The New York Times 2024-04-11 10:34:41


Hamas Leader Defiant After Israeli Strike Kills 3 of His Sons

An Israeli airstrike on Wednesday killed three sons of one of the most senior leaders of Hamas, Ismail Haniyeh, who said the strike would not weaken the group’s negotiating position or its resolve in its fight against Israel.

Mr. Haniyeh, who leads the Hamas political bureau from exile, is a longstanding leader of the group. He is also engaged in the stalled negotiations with Israel through international mediators who are seeking to broker a cease-fire and secure the release of Israeli hostages held by Hamas in the Gaza Strip.

“The enemy is delusional if it thinks that by killing my children, we will change our positions,” Mr. Haniyeh said in a statement. “We shall not give in, no matter the sacrifices.”

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From Nasty Insults to an Embassy Raid: Latin American Relations Get Personal

Ecuador was once famous for sheltering a man on the lam: For seven years it allowed the WikiLeaks founder Julian Assange to hole up in its embassy in London, invoking an international treaty that makes diplomatic premises places of refuge.

Then, last week, the South American nation appeared to tear that treaty to shreds, sending the police into the Mexican Embassy in Quito — over Mexico’s protests — where they arrested a former vice president accused of corruption.

President Daniel Noboa of Ecuador defended the decision to detain the former vice president, Jorge Glas, calling him a criminal and citing the country’s growing security crisis to justify the move.

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Jacob Zuma, South Africa’s Scandal-Ridden Ex-President, Is Running Again

Jacob Zuma, who resigned as South Africa’s president in shame in 2018, is now staging his biggest comeback act yet by running in next month’s parliamentary elections with an upstart opposition party at the top of its ticket — the slot designated for a party’s presidential contender.

Mr. Zuma’s participation in the race is a blow to a faltering African National Congress — the party he once led — which has governed the country since the end of apartheid three decades ago. The A.N.C. and its leader, the country’s current president, Cyril Ramaphosa, are now struggling to win back the trust of voters disillusioned by a stagnant economy and years of corruption.

Mr. Zuma, who is 81, won a big victory on Tuesday when he was cleared by a court to be on the ballot, despite having served time in prison for refusing to testify in a corruption inquiry. On Wednesday, his party — uMkhonto weSizwe — released its list of national candidates with his name at the top.

His party, known as MK, was formed only last December, but has already climbed in the polls, gained ground in local elections and won several legal battles for the right to contest the May 29 election.

If MK does well enough in the parliamentary elections, Mr. Zuma will secure a seat in Parliament. The new lawmakers will then elect the country’s next president. As a member of Parliament, Mr. Zuma would be eligible to be president, or could play kingmaker if the A.N.C. does not win enough seats to form a government — as many political analysts anticipate.

“The victory of the MK marks disaster for the A.N.C.,” said Bheki Mngomezulu, the director for the Center for the Advancement of Non-Racialism and Democracy at Nelson Mandela University.

The country’s Independent Electoral Commission, which had barred him from running, has three days to challenge Tuesday’s ruling allowing Mr. Zuma’s candidacy. The commission said it was now seeking legal advice. But analysts warned that another court challenge so close to a crucial election could damage the commission’s reputation and play in Mr. Zuma’s favor.

The A.N.C., which suspended Mr. Zuma as a party member in January over his campaigning for MK, has tried several times to stop the new rival’s momentum.

It challenged the legality of MK’s electoral registration last month, but lost a court bid. Then it tried to stop Mr. Zuma’s new party, which bears the name of the A.N.C.’s apartheid-era armed wing, from using a name and colors historically associated with the party of Nelson Mandela, arguing that to do so would create confusion among voters. The court ruled in favor of Mr. Zuma then, too.

When the special electoral court sided with Mr. Zuma on Tuesday, it did not give reasons for its decision to allow him to run as a candidate. An earlier decision by the Independent Electoral Commission had ruled him ineligible to run because of the 15-month prison sentence he received for defying a court order in a national corruption inquiry three years ago. Mr. Zuma’s lawyers argued that he was in fact eligible, because he had been released on medical parole two months into his sentence and was later pardoned by President Ramaphosa, his successor and now political rival.

Mr. Zuma, no stranger to the courts, has turned these court appearances into spontaneous political rallies.

Like former U.S. President Donald J. Trump, the Republican front-runner in the coming American election, Mr. Zuma has spun his legal battles into a tale of political persecution that his supporters have lapped up. During his televised court hearing this week, Mr. Zuma’s lawyers accused the Independent Electoral Commission of political bias.

“The attitude has been, ‘Let’s see where we can catch him,’” Dali Mpofu, Mr. Zuma’s lawyer, told the court.

Mr. Zuma’s new party has expressed confidence that these and older court battles, including a corruption trial that has dragged on for years, will not deter voters.

“If we felt there was any merit to those accusations, we probably would have reconsidered,” Lebogang Moepeng, the party’s treasurer general, said in an interview.

