the accusations against him.

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Turkey Details Visits by Accused Moscow Attackers to Istanbul

Two men accused in the terrorist attack on a Moscow concert hall spent time in Istanbul just weeks before the assault, a senior Turkish security official said on Tuesday, adding that the shortness of the men’s visits suggested that they had not been radicalized in Turkey.

The information came on the same day that the Turkish Interior minister, Ali Yerlikaya, wrote on the platform X that the Turkish security services had caught 147 people alleged to have connections to the Islamic State since last June.

Mr. Yerlikaya did not say how many of those suspects had been apprehended since the concert hall attack in Moscow last week or whether any of those previously arrested were believed to have links to that attack. The Islamic State has claimed responsibility for the assault.

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Display of Battered Men Was Russia’s Warning to the Public, Analysts Say

The four men accused of carrying out Russia’s deadliest terror attack in decades appeared in a Moscow court on Sunday night bandaged and battered. One entered with his partially severed ear covered. Another was in an orange wheelchair, his left eye bulging, his hospital gown open and a catheter on his lap.

Many people around the world, including Russians, already knew what had happened to them. Since Saturday, videos of the men being tortured during interrogation circulated widely on social media, in what analysts called an apparent retaliation for the concert hall attack they are accused of committing last Friday, which killed at least 139 people and injured 180 more.

One of the most disturbing videos showed one defendant, identified as Saidakrami M. Rajabalizoda, having part of his ear sliced off and shoved in his mouth. A photograph circulating online showed a battery hooked up to the genitals of another, Shamsidin Fariduni, while he was being detained.

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Rocked by Deadly Terror Attack, Kremlin Amps Up Disinformation Machine

The bloody terrorist attack on a concert hall near Moscow had barely subsided before Russia launched a disinformation campaign suggesting that Ukraine and the West were somehow behind it, pushing a version of events molded to fit the Kremlin war narrative and downplay a significant security failure.

President Vladimir V. Putin has hinted several times that Kyiv and Washington played a part, and the latest to join the chorus was Aleksandr Bortnikov, the director of the Federal Security Service, the top security agency in Russia. On Tuesday he said, without offering any evidence, that the assault “was prepared by both radical Islamists themselves and, naturally, facilitated by Western special services.”

The United States and other Western governments have said repeatedly that the Islamic State — which itself has issued two claims of responsibility — was behind the assault. U.S. security officials named a specific branch of the organization, the Islamic State in Khorasan. Plus Washington warned Russia both publicly and privately on March 7 about the threat of an attack on an unspecified concert venue.

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Venezuela Opposition Hopes 3rd Time Is Charm With Anti-Maduro Candidate

First, it was María Corina Machado, a popular former legislator. Then, it was supposed to be Corina Yoris, a little-known philosophy professor. Now, an opposition coalition has put forward a former diplomat, Edmundo González, as their third candidate to run against President Nicolás Maduro in elections scheduled in July.

That is, at least for now.

The coalition of opposing political parties, the Democratic Unity Roundtable, has been hoping for months to unite behind a single candidate who could make a viable challenger to Mr. Maduro.

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Assange Extradition On Hold Until U.S. Gives More Assurances

The High Court in London ruled on Tuesday that Julian Assange, the embattled WikiLeaks founder, cannot be immediately extradited to the United States, saying American authorities must offer assurances about his treatment first, including over his First Amendment rights and protection from the death penalty.

The decision had been highly anticipated as the moment the court would decide if Mr. Assange had exhausted his challenges within British courts. Instead, in a nuanced ruling, two judges determined that clarity on his fate would again be on hold.

The two High Court judges said that the court “will grant leave to appeal” on narrow grounds, “unless a satisfactory assurance is provided by the Government of the United States of America.”

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Bolsonaro Faces New Legal Jeopardy After Stay at Hungarian Embassy

Brazil’s Supreme Court ordered former President Jair Bolsonaro to explain why he spent two nights at the Hungarian Embassy, and the Brazilian federal police began investigating whether the February stay violated earlier court orders, police and court officials have said.

The moves from the Supreme Court and federal police add to mounting legal jeopardy for Brazil’s former leader and followed a New York Times investigation published on Monday that showed Mr. Bolsonaro hid at the Hungarian Embassy in Brasília days after the authorities confiscated his passport because he was under criminal investigation.

The Times report, based on three days of footage from the embassy’s security cameras, showed that the former president had appeared to be seeking political asylum from Hungary, whose prime minister is a fellow hard-right leader, Viktor Orban.

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Snakes in the Grass — and Under the Piano, by the Pool and in the Prison

Natasha Frost spent two days trailing snake catchers on the Sunshine Coast, Australia.

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The phone rings. It’s the local prison. There’s a snake in a cell. Within a few hours, snakes have also been spotted at a school, beneath a piano stored in a private garage and near a lagoon-like swimming pool at a retirement home. Customers want them gone.

Business has never been so good for Stuart McKenzie, who runs a snake-catching service in the Sunshine Coast, a verdant enclave along miles of pristine beach in the vast Australian state of Queensland. On the busiest days, he can receive more than 35 calls about troublesome snakes.

Queensland is home to the largest number of snake species in Australia — about 120. Of those, two-thirds are venomous and a handful are deadly. Throughout Australia, fatalities from snake bites remain extremely rare — about two a year — and in Queensland, the reptiles are simply a part of life.

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A Boring Capital for a Young Democracy. Just the Way Residents Like It.

Reporting from Belmopan, Belize

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Mention Belmopan, Belize’s capital that sits deep in the country’s interior, and many Belizeans will belittle the city as a bastion of pencil-pushing bureaucrats that’s not just dull, but also devoid of nightlife.

“I was warned, ‘Belmopan is for the newlyweds or the nearly deads,’” said Raquel Rodriguez, 45, owner of an art school, about the reactions when she moved to Belmopan from coastal, bustling Belize City.

Not exactly known as an Eden for young urbanites, Belmopan figures among the smallest capital cities anywhere in the Americas. It has only about 25,000 residents and a cluster of hurricane-proof, heavy-on-the-concrete, Maya-inspired Brutalist buildings.

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For Car Thieves, Toronto Is a ‘Candy Store,’ and Drivers Are Fed Up

Vjosa Isai drove around Toronto in a Volkswagen Passat with 290,000 miles on it, a vehicle not coveted by car thieves, to report this article.

Whenever Dennis Wilson wants to take a drive in his new SUV, he has to set aside an extra 15 minutes. That’s about how long it takes to remove the car’s steering wheel club, undo four tire locks and lower a yellow bollard before backing out of his driveway.

His Honda CR-V is also fitted with two alarm systems, a vehicle tracking device and, for good measure, four Apple AirTags. Its remote-access key fob rests in a Faraday bag, to jam illicit unlocking signals.

As a final touch, he mounted two motion-sensitive floodlights on his house and aimed them at the driveway in his modest neighborhood in Toronto.

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Where Hostage Families and Supporters Gather, for Solace and Protest

A week after Hamas-led terrorists stormed his kibbutz and kidnapped his wife and three young children, Avihai Brodutch planted himself on the sidewalk in front of army headquarters in Tel Aviv holding a sign scrawled with the words “My family’s in Gaza,” and said he would not budge until they were brought home.

Passers-by stopped to commiserate with him and to try to lift his spirits. They brought him coffee, platters of food and changes of clothing, and welcomed him to their homes to wash up and get some sleep.

“They were so kind, and they just couldn’t do enough,” said Mr. Brodutch, 42, an agronomist who grew pineapples on Kibbutz Kfar Azza before the attacks on Oct. 7. “It was Israel at its finest,” he said. “There was a feeling of a common destiny.”

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An English City Gave Soccer to the World. Now It Wants Credit.

As far as the man in the food truck is concerned, the patch of land he occupies in Sheffield, England, is about as humdrum as they come. To him, the spot — in the drab parking lot of a sprawling home improvement superstore, its facade plastered in lurid orange — is not exactly a place where history comes alive.

John Wilson, an academic at the University of Sheffield’s management school, looks at the same site and can barely contain his excitement. This, he said, is one of the places where the world’s most popular sport was born. He does not see a parking lot. He can see the history: the verdant grass, the sweating players, the cheering crowds.

His passion is sincere, absolute and shared by a small band of amateur historians and volunteer detectives devoted to restoring Sheffield — best known for steel, coal and as the setting for the film “The Full Monty” — to its rightful place as the undisputed birthplace of codified, organized, recognizable soccer.

Map locates Sheffield, Manchester and London in England. It also shows where Wembley Stadium is in northwest London.

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Insooni Breaks Racial Barrier to Become Beloved Singer in South Korea

When she took the stage to perform at Carnegie Hall in front of 107 Korean War veterans, the singer Kim Insoon was thinking of her father, an American soldier stationed in South Korea during the postwar decades whom she had never met or even seen.

“You are my fathers,” she told the soldiers in the audience before singing “Father,” one of her Korean-language hits.

“To me, the United States has always been my father’s country,” Ms. Kim said in a recent interview, recalling that 2010 performance. “It was also the first place where I wanted to show how successful I had become — without him and in spite of him.”

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An American Who Has Helped Clear 815,000 Bombs From Vietnam

On a visit to the former battlefield of Khe Sanh, scene of one of the bloodiest standoffs of the Vietnam War, the only people Chuck Searcy encountered on the broad, barren field were two young boys who led him to an unexploded rocket lying by a ditch.

One of the youngsters reached out to give the bomb a kick until Mr. Searcy cried out, “No, Stop!”

“It was my first encounter with unexploded ordnance,” Mr. Searcy said of that moment in 1992. “I had no idea that I would be dedicating my life to removing them.”

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‘Decolonizing’ Ukrainian Art, One Name-and-Shame Post at a Time

Hiding for days in the basement of a kindergarten in Bucha, the Kyiv suburb that became synonymous with Russian war crimes, Oksana Semenik had time to think.

Outside, Russian troops were rampaging through the town, killing civilians who ventured into the streets. Knowing she might not make it out, Ms. Semenik, an art historian, mulled over the Ukrainian artworks she had long wanted to write about — and which were now in danger of disappearing.

That time spent holed up in Bucha was during the early days of Russia’s full-scale invasion, but even then, two years ago, she had already seen reports of destroyed museums. Precious folk paintings by her favorite artist, Maria Primachenko, had gone up in flames. Moscow, she realized, was waging a war on Ukrainian culture.

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Murder and Magic Realism: A Rising Literary Star Mines China’s Rust Belt

For a long time during Shuang Xuetao’s early teenage years, he wondered what hidden disaster had befallen his family.

His parents, proud workers at a tractor factory in the northeastern Chinese city of Shenyang, stopped going to work, and the family moved into an empty factory storage room to save money on rent.

But they rarely talked about what had happened, and Mr. Shuang worried that some special shame had struck his family alone.

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Can Gabriel Attal Win Over France?

Gabriel Attal, 34, is a new kind of French prime minister, more inclined to Diet Coke than a good Burgundy, at home with social media and revelations about his personal life, a natural communicator who reels off one-liners like “France rhymes with power” to assert his “authority,” a favorite word.

Since taking office in early January, the boyish-looking Mr. Attal has waded into the countryside, far from his familiar haunts in the chic quarters of Paris, muddied his dress shoes, propped his notes on a choreographed bale of hay, and calmed protesting farmers through adroit negotiation leavened by multiple concessions.

He has told rail workers threatening a strike that “working is a duty,” not an everyday French admonition. He has shown off his new dog on Instagram and explained that he called the high-energy Chow Chow “Volta” after the inventor of the electric battery. He has told the National Assembly that he is the living proof of a changing France as “a prime minister who assumes his homosexuality.”

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‘Get Ready to Scream’: How to Be a Baseball Fan in South Korea

In the United States, many Major League Baseball games feature long periods of calm, punctuated by cheering when there’s action on the field or the stadium organ plays a catchy tune.

But in South Korea, a baseball game is a sustained sensory overload. Each player has a fight song, and cheering squads — including drummers and dancers who stand on platforms near the dugouts facing the spectators — ensure that there is near-constant chanting. Imagine being at a ballpark where every player, even a rookie, gets the star treatment.

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Canadian Skaters Demand Bronze Medals in Olympics Dispute

Nearly a month after international figure skating’s governing body revised the results of a marquee competition at the 2022 Beijing Winter Olympics, stripping Russia of the gold medal and giving the United States team a long-delayed victory, a new fight about the outcome erupted on Monday.

Eight members of the Canadian squad that competed in the team competition in Beijing have filed a case at the Court of Arbitration for Sport demanding that they be awarded bronze medals in the team event. The court announced the filing but revealed no details.

The Canadians, whose case was joined by their country’s skating federation and national Olympic committee, are expected to argue that figure skating’s global governing body erred when it revised the results of the competition in January after a Russian skater who had taken part, the teenage prodigy Kamila Valieva, was given a four-year ban for doping.

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In Latin America, a New Frontier for Women: Professional Softball in Mexico

Reporting from Mexico City and León, Mexico

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In many parts of Latin America, baseball is a popular and well-established sport with men’s professional leagues in Mexico, the Dominican Republic and Venezuela, among others. But women wanting to play baseball’s cousin — softball — professionally had only one option: to leave. They had to go to the United States or Japan.

Until now.

In what is believed to be a first in Latin America — a region where men often have more opportunities than women, particularly in sports — a professional women’s softball league has started in Mexico. On Jan. 25, when the inaugural season began, 120 women on six teams got to call themselves professional softball players, many for the first time.