He said the party had already attracted 3.8 million members via its online platform, with many new sign-ups coming from Johannesburg and the cities of South Africa’s economic hub, Gauteng Province. This, Mr. Moepeng said, showed support for MK beyond Mr. Zuma’s traditional stronghold, KwaZulu-Natal Province in the east of the country.

The growing support for MK is also threatening the country’s traditional opposition parties. Of all the A.N.C. leaders, many South Africans still see Mr. Zuma as the one who is “closest to the people,” said Mr. Mngomezulu, the political analyst.

In Kwa-Zulu Natal, where Mr. Zuma’s face began appearing on campaign posters earlier this year, the A.N.C. maintained that it did not feel threatened by having Mr. Zuma’s face on the ballot now, too.

“It has no impact on the A.N.C.,” said Nhlakanipho Ntombela, who heads the party’s campaign efforts in the province.

Although the party’s membership swelled when Mr. Zuma came to power in 2014, Mr. Ntombela added, its support then declined while he was president.

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Explosion at Hydroelectric Plant in Italy Kills at Least 3

Specialized search and rescue teams, underwater divers, cave experts and topographers were searching on Wednesday for four workers who were missing a day after an explosion at a hydroelectric plant near the northern Italian city of Bologna killed at least three people and injured five others.

“It’s a complicated situation,” Luca Cari, a spokesman for Italy’s firefighters, said. The explosion took place at a level of the plant that was underwater, and Mr. Cari said divers on Wednesday worked in conditions of “zero visibility,” as they searched among the rubble and debris of the explosion, moving sheet metal by hand with difficulty.

The explosion at the Enel Green Power plant happened as the company was testing efficiency improvements that had been made to the facility, which generates power from the water of a nearby dam basin.

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He Wanted to Serve His Community in Gaza. He Paid With His Life.

Saifeddin Abutaha, an aid worker for World Central Kitchen, was on his way home to see his mother when an Israeli missile struck the car he was driving in a humanitarian convoy last week.

Mr. Abutaha, 25, doted on his parents, and he texted them frequently while out delivering aid across the Gaza Strip, which is on the brink of famine after six months of war. In his final hours, he had pivoted between delivering food and making family Ramadan plans, his brother, Abdul Raziq Abutaha, said in an interview.

But since his death on April 1, their mother, Inshirah — who once daydreamed of seeing Saifeddin marry — has been unable to accept that he is gone.

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Driven by China, Coal Plants Made a Comeback in 2023

Global capacity to generate power from coal, one of the most polluting fossil fuels, grew in 2023, driven by a wave of new plants coming online in China that coincided with a slowing pace of retirements of older plants in the United States and Europe.

The findings came in an annual report by Global Energy Monitor, a nonprofit organization that tracks energy projects around the world.

Coal’s heavy greenhouse gas footprint has prompted calls for it to be rapidly phased out as a source of energy, and all of the world’s countries have broadly agreed to reduce their dependence on coal. But industrializing economies, particularly in Asian countries with inexpensive access to domestic coal reserves, have set longer horizons for their transitions.

A New Surge in Power Use Is Threatening U.S. Climate GoalsA boom in data centers and factories is straining electric grids and propping up fossil fuels.

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Nijole Sadunaite, Lithuanian Nun Who Opposed Soviet Rule, Dies at 85

Nijole Sadunaite, a fearless but forgiving Roman Catholic nun and anti-Soviet Lithuanian nationalist who was inspired by Pope John Paul II and publicly hailed by President Ronald Reagan, died on March 31 in Vilnius. She was 85.

Her death was confirmed by Sister Gerarda Elena Suliauskaite, laureate of the Freedom Prize of the Republic of Lithuania, which was also given to Sister Sadunaite in 2018 for her defense of democracy and human rights. She was the first woman to receive the award.

In 1975, Sister Sadunaite (pronounced sah-DOO-nay-teh) was arrested by K.G.B. agents who had stormed an apartment where she was writing an underground newspaper, The Chronicle of the Catholic Church in Lithuania, which documented abuses against Christians in the Baltic state.

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Why Xi Jinping Is Meeting With Taiwan’s Ex-President

When China’s leader, Xi Jinping, and then-President Ma Ying-jeou of Taiwan shook hands in Singapore back in 2015, they each extolled their meeting — the first top-level talks between the rival governments — as a breakthrough that could pave the way to a durable peace, ending decades of enmity.

But on Wednesday, as the two men met again in Beijing, the prospects for an amicable settlement over Taiwan’s future seemed more distant than ever.

Mr. Ma, who pursued closer engagement with China during his eight years in office, is no longer president of Taiwan. Fewer and fewer Taiwanese people now share his belief that Taiwan must see its future as a part of a greater China.

Since Mr. Ma left office in 2016, Mr. Xi has frozen high-level contacts with Taiwan, sought to isolate it on the global stage and tried to intimidate it with a tightening military presence around the island. Mr. Xi is profoundly suspicious of Taiwan’s current leadership, which has sought to assert the sovereignty of the island democracy.

The meeting at the Great Hall of the People in Beijing was the first time that a Chinese leader has met a former president of Taiwan on Chinese soil. Mr. Xi and Mr. Ma held a handshake for around 15 seconds and smiled for the cameras. They then sat at a long table like two statesman entering negotiations, even though Mr. Ma has long been out of power.

In opening remarks, Mr. Xi praised Mr. Ma as a patriot who had promoted “peaceful development” across the Taiwan Strait, and he pressed Beijing’s position that Taiwan must accept that it is a part of China.

“Compatriots on both sides of the strait are Chinese,” Mr. Xi said. “The difference in systems does not alter the objective fact that the two sides of the strait are of one country and one nation.”

For Beijing, Mr. Xi’s show of amity with Mr. Ma was part of a strategy to set its terms for dealing with Taiwan’s next leader: the president-elect, Lai Ching-te, whom Beijing describes as a dangerous separatist.

In recent months, China has signaled how it could squeeze Mr. Lai’s administration — militarily, economically and diplomatically. It has brushed off Mr. Lai’s offers to talk as insincere.

On the other hand, Beijing has shown that it will court friendlier Taiwanese politicians, like Mr. Ma, who endorse the framework for relations that it demands: that both sides accept that they are part of one China, even if they differ on what that means. Mr. Xi noted that condition — called the “1992 Consensus” because of its year of origin — in his comments to Mr. Ma, and Mr. Ma also reaffirmed it.

Taiwan’s Mainland Affairs Council, which oversees the island’s policy toward China, said that Mr. Xi’s language about the conditions for engagement was an “attempt to blot out our national sovereignty.”

China’s “immediate focus is to push the incoming Lai administration to adopt a more accommodating political stance on cross-strait relations,” said Amanda Hsiao, the senior analyst for China with the Crisis Group, an organization that seeks to defuse wars and crises. “Ma’s visit helps to underscore Beijing’s position that cross-strait dialogue is conditioned on acceptance of the idea that the two sides of the strait belong to ‘one China.’”

Taiwan and China have been at odds since the Communist revolution of 1949, when Chiang Kai-shek’s Nationalist troops fled to the island and made it their redoubt. Over time, the Nationalists stopped being Beijing’s archenemy and became its preferred dialogue partner in Taiwan, particularly during Mr. Ma’s time in office. The two sides built economic ties and edged toward talks over their political status and future, culminating in Mr. Ma’s 2015 meeting with Mr. Xi.

But the Nationalists have lost the last three presidential elections to the Democratic Progressive Party, which has cast itself as a defender of Taiwan’s democracy and rejects Beijing’s claim to the island. Since Mr. Lai was elected in January, defeating a colleague of Mr. Ma, China has stepped up its pressure.

In January, it moved to peel away one of Taiwan’s diplomatic allies: Nauru, which had been one of the dozen or so states that still maintain formal relations with the island.

In February, Beijing sent coast guard ships to patrol the waters near a Taiwanese-controlled island off mainland China, after two Chinese fishermen died nearby while fleeing a Taiwanese coast guard vessel. China continues to buzz the skies near Taiwan with military planes almost daily, and many analysts expect China’s People’s Liberation Army to stage major exercises before, and especially after, Mr. Lai’s inauguration in May.

Beijing has also tried to use Mr. Ma’s trip to undercut Mr. Lai’s victory in the eyes of the domestic Chinese audience, and in particular the country’s fervent nationalists, said Chien-wen Kou, a professor at National Chengchi University in Taipei who studies the Chinese Communist Party.

“The chances of restoring official dialogue are not high,” he said. “Inviting Ma Ying-jeou to visit China is also intended to demonstrate that Lai Ching-te, in the Chinese Communist Party’s telling, represents only a minority of public opinion in Taiwan.”

Tensions with Taiwan also influence China’s relations with the United States, the most important backer of Taiwan’s security. In a phone call with President Biden last week, Mr. Xi reiterated that Taiwan was of the utmost importance to Beijing, describing it as “the first red line that must not be stepped over in China-U.S. relations,” according to the official Chinese summary of their call.

“China will not sit back passively in the face of ‘Taiwan independence’ separatist activities and external encouragement and support for them,” Mr. Xi said.

By contrast, Chinese state media have highlighted Mr. Ma’s tour to make the case that Beijing has plenty of friends in Taiwan. The reports on Mr. Ma’s 11-day trip to China, with a delegation of Taiwanese students, have covered stops at heritage sites, with the students touring the Forbidden City and taking selfies on the Great Wall.

Mr. Ma’s itinerary is centered on one theme: that Taiwan is part of a greater Chinese nation, united by culture and history, if not politics. In northwest China, Mr. Ma paid his respects at a memorial to the Yellow Emperor, the fabled ancestor of the Han people, the dominant ethnic group in China and Taiwan.

Especially in retirement, Mr. Ma has become a vocal proponent of the view that Taiwan is historically and culturally part of China, and should accept that closer ties with the mainland are part of its destiny.