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Why the Cost of Success in English Soccer’s Lower Leagues Keeps Going Up

Geoff Thompson knows there are plenty of people who want to buy what he has to sell. The phone calls and emails over the last few weeks have left no doubt. And really, that is no surprise. Few industries are quite as appealing or as prestigious as English soccer, and Mr. Thompson has a piece of it.

It is, admittedly, a comparatively small piece: South Shields F.C., the team he has owned for almost a decade, operates in English soccer’s sixth tier, several levels below, and a number of worlds away, from the dazzling light and international allure of the Premier League. But while his team might be small, Mr. Thompson is of the view that it is, at least, as perfectly poised for profitability as any minor-league English soccer club could hope to be.

South Shields has earned four promotions to higher leagues in his nine years as chairman. The team owns its stadium. Mr. Thompson has spent considerable sums of money modernizing the bathrooms, the club shop and the private boxes. There is a thriving youth academy and an active charitable foundation. “We have done most of the hard yards,” Mr. Thompson said.

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Playing Soccer in $1.50 Sandals That Even Gucci Wants to Copy

The wealthy pros of Ivory Coast’s national soccer team were resting in their luxury hotel last week, preparing for a match in Africa’s biggest tournament, when Yaya Camara sprinted onto a dusty lot and began fizzing one pass after another to his friends.

Over and over, he corralled the game’s underinflated ball and then sent it away again with his favorite soccer shoes: worn plastic sandals long derided as the sneaker of the poor, but which he and his friends wear as a badge of honor.

Shiny soccer cleats like his idols’? No thanks, said Mr. Camara, a lean 18-year-old midfielder, as he wiped sweat from his brow.

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¿Quién podría influir en el resultado de las elecciones de EE. UU.? El presidente de México

Natalie KitroeffZolan Kanno-Youngs y

Natalie Kitroeff reportó desde Ciudad de México, Zolan Kanno-Youngs desde Washington y Paulina Villegas desde Tijuana.

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Las personas cruzaban la frontera sur de Estados Unidos en cantidades históricas, los puentes ferroviarios internacionales fueron clausurados de manera abrupta y los puertos de entrada oficiales se cerraron.

El Times  Una selección semanal de historias en español que no encontrarás en ningún otro sitio, con eñes y acentos.

En diciembre, desesperado por conseguir ayuda, el presidente de Estados Unidos, Joe Biden, llamó a su homólogo mexicano, Andrés Manuel López Obrador, quien le dijo que enviara con rapidez a una delegación a la capital mexicana, según varios funcionarios estadounidenses.

La Casa Blanca así lo hizo. Poco después, México reforzó la vigilancia. Ya para enero, los cruces fronterizos no autorizados hacia Estados Unidos se habían desplomado.

Mientras el tema migratorio se pone al centro de la campaña presidencial estadounidense, México ha surgido como un actor indispensable en un tema que tiene el potencial de influir en las elecciones de EE. UU., y la Casa Blanca ha trabajado duro para mantener la cooperación de López Obrador.

El gobierno estadounidense afirma públicamente que su diplomacia ha sido un éxito.

Pero en privado, algunos altos funcionarios de Biden han comenzado a ver a López Obrador como un socio impredecible, quien, en sus palabras, no ha hecho lo suficiente para controlar de forma consistente su propia frontera sur o vigilar las rutas que utilizan los traficantes para ingresar millones de migrantes a Estados Unidos, según varios funcionarios mexicanos y estadounidenses. Todos solicitaron hablar bajo condición de anonimato, para poder discutir relaciones diplomáticas delicadas.

“No estamos obteniendo la cooperación que deberíamos tener”, dijo John Feeley, exsubdirector de una misión en México de 2009 a 2012. Feeley dijo que los dos países realizaron más patrullajes e investigaciones conjuntas para asegurar la frontera durante el gobierno de Barack Obama.

“Sé cómo se ve cuando existe una cooperación genuina”, dijo Feeley, “a diferencia de lo que tenemos actualmente, que se promociona como una gran cooperación, pero que en realidad creo es una minucia”.

Mientras estuvo en el cargo, Donald Trump utilizó la amenaza de aranceles para forzar a López Obrador a implementar sus medidas duras contra la migración.

Biden necesita a México de la misma forma, pero ha adoptado una estrategia distinta, enfocándose en evitar un conflicto con el poderoso y en ocasiones volátil líder mexicano, con la esperanza de que eso conservará su cooperación.

“AMLO ha determinado correctamente su ventaja y ha reconocido que estamos usando la nuestra”, dijo Juan Gonzalez, quien fue el principal asesor de Biden en asuntos latinoamericanos, utilizando el apodo de López Obrador.

Liz Sherwood-Randall, asesora de seguridad nacional de Estados Unidos, dijo que la Casa Blanca trabaja “en colaboración al más alto nivel con el gobierno de México”, y agregó: “El presidente López Obrador ha sido un socio de importancia crítica para el presidente Biden”.

Desde 2022, México ha añadido cientos de puntos de control migratorios y ha incrementado por una decena de veces el personal de las fuerzas del orden, según cifras proporcionadas por el Departamento de Estado de Estados Unidos. México también está arrestando más migrantes que en cualquier otro momento de la historia reciente.

Sin embargo, la cantidad de migrantes que llegan a la frontera sur sigue siendo persistentemente alta. Hubo más de dos millones de cruces migratorios ilegales en cada uno de los últimos dos años fiscales, el doble de los que hubo en 2019, el año con mayor cantidad de detenciones del gobierno de Trump.

El declive a principios de este año siguió siendo uno de los meses de enero con mayor número de cruces ilegales registrados, según datos federales de Estados Unidos. Las detenciones volvieron a aumentar en febrero.

En México, las autoridades afirmaron que habían llegado al límite de lo que eran capaces de lograr frente un flujo extraordinario de migrantes que también ha abrumado a su país.

López Obrador ha presionado a la Casa Blanca para que se comprometa a una mayor ayuda para el desarrollo de los países latinoamericanos, y así abordar los problemas que causan que los migrantes huyan de sus naciones en un principio.

“Queremos que se atiendan las causas raíz”, le dijo a 60 Minutes, de CBS, durante una entrevista que salió al aire el domingo. Cuando se le preguntó si continuaría asegurando la frontera incluso si Estados Unidos no hiciera lo que le solicitó, López Obrador respondió que sí.

La migración ha aumentado debido a factores que son complicados de controlar para cualquier gobierno: pobreza persistente, auge de la violencia, los efectos del cambio climático y el impacto duradero de la pandemia de coronavirus que han dejado a las personas desesperadas por cualquier posibilidad de supervivencia.

Sin embargo, las autoridades mexicanas también culpan a las políticas estadounidenses, y afirmaron que los migrantes tenían un incentivo para ir a Estados Unidos ya que el sistema de asilo tenía tantos retrasos que los migrantes tenían una buena probabilidad de permanecer en el país por años hasta que sus casos obtuvieran una resolución.