“If war breaks out between the two sides of the strait, that would put an unbearable burden on the Chinese nation,” Mr. Ma said to Mr. Xi. “The Chinese people on both sides of the Strait absolutely have the wisdom to peacefully handle the various disputes and avoid going toward conflict.”

Mr. Ma said Taiwan should accept the notion that the two sides are part of “one China.”

That view, however, does not reflect broader Taiwanese sentiment.

Most Taiwanese people reject the idea of unification with China, and accept their island democracy’s ambiguous status quo of being self-ruled but not recognized as an independent country by most governments.

People in Taiwan increasingly describe themselves as exclusively Taiwanese, instead of Chinese. Even within Mr. Ma’s Nationalist Party, many politicians, including its recent presidential candidate, Hou Yu-ih, have been notably more wary of China.

Claire Fu contributed reporting from Seoul.

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Floods Batter Russia and Kazakhstan, Forcing Tens of Thousands to Evacuate

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More than 100,000 people were forced to evacuate on Wednesday after devastating spring floods engulfed cities and villages across vast sections of Russia and Kazakhstan.

The floods affected multiple settlements across Russia in the South Urals region east of Moscow, in Western Siberia and near the Volga River, as well as at least five regions of Kazakhstan, which shares a long border with Russia.

Dmitri S. Peskov, the Kremlin’s spokesman, said on Wednesday that the situation was “quite tense” and the forecast was “unfavorable” as “large amounts of water are coming to new regions.”

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Hong Kong Detains and Expels Journalism Advocate, Group Says

A representative of Reporters Without Borders was denied entry to Hong Kong on Wednesday while attempting to enter the city on a fact-finding mission about shrinking press freedoms there, the organization said.

Aleksandra Bielakowska, a Taipei-based advocacy officer for the group, said she had been detained for six hours at Hong Kong International Airport, where she was questioned and her belongings searched several times. She was later expelled without explanation.

Reporters Without Borders, which is based in Paris and advocates on behalf of journalists around the world, said it was the first time one of its representatives had been denied entry or held in Hong Kong.

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Migration Overhaul in E.U. Clears Final Hurdle

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A landmark bill set to overhaul migration policy across the European Union cleared its final hurdle on Wednesday after it was approved by the European Parliament.

The bill, which had taken the best part of the past decade to negotiate, aims to make it easier for member states to deport failed asylum seekers and to limit the entry of migrants into the bloc. It would also give governments greater control over their borders, while bolstering the bloc’s role in migration management — treating it as a European issue, not one member states have to face alone.

European officials and politicians had been intent on passing the legislation before E.U. elections in early June to counter anti-migrant sentiment that is fueling a rise in the popularity of far-right parties in several European nations. The final step for it to become law is an approval by the European Council, a formality, in coming weeks.

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Ocean Heat Has Shattered Records for More Than a Year. What’s Happening?

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The ocean has now broken temperature records every day for more than a year. And so far, 2024 has continued 2023’s trend of beating previous records by wide margins. In fact, the whole planet has been hot for months, according to many different data sets.

“There’s no ambiguity about the data,” said Gavin Schmidt, a climatologist and the director of the NASA Goddard Institute for Space Studies. “So really, it’s a question of attribution.”

Understanding what specific physical processes are behind these temperature records will help scientists improve their climate models and better predict temperatures in the future.

‘It’s Super Spectacular.’ See How the Tonga Volcano Unleashed a Once-in-a-Century Shockwave.A new simulation gives a detailed look at a shockwave that circled the planet for days.

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5-Star Bird Houses for Picky but Precious Guests: Nesting Swiftlets

With no windows, the gloomy, gray building looming four stories above the rice fields in a remote village in Indonesian Borneo resembles nothing more than a prison.

Hundreds of similar concrete structures, riddled with small holes for ventilation, tower over village shops and homes all along Borneo’s northwestern coast.

But these buildings are not for people. They are for the birds. Specifically, the swiftlet, which builds its nests inside.


Map shows the location of Perapakan in the Sambas Regency on Borneo, Indonesia.

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A Stork, a Fisherman and Their Unlikely Bond Enchant Turkey

Ben Hubbard and

Reporting from Eskikaraagac, Turkey

Thirteen years ago, a poor fisherman in a small Turkish village was retrieving his net from a lake when he heard a noise behind him and turned to find a majestic being standing on the bow of his rowboat.

Gleaming white feathers covered its head, neck and chest, yielding to black plumes on its wings. It stood atop skinny orange legs that nearly matched the color of its long, pointy beak.

The fisherman, Adem Yilmaz, recognized it as one of the white storks that had long summered in the village, he recalled, but he had never seen one so close, much less hosted one on his boat.


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The Japanese Sensei Bringing Baseball to Brazil

Reporting from Rio de Janeiro

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Yukihiro Shimura always arrives first. He quietly puts on his baseball uniform. He rakes the dirt field meditatively. He picks up the coconut husks and dog poop. And, finally, when he finishes, he bows to Rio de Janeiro’s only baseball field.

Then his misfit team — including a geologist, graphic designer, English teacher, film student, voice actor and motorcycle delivery man — starts to form. Most are in their 20s and 30s, and some are still learning the basics of throwing, catching and swinging a bat.

It was not what Mr. Shimura envisioned when he signed up for this gig. “In my mind, the age range would be 15 to 18,” he said. “I should have asked.”

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Snakes in the Grass — and Under the Piano, by the Pool and in the Prison

Natasha Frost spent two days trailing snake catchers on the Sunshine Coast, Australia.

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The phone rings. It’s the local prison. There’s a snake in a cell. Within a few hours, snakes have also been spotted at a school, beneath a piano stored in a private garage and near a lagoon-like swimming pool at a retirement home. Customers want them gone.

Business has never been so good for Stuart McKenzie, who runs a snake-catching service in the Sunshine Coast, a verdant enclave along miles of pristine beach in the vast Australian state of Queensland. On the busiest days, he can receive more than 35 calls about troublesome snakes.

Queensland is home to the largest number of snake species in Australia — about 120. Of those, two-thirds are venomous and a handful are deadly. Throughout Australia, fatalities from snake bites remain extremely rare — about two a year — and in Queensland, the reptiles are simply a part of life.

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Documentary Filmmaker Explores Japan’s Rigorous Education Rituals

The defining experience of Ema Ryan Yamazaki’s childhood left her with badly scraped knees and her classmates with broken bones.

During sixth grade in Osaka, Japan, Ms. Yamazaki — now a 34-year-old documentary filmmaker — practiced for weeks with classmates to form a human pyramid seven levels high for an annual school sports day. Despite the blood and tears the children shed as they struggled to make the pyramid work, the accomplishment she felt when the group kept it from toppling became “a beacon of why I feel like I am resilient and hard-working.”

Now, Ms. Yamazaki, who is half-British, half-Japanese, is using her documentary eye to chronicle such moments that she believes form the essence of Japanese character, for better or worse.

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From New England to Notre-Dame, a U.S. Carpenter Tends to a French Icon

Notre-Dame Cathedral sat in the pre-dawn chill like a spaceship docked in the heart of Paris, its exoskeleton of scaffolding lit by bright lights. Pink clouds appeared to the east as machinery hummed to life and workers started clambering around.

One of them, Hank Silver, wearing a yellow hard hat, stood on a platform above the Seine River and attached cables to oak trusses shaped like massive wooden triangles. A crane hoisted them onto the nave of the cathedral, which was devastated by fire in 2019.

Mr. Silver — a 41-year-old American-Canadian carpenter — is something of an unlikely candidate to work on the restoration of an 860-year-old Gothic monument and Catholic landmark in France. Born in New York City into an observant Jewish family, he owns a small timber framing business in rural New England and admits that until recently he didn’t even know what a nave was.

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Insooni Breaks Racial Barrier to Become Beloved Singer in South Korea

When she took the stage to perform at Carnegie Hall in front of 107 Korean War veterans, the singer Kim Insoon was thinking of her father, an American soldier stationed in South Korea during the postwar decades whom she had never met or even seen.

“You are my fathers,” she told the soldiers in the audience before singing “Father,” one of her Korean-language hits.

“To me, the United States has always been my father’s country,” Ms. Kim said in a recent interview, recalling that 2010 performance. “It was also the first place where I wanted to show how successful I had become — without him and in spite of him.”

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An American Who Has Helped Clear 815,000 Bombs From Vietnam

On a visit to the former battlefield of Khe Sanh, scene of one of the bloodiest standoffs of the Vietnam War, the only people Chuck Searcy encountered on the broad, barren field were two young boys who led him to an unexploded rocket lying by a ditch.

One of the youngsters reached out to give the bomb a kick until Mr. Searcy cried out, “No, Stop!”

“It was my first encounter with unexploded ordnance,” Mr. Searcy said of that moment in 1992. “I had no idea that I would be dedicating my life to removing them.”

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‘Decolonizing’ Ukrainian Art, One Name-and-Shame Post at a Time

Hiding for days in the basement of a kindergarten in Bucha, the Kyiv suburb that became synonymous with Russian war crimes, Oksana Semenik had time to think.

Outside, Russian troops were rampaging through the town, killing civilians who ventured into the streets. Knowing she might not make it out, Ms. Semenik, an art historian, mulled over the Ukrainian artworks she had long wanted to write about — and which were now in danger of disappearing.

That time spent holed up in Bucha was during the early days of Russia’s full-scale invasion, but even then, two years ago, she had already seen reports of destroyed museums. Precious folk paintings by her favorite artist, Maria Primachenko, had gone up in flames. Moscow, she realized, was waging a war on Ukrainian culture.

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Adidas Stops Customization of Germany Jersey for Fear of Nazi Symbolism

The sports apparel giant Adidas abruptly stopped the sale of German soccer jerseys created with the player number “44” this week because the figure, when depicted in the official lettering of the uniform’s design, too closely resembled a well-known Nazi symbol.