En una entrevista, Enrique Lucero, director municipal de atención al migrante del ayuntamiento de Tijuana, dijo que esta situación era responsabilidad de Estados Unidos, “no nuestra”, refiriéndose a la crisis migratoria.

Afirmó que el gobierno estadounidense debería cambiar su sistema migratorio y de asilo, así como el marco legal. De lo contrario, dijo, México terminaría “haciendo el trabajo sucio”.

En meses recientes, las autoridades en Tijuana han allanado hoteles y refugios, incrementado la seguridad en cruces fronterizos oficiales e instalado nuevos puntos de control a lo largo de una sección de la frontera que solía estar desierta cerca de la ciudad, donde los migrantes pasaban por un hueco en el muro.

Nada de esto funcionó por mucho tiempo.

Según las organizaciones de ayuda, la medidas severas de las autoridades solo han puesto a los migrantes en un mayor peligro, pues ha llevado a los traficantes a guiar a las personas por rutas más peligrosas en el vasto desierto, donde muchas veces se pierden y son encontrados con síntomas de deshidratación.

Una noche de febrero, un contrabandista dejó a un grupo de 18 personas a kilómetros de la frontera, y les dijo que encontrarían con rapidez un hueco en el muro. En medio de la oscuridad, el grupo se perdió y caminó por horas hasta que finalmente cruzó a California y llegó a un campamento improvisado donde los migrantes a menudo se apretujan en baños portátiles para refugiarse.

Denver Gonzalez, de 2 años, no paraba de llorar.

“Tengo frío, quiero dormir”, gritó el niño varias veces, mientras su padre envolvía su pequeño cuerpo en mantas donadas por un voluntario local.

David Pérez Tejada, titular de la oficina del Instituto Nacional de Migración en Baja California, refiriéndose a los contrabandistas, dijo que si presionas un punto fronterizo, encontrarán otro sitio.

La Casa Blanca ha presionado al gobierno mexicano para que aumente las deportaciones, implemente restricciones de visa a más países para dificultar que entren a México y refuerce las fuerzas de seguridad en la frontera sur.

Desde 2022, el gobierno mexicano ha añadido cientos de puestos de control migratorios, ha reforzado la seguridad a lo largo de las rutas ferroviarias utilizadas por los migrantes para viajar hacia el norte y ha incrementado diez veces el personal de las fuerzas del orden, según cifras proporcionadas por el Departamento de Estado de Estados Unidos. México también está deteniendo más migrantes que en cualquier otro momento de la historia reciente.

Sin embargo, camiones llenos de migrantes continúan atravesando el país, en parte porque los contrabandistas suelen sobornar a las autoridades de los puestos de control, afirmaron funcionarios estadounidenses.

El gobierno de Biden quiere que México aumente la cantidad de deportaciones. La Secretaría de Relaciones Exteriores de México declaró la semana pasada que había llegado a un acuerdo con Venezuela para deportar migrantes y ayudarlos a conseguir empleos.

Pero los vuelos de repatriación son costosos, y México tiene obstáculos legales para deportar personas de forma masiva. El año pasado, la Suprema Corte de Justicia de México determinó que los migrantes solo podían ser detenidos por 36 horas.

Muchos países piden un aviso de al menos 72 horas antes de aceptar vuelos con sus ciudadanos, afirmó un alto funcionario mexicano que no estaba autorizado a hablar públicamente del tema. Eso significa que el gobierno a menudo tiene que liberar a los migrantes antes de poder negociar su regreso. Las deportaciones desde México se redujeron a más de la mitad el año pasado, según mostraron datos del gobierno mexicano.

La Casa Blanca también ha presionado a México para que haga más de lo que algunos funcionarios llaman “descompresión”, que implica transportar personas lejos de la frontera a algún lugar más al centro del país.

“Las autoridades mexicanas están deteniendo a personas y enviándolas a ciudades aleatorias en el sur”, dijo Erika Pinheiro, directora ejecutiva de Al Otro Lado, una organización humanitaria. “Obligarlos a que hagan de nuevo el viaje al norte, paguen sobornos a las autoridades y corran todos esos riesgos otra vez es inhumano”.

Emiliano Rodríguez Mega colaboró con este reportaje desde Ciudad de México.

Natalie Kitroeff es la jefa de la corresponsalía del Times para México, Centroamérica y el Caribe. Más de Natalie Kitroeff

Zolan Kanno-Youngs es corresponsal de la Casa Blanca, y cubre la gestión de Biden. Más de Zolan Kanno-Youngs

La filial del EI vinculada al atentado de Moscú tiene ambiciones globales

Este mes se cumplen cinco años desde que una milicia kurda y árabe respaldada por Estados Unidos expulsó a los combatientes del Estado Islámico de un pueblo del este de Siria, el último reducto territorial del grupo.

El Times  Una selección semanal de historias en español que no encontrarás en ningún otro sitio, con eñes y acentos.

Desde entonces, la organización que en su día se autoproclamó califato en Irak y Siria se ha convertido en un grupo terrorista más tradicional: una red clandestina de células que, desde África Occidental hasta el Sudeste Asiático, se dedican a cometer atentados de guerrilla, ataques con bomba y asesinatos selectivos.

Ninguna de las filiales del grupo ha sido tan implacable como el Estado Islámico de Jorasán, que tiene operaciones en Afganistán, Pakistán e Irán y ha puesto la mira en atacar Europa y más allá. Las autoridades estadounidenses afirman que el grupo realizó el atentado cerca de Moscú del viernes que mató a decenas de personas e hirió a muchas otras.

En enero, el Estado Islámico de Jorasán, o ISIS-K, por su sigla en inglés, llevó a cabo dos atentados en Irán que causaron decenas de muertos y centenares de heridos en un servicio en memoria del exgeneral iraní Qasem Suleimani, quien cuatro años antes fue blanco de un ataque estadounidense con drones.

“La amenaza del EI”, dijo Avril Haines, directora de inteligencia nacional, ante un panel del Senado este mes, “sigue siendo una preocupación significativa contra el terrorismo”. La mayoría de los atentados “realizados globalmente por el EI se han producido en realidad por partes del EI que están fuera de Afganistán”, dijo refiriéndose al Estado Islámico, conocido en inglés como ISIS.

Michael Kurilla, general jefe del Mando Central del ejército, declaró el jueves ante una comisión de la Cámara de Representantes que el ISIS-K “conserva la capacidad y la voluntad de atacar intereses estadounidenses y occidentales en el extranjero en un plazo de tan solo seis meses sin apenas previo aviso”.

Especialistas estadounidenses en antiterrorismo rechazaron el domingo la insinuación del Kremlin de que Ucrania estuviera detrás del ataque del viernes cerca de Moscú. “El modus operandi era clásico del EI”, dijo Bruce Hoffman, un estudioso del terrorismo en el Consejo de Relaciones Exteriores.