The stylized square font used by Adidas for the jerseys, which will be worn by Germany’s team when it hosts this summer’s European soccer championships, makes the “44” resemble the “SS” emblem used by the Schutzstaffel, the feared Nazi paramilitary group that was instrumental in the murder of six million Jews. The emblem is one of dozens of Nazi symbols, phrases and gestures that are banned in Germany.

The country’s soccer federation, which is responsible for the design, said Monday any similarity to the logo created by the design’s numbering was unintentional.

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‘Get Ready to Scream’: How to Be a Baseball Fan in South Korea

In the United States, many Major League Baseball games feature long periods of calm, punctuated by cheering when there’s action on the field or the stadium organ plays a catchy tune.

But in South Korea, a baseball game is a sustained sensory overload. Each player has a fight song, and cheering squads — including drummers and dancers who stand on platforms near the dugouts facing the spectators — ensure that there is near-constant chanting. Imagine being at a ballpark where every player, even a rookie, gets the star treatment.

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Canadian Skaters Demand Bronze Medals in Olympics Dispute

Nearly a month after international figure skating’s governing body revised the results of a marquee competition at the 2022 Beijing Winter Olympics, stripping Russia of the gold medal and giving the United States team a long-delayed victory, a new fight about the outcome erupted on Monday.

Eight members of the Canadian squad that competed in the team competition in Beijing have filed a case at the Court of Arbitration for Sport demanding that they be awarded bronze medals in the team event. The court announced the filing but revealed no details.

The Canadians, whose case was joined by their country’s skating federation and national Olympic committee, are expected to argue that figure skating’s global governing body erred when it revised the results of the competition in January after a Russian skater who had taken part, the teenage prodigy Kamila Valieva, was given a four-year ban for doping.

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Why the Cost of Success in English Soccer’s Lower Leagues Keeps Going Up

Geoff Thompson knows there are plenty of people who want to buy what he has to sell. The phone calls and emails over the last few weeks have left no doubt. And really, that is no surprise. Few industries are quite as appealing or as prestigious as English soccer, and Mr. Thompson has a piece of it.

It is, admittedly, a comparatively small piece: South Shields F.C., the team he has owned for almost a decade, operates in English soccer’s sixth tier, several levels below, and a number of worlds away, from the dazzling light and international allure of the Premier League. But while his team might be small, Mr. Thompson is of the view that it is, at least, as perfectly poised for profitability as any minor-league English soccer club could hope to be.

South Shields has earned four promotions to higher leagues in his nine years as chairman. The team owns its stadium. Mr. Thompson has spent considerable sums of money modernizing the bathrooms, the club shop and the private boxes. There is a thriving youth academy and an active charitable foundation. “We have done most of the hard yards,” Mr. Thompson said.

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Jorge Glas, el exvicepresidente ecuatoriano detenido en la embajada de México, está en coma

Las autoridades encontraron al exvicepresidente ecuatoriano Jorge Glas en un “coma profundo autoinducido” el lunes en la cárcel, unos días después de que fuera detenido por la policía en una captura dramática dentro de la embajada de México en Quito.

El Times  Una selección semanal de historias en español que no encontrarás en ningún otro sitio, con eñes y acentos.

Glas ingirió antidepresivos y sedantes, según un informe policial, y estaba siendo trasladado a un hospital militar para su observación.

El exvicepresidente, que enfrenta una acusación de malversación de fondos en Ecuador, había buscado refugio en la embajada mexicana en un intento de evitar su detención. La semana pasada protagonizó un episodio de tensión diplomática cuando la policía entró en la embajada en Quito, lo detuvo y lo trasladó a un centro de detención.

Un tratado diplomático de 1961 determina que el gobierno del país anfitrión no puede ingresar a las embajadas extranjeras sin el permiso del jefe de la misión, una limitación que solo se ha transgredido en contadas ocasiones.

El nuevo presidente de Ecuador, Daniel Noboa, ha querido dar una imagen de firmeza frente a la delincuencia en medio de una creciente crisis de seguridad en la región, y ha defendido la decisión de detener a Glas, a quien califica de delincuente y no de preso político.

El lunes, cuando se conoció la noticia de la sobredosis de Glas, Noboa reiteró esta postura al afirmar que tenía la “obligación” de detener a personas como Glas o el país se enfrentaría al “riesgo inminente de su fuga”.

“Ecuador es un país de paz y de justicia”, continuó, “que respeta a todas las naciones y el derecho internacional”.

Los abogados de Glas, aliado del expresidente Rafael Correa, afirman que es objeto de una persecución política. Glas fue vicepresidente de Correa entre 2013 y 2017.

Thalíe Ponce colaboró con reportería desde Guayaquil, Ecuador, y Genevieve Glatsky desde Bogotá, Colombia.


Julie Turkewitz es jefa del buró de los Andes, ubicado en Bogotá, Colombia. Cubre Colombia, Venezuela, Bolivia, Ecuador y Perú. Más de Julie Turkewitz

El Vaticano emite un documento que consterna a la comunidad LGBTQ

El Vaticano publicó el lunes un nuevo documento aprobado por el papa Francisco en el que se afirma que la Iglesia cree que las operaciones de cambio de sexo, la fluidez de género y la maternidad subrogada constituyen afrentas a la dignidad humana.

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El sexo con el que nace una persona, según el documento, es un “don irrevocable” de Dios “de ahí que toda operación de cambio de sexo, por regla general, corra el riesgo de atentar contra la dignidad única que la persona ha recibido desde el momento de la concepción”. Toda persona que desea “disponer de sí mismo, como prescribe la teoría de género”, corre el riesgo de ceder “a la vieja tentación de que el ser humano se convierta en Dios”.

El documento también declara inequívocamente la oposición de la Iglesia católica a la maternidad subrogada, tanto si la mujer que gesta un bebé “se ve obligada a ello o decide libremente someterse”, porque el niño “se convierte en un mero medio al servicio del beneficio o el deseo arbitrario de otros”.

El documento pretendía ser una amplia declaración de la visión de la Iglesia sobre la dignidad humana, que incluía la explotación de los pobres, los inmigrantes, las mujeres y las personas vulnerables. Aunque lleva cinco años elaborándose, llega pocos meses después de que el papa Francisco disgustara a los sectores más conservadores de su Iglesia al permitir explícitamente que los católicos LGBTQ recibieran bendiciones de los sacerdotes y que las personas transgénero fueran bautizadas y actuaran como padrinos.

Si bien las enseñanzas de la Iglesia sobre temas de la guerra cultural, que Francisco ha evitado en gran medida, no son necesariamente nuevas, ahora era probable que su consolidación fuera abrazada por los conservadores por su línea dura contra las ideas liberales sobre el género y la maternidad subrogada.

También es probable que el documento cause profunda consternación entre los defensores de los derechos LGBTQ en la Iglesia, que temen que el documento será utilizado como un garrote para condenar a las personas transgénero, a pesar de que también advirtió de la “discriminación injusta”, especialmente en los países donde son criminalizadas y encarceladas y en algunos casos condenadas a muerte o se enfrentan y la agresión o la violencia.

“El Vaticano vuelve a apoyar y propagar ideas que conducen a un daño físico real a las personas transgénero, no binarias y otras personas LGBTQ+”, afirmó Francis DeBernardo, director ejecutivo de New Ways Ministry, un grupo con sede en Maryland que defiende a los católicos homosexuales. Añadió que la defensa de la dignidad humana por parte del Vaticano excluía “al segmento de la población humana que es transgénero, no binario o de género no conforme”.

DeBernardo dijo que el documento presentaba una teología obsoleta basada solo en la apariencia física y era ciega a “la creciente realidad de que el género de una persona incluye los aspectos psicológicos, sociales y espirituales naturalmente presentes en sus vidas”.

El documento, afirmó, mostraba una “asombrosa falta de conocimiento de la vida real de las personas transgénero y no binarias” y que sus autores ignoraban a las personas transgénero que compartían sus experiencias con la Iglesia y las tachaban “displicente” e incorrectamente de fenómeno puramente occidental.

Aunque el documento representa un claro revés para las personas LGBTQ y quienes las apoyan, el Vaticano se esforzó por encontrar un equilibrio entre la protección de la dignidad humana personal y la exposición clara de las enseñanzas de la Iglesia, lo que refleja la cuerda floja por la que Francisco ha intentado caminar en sus más de 11 años como papa.

Francisco ha convertido en una seña de identidad de su papado el reunirse con católicos homosexuales y transgénero, y ha hecho suya la misión de transmitir un mensaje a favor de una Iglesia más abierta y menos prejuiciosa. Pero se ha negado a ceder en lo que respecta a las normas y la doctrina de la Iglesia que muchos católicos homosexuales y transgénero consideran que les han alienado, lo que revela los límites de su campaña en favor de la inclusividad. La Iglesia enseña que “los actos homosexuales son intrínsecamente desordenados”.

El Vaticano reconoció que estaba tocando temas candentes, pero afirmó que, en una época de gran agitación en torno a estas cuestiones, era esencial, y esperaba beneficioso, que la Iglesia reafirmara sus enseñanzas sobre la centralidad de la dignidad humana.

El cardenal Víctor Manuel Fernández, que dirige el Dicasterio para la Doctrina de la Fe, escribió que algunos temas “serán fácilmente compartidos por distintos sectores de nuestras sociedades, otros no tanto”, en la introducción del documento, “Declaración Dignitas infinita sobre la dignidad humana”, que, según dijo el lunes, era de gran importancia doctrinal, a diferencia de la reciente declaración que permitía las bendiciones para los católicos del mismo sexo, y pretendía aportar claridad.