El asalto fue el tercer lugar de conciertos en el hemisferio norte que el Estado Islámico ha atacado en la última década, dijo Hoffman, después de un ataque contra el teatro Bataclan en París en noviembre de 2015 (como parte de una operación más amplia contra otros objetivos en la ciudad) y un atentado suicida en un concierto de Ariana Grande en el Manchester Arena, Inglaterra, en mayo de 2017.

El Estado Islámico de Jorasán, fundado en 2015 por integrantes insatisfechos de los talibanes paquistaníes, irrumpió en la escena yihadista internacional después de que los talibanes derrocaron al gobierno afgano en 2021. Durante la retirada militar estadounidense del país, ISIS-K, llevó a cabo un atentado suicida en el aeropuerto internacional de Kabul en agosto de 2021 en el que murieron 13 efectivos militares estadounidenses y hasta 170 civiles.

Desde entonces, los talibanes luchan contra el ISIS-K en Afganistán. Hasta ahora, los servicios de seguridad de los talibanes han impedido que el grupo se apodere de territorio o reclute a un gran número de antiguos combatientes talibanes, según funcionarios estadounidenses de antiterrorismo.

Pero la trayectoria ascendente y el alcance de los atentados del ISIS-K han aumentado en los últimos años, con ataques transfronterizos en Pakistán y un número creciente de complots en Europa. La mayoría de esos complots europeos fueron frustrados, lo que llevó a los servicios de inteligencia occidentales a considerar que el grupo podría haber alcanzado el límite de sus capacidades letales.

El pasado mes de julio, Alemania y los Países Bajos coordinaron las detenciones de siete individuos tayikos, turcomanos y kirguizos vinculados a una red del ISIS-K sospechosos de planear atentados en Alemania.

Tres hombres fueron detenidos en el estado alemán de Renania del Norte-Westfalia por presuntos planes para atentar contra la catedral de Colonia el último día de 2023. Las redadas estaban relacionadas con otras tres detenciones en Austria y una en Alemania el 24 de diciembre. Al parecer, las cuatro personas actuaban en apoyo del ISIS-K.

Funcionarios antiterroristas estadounidenses y de otros países occidentales afirman que estos complots fueron organizados por operativos de bajo nivel que fueron detectados y desbaratados con relativa rapidez.

“Hasta ahora, el EI de Jorasán ha recurrido principalmente a agentes sin experiencia en Europa para intentar cometer atentados en su nombre”, dijo Christine Abizaid, directora del Centro Nacional Antiterrorista, ante una comisión de la Cámara de Representantes en noviembre.

Pero hay indicios preocupantes de que el ISIS-K está aprendiendo de sus errores. En enero, asaltantes enmascarados atacaron una iglesia católica en Estambul, matando a una persona. Poco después, el Estado Islámico, a través de Amaq, su agencia oficial de noticias, reivindicó el atentado. Las fuerzas del orden turcas detuvieron a 47 personas, en su mayoría ciudadanos de países de Asia Central.

Desde entonces, las fuerzas de seguridad turcas han lanzado operaciones masivas dirigidas a sospechosos de pertenecer al EI en Turquía, Siria e Irak. Varias investigaciones europeas arrojaron luz sobre la naturaleza global e interconectada de las finanzas del EI, según un informe de Naciones Unidas de enero, que identificaba a Turquía como centro logístico de las operaciones del ISIS-K en Europa.

Los atentados en Moscú e Irán demostraron una mayor sofisticación, según funcionarios de la lucha antiterrorista, lo que sugiere un mayor nivel de planificación y la capacidad de valerse de las redes extremistas locales.

“El ISIS-K ha estado obsesionado con Rusia durante los dos últimos años”, criticando con frecuencia al presidente Vladimir Putin en su propaganda, dijo Colin Clarke, analista antiterrorista del Soufan Group, una consultora de seguridad con sede en Nueva York. “ISIS-K acusa al Kremlin de tener sangre musulmana en sus manos, haciendo referencia a las intervenciones de Moscú en Afganistán, Chechenia y Siria”.

Una parte significativa de los integrantes de ISIS-K son de origen centroasiático, y hay un gran contingente de cetroasiáticos que viven y trabajan en Rusia. Algunos de estos individuos pueden haberse radicalizado y estar en condiciones de desempeñar una función logística, almacenando armas, dijo Clarke.

Daniel Byman, especialista en antiterrorismo de la Universidad de Georgetown, dijo que “ISIS-K ha reunido a combatientes de Asia Central y el Cáucaso bajo su ala, y pueden ser responsables del atentado de Moscú, directamente o a través de sus propias redes”.

Al parecer, las autoridades rusas e iraníes no se tomaron suficientemente en serio las advertencias públicas y privadas más detalladas de Estados Unidos sobre la inminente trama de atentados del ISIS-K, o se distrajeron con otros problemas de seguridad.

“A principios de marzo, el gobierno de Estados Unidos compartió información con Rusia sobre un ataque terrorista planeado en Moscú”, dijo el sábado Adrienne Watson, portavoz del Consejo de Seguridad Nacional. “También emitimos un aviso público a los estadounidenses en Rusia el 7 de marzo. El EI es el único responsable de este ataque. No hubo participación ucraniana en absoluto”.

Las autoridades rusas anunciaron el sábado la detención de varios sospechosos del atentado del viernes. Pero altos funcionarios estadounidenses dijeron el domingo que seguían investigando los antecedentes de los atacantes y tratando de determinar si habían sido desplegados desde el sur o el centro de Asia para este ataque en particular o si ya estaban en el país como parte de la red de simpatizantes que el ISIS-K luego contrató e incitó.

Especialistas en antiterrorismo expresaron el domingo su preocupación por la posibilidad de que los atentados de Moscú e Irán envalentonen al ISIS-K para redoblar sus esfuerzos por atentar en Europa, especialmente en Francia, Bélgica, Gran Bretaña y otros países que han sufrido ataques intermitentes durante la última década.

El informe de la ONU, que utiliza un nombre diferente para Estado Islámico de Jorasán, afirma que “algunos individuos de origen norcaucásico y centroasiático que viajan desde Afganistán o Ucrania hacia Europa representan una oportunidad para ISIL-K, que busca proyectar ataques violentos en Occidente”. El informe concluía que había pruebas de “complots operativos actuales e inacabados en suelo europeo dirigidos por ISIL-K”.

Un alto funcionario de los servicios de inteligencia occidentales identificó tres factores principales que podrían inspirar a los operativos del ISIS-K a llevar a cabo atentados: la existencia de células latentes en Europa, las imágenes de la guerra en Gaza y el apoyo de personas de habla rusa que viven en Europa.

Un acontecimiento importante de este verano tiene en vilo a muchos responsables de la lucha antiterrorista.

“Me preocupan los Juegos Olímpicos de París”, dijo Edmund Fitton-Brown, ex alto funcionario de la ONU en materia antiterrorista y ahora asesor principal del Counter Extremism Project. “Serían un objetivo terrorista de primer orden”.

Eric Schmitt es corresponsal de seguridad nacional para el Times y se centra en asuntos militares estadounidenses y antiterrorismo en el extranjero, temas sobre los que ha informado durante más de tres décadas. Más de Eric Schmitt

El nuevo objetivo de un cártel del narcotráfico de México: personas mayores y sus tiempos compartidos

Al principio, el cártel comenzó con el tráfico de drogas. Luego pasó a aguacates, bienes raíces y constructoras. Ahora, una organización criminal mexicana conocida por su crueldad está haciendo la transición hacia adultos mayores y sus tiempos compartidos.

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La operación es relativamente sencilla. Personas que trabajan para el cártel que se hacen pasar por representantes de ventas llaman a los dueños de las propiedades de tiempo compartido, ofreciéndoles comprar sus inversiones por sumas generosas de dinero. Luego exigen pagos por adelantado para cualquier cosa, desde la publicación de anuncios hasta el pago de supuestas multas gubernamentales. Los falsos representantes convencen a sus víctimas de que les transfieran grandes cantidades de dinero a México —en ocasiones hasta cientos de miles de dólares— y luego desaparecen.

Esta estafa ha hecho que el Cártel Jalisco Nueva Generación gane cientos de millones de dólares en la última década, según funcionarios estadounidenses que no estaban autorizados para hablar públicamente sobre este tema, a través de decenas de centros de llamadas en México que buscan sin descanso a propietarios estadounidenses y canadienses de tiempos compartidos. Incluso sobornan a empleados en resorts mexicanos para que filtren información de los huéspedes, según afirmaron los funcionarios estadounidenses.

Esta estafa representa la evolución más reciente del Cártel Jalisco Nueva Generación, un grupo que está arraigado en sectores legales e ilegales de la economía. Con poco más que un teléfono y un guion convincente, los trabajadores del cártel están victimizando a personas en diferentes países.

Incluso esos mismos trabajadores son vulnerables a la crueldad del cártel.

En mayo del año pasado, se descubrieron los restos de ocho jóvenes mexicanos que trabajaban en un centro de llamadas del cártel en decenas de bolsas de plástico que fueron tiradas en un barranco en las afueras de Guadalajara, la capital del estado de Jalisco.

Por lo general, el cártel busca aprovecharse de personas mayores retiradas que quieren dejarle todo el dinero posible a sus familiares a través de la venta de bienes. Varias víctimas entrevistadas por The New York Times dijeron que el dinero que perdieron excedía el valor de su inversión inicial en propiedades vacacionales de tiempo compartido en Jamaica, California y México.

“Soy viejo, al igual que estos clientes”, dijo Michael Finn, fundador de Finn Law Group en San Petersburgo, Florida, que ha representado a miles de personas que han lidiado con diversas formas de estafas con tiempos compartidos. “Tendemos a confiar cuando alguien nos llama y nos vende estos sueños”.

Finn comprendió la gravedad de este tipo de fraude hace unos 4 años, cuando recibió una llamada de una mujer desesperada que había transferido 1,2 millones de dólares, la totalidad de sus ahorros, a México, para vender su tiempo compartido.

La industria de las propiedades vacacionales de tiempo compartido está en auge, con 10.500 millones de dólares en ventas en 2022, un incremento del 30 por ciento en comparación con el año anterior, según la Asociación Estadounidense de Desarrolladores de Complejos Turísticos. Cerca de 10 millones de hogares estadounidenses poseen tiempos compartidos, informó la asociación, gastando un promedio de alrededor de 22.000 dólares por su inversión además de tarifas anuales de unos 2000 dólares. La mayoría de los tiempos compartidos son complejos turísticos de playa.

El crecimiento del sector coincide con un incremento del 79 por ciento en los últimos cuatro años en las denuncias de fraudes con tiempos compartidos recibidas por el FBI. Pero, para poder investigar las estafas que se originan en México, el FBI debe contar con la cooperación de las autoridades locales. Además, las firmas de abogados no pueden introducir demandas civiles porque no tienen jurisdicción en México.

En los últimos cinco años, a dueños estadounidenses de propiedades de tiempo compartido les han estafado unos 288 millones de dólares, según el FBI, a través de varios tipos de fraudes, lo que incluye los esquemas gestionados por el cártel. La cifra real está probablemente alrededor de los 350 millones de dólares, ya que cerca del 20 por ciento de los estafados no interponen una demanda.

“Las víctimas no quieren denunciar porque están avergonzadas y le ocultan la situación a sus familias”, afirmó Finn.

En octubre de 2022, una pareja retirada —James, de 76 años, y su esposa, Nicki, de 72— dijeron que habían recibido una llamada de un supuesto agente de bienes raíces en Worry Free Vacations en Atlanta, que les ofreció negociar la venta de su tiempo compartido en el lago Tahoe, California, a un empresario millonario mexicano. La pareja pidió que no se publicaran sus apellidos porque estaban “muy avergonzados” de haber sido estafados.

A medida que sus hijas fueron creciendo, dejaron de utilizar la propiedad vacacional que compraron en la década de 1990 por unos 8000 dólares, por lo que la pareja no dudó ante la oportunidad de vender.

La estafa comenzó con tarifas pequeñas, afirmó James, unos pocos miles de dólares aquí y allá destinados para pagar costos de registros con el gobierno mexicano para “transacciones transfronterizas”. Las tarifas fueron aumentando a medida que le decían que estaba siendo multado por las autoridades mexicanas debido a varias infracciones, y que podía ser extraditado por romper la ley a menos que pagara las multas. En un punto, contó James, los estafadores incluso lo convencieron de que invirtiera en una nueva propiedad comercial en México.

Después de unos 20 pagos, la pareja había transferido casi 900.000 dólares a diferentes cuentas bancarias en México, según registros bancarios revisados por el Times.

Las estafas que llegan tan lejos no son poco comunes, según el FBI. La agencia afirmó que, por lo general, víctimas como James y Nicki, transfieren su dinero a cuentas bancarias de socios del Cártel Jalisco Nueva Generación.

La pareja dijo que agotaron sus ahorros y que ahora estaban endeudados. Afirmaron que incluso pidieron prestado unos 150.000 dólares a una de sus hijas y vendieron la casa de infancia de James, pero no han recibido ni un solo centavo.

“Estoy seguro de que si les hubiera preguntado, me habrían dicho: ‘¿Cómo puedes ser tan idiota?’”, dijo James refiriéndose a sus hijas. “Y me pregunto lo mismo. Solía pensar que era muy inteligente”.

Los estafadores se identificaron como representantes de ventas y como un funcionario del banco central de México, según revelaron correos electrónicos revisados por el Times, y en todo momento prometieron que si pagaba solo “un monto más”, todo se resolvería y su dinero sería liberado.

Sin embargo, después de cada pago, una nueva tarifa aparecía.

En un comunicado, el banco central de México declaró que estaba al tanto de que se estaban cometiendo estafas con tiempos compartidos usando su nombre y advirtió a las personas para que no cayeran en el fraude.

A fines del año pasado, James comenzó a recibir mensajes desesperados de supuestos representantes que afirmaban que uno de sus colegas había sido encarcelado en México tras intentar resolver el caso, según llamadas grabadas y correos electrónicos revisados por el Times.

“Por favor, haz todo lo posible para que mi amigo/jefe regrese a casa. Extraña mucho a su familia y escucharlo es terrible, eres la única esperanza para que esto se solucione”, decía un correo electrónico reciente. “El monto pendiente de pago es: 157.786,61 dólares”.

James dijo que estaba pensando sacar una segunda hipoteca para pagar el monto, hasta que sus hijas lo detuvieron.

Si bien la estafa dirigida a los dueños de propiedades de tiempo compartido es financiera, en México puede ser mortal.

Los ocho mexicanos que fueron hallados muertos el año pasado trabajaban en un centro de llamadas en el centro de Guadalajara que estaba dirigido por el Cártel Jalisco Nueva Generación, según afirmaron funcionarios estadounidenses. Los fiscales locales dijeron que cuando registraron el centro, encontraron un trapeador con manchas rojas, pizarrones con nombres extranjeros y detalles de membresías de propiedades de tiempo compartido.

Cuando los periodistas de The New York Times visitaron recientemente el centro de llamadas, descubrieron que estaba cerrado, y un vehículo de la policía estaba estacionado afuera. El edificio estaba en un vecindario de clase alta, frente a un parque. Los padres pasaban, llevando a sus hijos a la escuela.

Héctor Flores, fundador del Colectivo Luz de Esperanza, una organización que realiza búsquedas por todo el estado de Jalisco en busca de los cuerpos de los desaparecidos, afirmó que sabía de unas 30 personas que habían desaparecido de centros de llamadas desde 2017. Sin embargo, dijo que con casi toda seguridad hay más porque muchas familias no hacen denuncias por miedo.

La fiscalía del estado no respondió a solicitudes de comentarios.

El Cártel Jalisco Nueva Generación, que fue fundado hace unos 15 años, ha crecido hasta ser uno de los cárteles más poderosos en México. En los últimos años, se ha expandido hacia sectores legales de la economía, como la venta de aguacates a Estados Unidos.

En Puerto Vallarta, un bastión del cártel y popular localidad costera, los trabajadores mexicanos de los hoteles son presionados de manera rutinaria por la organización criminal para que filtren información de los huéspedes, según James Barnacle, el subdirector asistente del FBI que monitorea los delitos financieros.

Barnacle afirmó que los hoteles y las compañías de propiedades de tiempo compartido en México estaban al tanto de las filtraciones y también dijo que el gobierno de Estados Unidos les ha hecho advertencias para que comiencen a tomar medidas drásticas.

Una preocupación en particular para los funcionarios estadounidenses es el Grupo Vidanta, una de las empresas de complejos turísticos de tiempo compartido más grandes del mundo con sede en México. Su dueño, Daniel Chávez Morán, es amigo y asesor del presidente de México. Muchos de los clientes de Vidanta han sido víctimas del fraude en propiedades de tiempo compartido, según un funcionario estadounidense que no tenía autorización para hablar públicamente.

Vidanta no respondió a las solicitudes de comentarios.

Pete Willard contó que compró su propiedad de tiempo compartido de Vidanta en 2015. Seis años después, recibió una llamada de una supuesta compañía de bienes raíces de Nueva York, la cual le ofrecía alrededor de medio millón de dólares por ella. Tras enviar varias transferencias de dinero a México, había perdido unos 100.000 dólares sin recibir nada a cambio, dijo Willard.

Cuando comprendió que nunca más iba a ver su dinero, Willard contactó al FBI.

“Me dijeron que no había mucho que pudieran hacer porque todo el dinero estaba en México”, afirmó.

Willard intentó introducir demandas con el Better Business Bureau y el fiscal de distrito en Nueva York contra las compañías que lo habían estafado. “Nunca obtuve una respuesta de nadie más allá de ‘lo siento, debió haber sido más diligente’”.

Barnacle admitió que las fuerzas de seguridad de Estados Unidos están básicamente de manos atadas para contrarrestar estos fraudes, más allá de emitir mensajes de advertencia a la población.

“La gente explota tus datos todo el tiempo”, dijo Barnacle. El cártel no “tiene que invertir en un producto que tienen; solo tienen que levantar el teléfono o enviar un correo electrónico a las personas y, ya sabes, engañarlos para que les den su dinero”.

Hasta el momento, el Departamento del Tesoro de Estados Unidos ha impuesto sanciones a 40 compañías mexicanas y a alrededor de una decena de personas por fraude con propiedades de tiempo compartido, pero se han hecho pocos arrestos. Y apenas se clausura una compañía tapadera o una cuenta bancaria, surgen nuevas.

Los bancos mexicanos “tienen culpa en esto”, afirmó Spencer McMullen, un estadounidense que ejerce el derecho en Chapala, México, y añadió que por lo general no verifican si las cuentas gestionadas por el cártel están utilizando direcciones válidas y son negocios legítimos. “Ellos podrían congelar estas cuentas por actividad sospechosa”.

Durante las dos semanas en las que James, el dueño de la propiedad de tiempo compartido que perdió casi 900.000 dólares, estuvo hablando con el Times, comenzó a entender que nunca más iba a ver su dinero. Su esposa, Nicki, está furiosa, pues se lo había advertido desde el principio.

“Sabes, cuando trabajas durante tantos años y ahorras para poder disfrutar de tu vejez y luego te lo arrebatan”, dijo Nicki, “eso no está bien”.

Pasaron de comenzar su retiro de forma muy cómoda a preguntarse si ahora deberían aplicar a empleos de medio tiempo. Nicki está recuperándose de un cáncer y sus gastos se están acumulando.

“¿Voy a tener que trabajar en un Walmart ahora?”, dijo Nicki.

Emiliano Rodríguez Mega colaboró con este reportaje desde Ciudad de México.

Maria Abi-Habib es corresponsal de investigación con sede en Ciudad de México y cubre América Latina. Anteriormente ha reportado desde Afganistán, todo Medio Oriente e India, donde cubrió el sur de Asia. Más de Maria Abi-Habib

¿Para qué los autócratas como Putin orquestan elecciones?

Las elecciones realizadas en Rusia este mes fueron tachadas de manera generalizada de ser una escenificación que estuvo entre la tragedia y la farsa. Pese a que el presidente Vladimir Putin cuenta con un apoyo significativo de la población, las votaciones se orquestaron para garantizar que fuera “reelegido” con más del 87 por ciento de los votos.

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Y el resultado fue arreglado incluso mucho antes de que los rusos llegaran a las mesas de votación: la oposición política ha sido aplastada sin piedad, los medios de comunicación independientes han sido silenciados y a quienes protestan en público les han asignado sentencias severas de cárcel. El político ruso de oposición más destacado, Alexéi Navalny, murió en prisión el mes pasado.

Todo lo cual plantea la interesante pregunta de por qué los líderes autócratas se molestan en organizar elecciones amañadas.

Puede resultar útil pensar que los comicios en los Estados autócratas son un ejercicio de propaganda dirigido a varios públicos. Manipular las votaciones puede ser una manera en que un titular como Putin demuestra el control que tiene sobre los resortes del poder: hay un valor en demostrar que las agencias burocráticas, los gobiernos locales, las fuerzas de seguridad y los medios son lo suficientemente leales (o amedrentados) como para participar en un proyecto tan significativo, costoso y complejo.

Esa escenificación de control también puede servir como una advertencia a la oposición y a cualquiera de sus posibles aliados y subrayar la aparente inutilidad de las protestas. “Si se tiene una victoria del 87 por ciento, es como ‘¿De verdad quiero morir, cuando es totalmente absurdo porque tiene un control tan férreo del poder?’”, señaló Brian Klaas, politólogo del University College de Londres y coautor del libro How to Rig an Election. “Parte de ello es, en esencia, mostrar una supremacía sobre el ámbito nacional y disuadir a la oposición”.

Puede que la población sepa que las elecciones han sido amañadas, pero qué tanto. Así que incluso unas elecciones manipuladas pueden contribuir a la imagen de la popularidad del dirigente, sobre todo si la prensa es sumamente leal, comentó Klaas.

Los espectadores extranjeros también tienen importancia. Así como los Estados que violan los derechos humanos a menudo instauran tribunales de justicia ficticios para crear la ilusión de que existe la rendición de cuentas y hacer que sea menos vergonzoso para los aliados seguir apoyándolos, los regímenes autócratas en ocasiones usan elecciones amañadas para que sus aliados puedan afirmar que están apoyando un gobierno “electo”.

Tal vez eso no se aplica tanto a Rusia, país al que Estados Unidos y sus aliados le impusieron fuertes sanciones después de que inició su invasión a gran escala de Ucrania en el año 2022 y el cual ahora está buscando el respaldo de otros países autócratas como China y Corea del Norte. Pero para los países que dependen más de la ayuda de los aliados demócratas, celebrar algún tipo de comicios puede ser un elemento fundamental para conservar su apoyo.

Las elecciones pueden ser también una fuente esencial de información. “Los dictadores son víctimas de su propia represión porque nadie les dice la verdad”, señaló Klaas. “Así que algo que los dictadores hacen es usar los comicios como un indicador de lo populares que son en realidad”.

Permitir que se desarrollen algunas campañas y que aparezcan algunos otros nombres en las boletas puede dar una idea del verdadero atractivo del líder, incluso si después el gobierno retoca los resultados para evitar que la verdadera información se vuelva pública.

Este proceso también puede ayudar a los líderes a identificar a las figuras de la oposición que podrían convertirse en una amenaza. Putin, por ejemplo, con el fin de concentrar más poder en sus propias manos, reprimió, mediante arrestos, exilios forzados y otros métodos represivos, los movimientos de protesta y la oposición incipientes que se formaron en torno a las elecciones de 2011 en Rusia.

Pero, en ocasiones, ese método puede ser contraproducente. Los investigadores descubrieron que el simple hecho de celebrar elecciones puede abrir la puerta a un posible cambio de régimen, incluso si su objetivo era hacer lo contrario.

Una investigación de Beatriz Magaloni, una politóloga de la Universidad de Stanford, muestra que a veces el robo de la elección puede dar lugar a “revoluciones civiles”, en las que el intento de manipulación da origen a protestas masivas, lo que luego hace que el Ejército y otros aliados de la élite se separen del régimen del titular y lo obliguen a abandonar el cargo. Eso es lo que ocurrió, por ejemplo en la Revolución Naranja de Ucrania en 2004 y en la Revolución de las Rosas de Georgia en 2003.

Desde luego que eso sigue siendo un resultado bastante poco frecuente. Ucrania y Georgia tenían una oposición política mucho más cuantiosa que Rusia, donde Putin ha impedido de manera implacable que figuras de la oposición como Navalny siquiera lleguen a las boletas. Los intentos de iniciar una revolución similar en Rusia después de los comicios de 2011 fracasaron y la represión a la disidencia que siguió hizo que fuera mucho más difícil que se formara un movimiento así.

A veces, si la oposición se une, una votación concebida como una actuación amañada puede convertirse en una contienda auténtica. Yahya Jammeh gobernó Gambia durante décadas, utilizando la represión y la tortura para silenciar a la disidencia y aplastar a la oposición política. Estaba acostumbrado a “ganar” elecciones con más del 70 por ciento de los votos y esperaba el mismo resultado en 2016. Pero perdió.

La oposición consiguió unirse en torno a un candidato, Adama Barrow, propietario de una empresa inmobiliaria. La gran diáspora gambiana en el extranjero proporcionó a su campaña los recursos que necesitaba, y algunos de los métodos de trampa electoral en los que aparentemente se apoyaba Jammeh fracasaron: un almacén que se creía contenía identificaciones falsas de votantes destinadas a facilitar la manipulación electoral fue incendiado justo antes de las elecciones, lo que dejó muy poco tiempo para fabricar más. Cuando quedó claro que el recuento de votos favorecía a la oposición, el jefe de la comisión electoral comunicó los resultados a pesar de las presiones del gobierno para que dejara de hacerlo.

Y, si bien los aliados extranjeros pueden estar dispuestos a hacer la vista gorda cuando se manipulan o amañan las elecciones, existen normas mucho más estrictas contra la anulación de resultados en sí. El llamamiento de Jammeh a otros líderes africanos para que lo mantuvieran en el cargo cayó en saco roto, y en su lugar apoyaron a Barrow. Pocas semanas después de las elecciones, tropas extranjeras de la CEDEAO, organización regional de naciones de África Occidental, entraron en el país para ayudar a forzar su destitución.

Klaas mencionó que las últimas décadas han constituido un periodo de “aprendizaje autoritario” en el cual los líderes autócratas se han vuelto cada vez más hábiles para manipular las elecciones.

“Solo los aficionados se roban la elección el día de los comicios”, comentó. “Los profesionales de hecho lo hacen antes mediante una serie de métodos mucho más inteligentes y sutiles”.

Amanda Taub es autora de The Interpreter, una columna y boletín que explica los sucesos internacionales. Reside en Londres. Más de Amanda Taub