“Sin embargo, todos nos parecen necesarios”, escribió, “para que, en medio de tantas preocupaciones y angustias, no perdamos el rumbo y nos expongamos a sufrimientos más lacerantes y profundos”.

Aunque receptivo a los seguidores homosexuales y transgénero, el papa también ha expresado constantemente su preocupación por lo que él llama “colonización ideológica”, la noción de que las naciones ricas imponen arrogantemente puntos de vista ―ya sea sobre el género o la maternidad subrogada― a personas y tradiciones religiosas que no están necesariamente de acuerdo con ellos. El documento dice que en esa visión “ocupa un lugar central la teoría de género” y que su “consistencia científica se debate mucho en la comunidad de expertos”.

Utilizando el lenguaje “por un lado” y “por otro lado”, la oficina vaticana para la enseñanza y la doctrina escribe que “hay que denunciar como contrario a la dignidad humana que en algunos lugares se encarcele, torture e incluso prive del bien de la vida a no pocas personas, únicamente por su orientación sexual”.

“Al mismo tiempo”, continuaba, “la Iglesia destaca los decisivos elementos críticos presentes en la teoría de género”.

En su introducción, Fernández describió el largo proceso de redacción de un documento sobre la dignidad humana, que comenzó en marzo de 2019, para tener en cuenta los ”últimos desarrollos del tema en el ámbito académico y sus comprensiones ambivalentes en el contexto actual”.

En 2023, Francisco devolvió el documento con instrucciones para “destacar temas estrechamente relacionados con el tema de la dignidad, como la pobreza, la situación de los migrantes, la violencia contra las mujeres, la trata de personas, la guerra y otros temas”. Francisco firmó el documento el 25 de marzo.

El largo camino, escribió el cardenal Fernández, refleja un “considerable proceso de maduración”.


Jason Horowitz es el jefe del buró en Roma; cubre Italia, Grecia y otros sitios del sur de Europa. Más de Jason Horowitz

Elisabetta Povoledo es una reportera afincada en Roma que lleva más de tres décadas escribiendo sobre Italia. Más de Elisabetta Povoledo

Nicaragua lleva a Alemania a La Haya por proveer armas a Israel

Nicaragua, que apoya desde hace tiempo la causa palestina, está ampliando la batalla legal en torno al conflicto en Gaza en la Corte Internacional de Justicia al presentar una demanda contra Alemania, uno de los principales proveedores de armas a Israel.

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En las audiencias que comenzaron el lunes en La Haya, Nicaragua argumentó que, al proporcionar ayuda militar y financiera a Israel, Alemania está facilitando que se cometa genocidio en Gaza y violando la Convención para la Prevención y Sanción del Genocidio.

Carlos José Argüello Gómez, embajador de Nicaragua en los Países Bajos, declaró ante el tribunal que “no importa si un proyectil se entrega directamente de Alemania a un tanque israelí que bombardea un hospital” o si se destina a reponer el arsenal de Israel.

“El hecho es que la garantía de suministros y remplazo de armamento es clave para que Israel prosiga con los ataques en Gaza”, dijo al tribunal, y afirmó que Alemania es consciente del “grave riesgo de que se cometa un genocidio”.

Nicaragua pidió al tribunal que emitiera órdenes de emergencia y señaló que, como parte en la Convención sobre el genocidio, Alemania debe suspender inmediatamente la ayuda militar a Israel y garantizar que los suministros que ya tiene en el país no se utilicen de manera ilegal.

Una portavoz de la cancillería alemana, Christine Hoffman, dijo a los periodistas la semana pasada que el gobierno rechazó las acusaciones de Nicaragua. Se espera que Alemania responda al caso el martes por la mañana.

El propio gobierno de Nicaragua se enfrenta a sanciones por sus políticas represivas en el país. Un informe especial de las Naciones Unidas de febrero señaló que los numerosos abusos del gobierno, incluyendo el encarcelamiento y deportación de figuras de la oposición, así como de clérigos católicos, eran “equivalentes a crímenes de lesa humanidad”.

El caso presentado por Nicaragua el lunes en La Haya plantea nuevas interrogantes sobre la responsabilidad de los países que han suministrado armas a Israel para la guerra en Gaza.

Los abogados afirman que Alemania —el segundo mayor proveedor de armas de Israel, después de Estados Unidos— es un objetivo más fácil para una demanda que Estados Unidos. Alemania ha concedido plena jurisdicción a la Corte Internacional de Justicia, el más alto tribunal de las Naciones Unidas. Pero Estados Unidos niega su jurisdicción, salvo en los casos en que Washington da explícitamente su consentimiento.

El caso de Nicaragua es el tercero que se presenta este año ante el tribunal en relación con el conflicto palestino-israelí.

Sudáfrica fue el primero en solicitar medidas de emergencia al tribunal, alegando que Israel corría el riesgo de cometer genocidio, una afirmación que el tribunal consideró plausible pero que Israel ha negado rotundamente. El tribunal ordenó a Israel que garantizara que sus ciudadanos y soldados no violan la Convención sobre el genocidio, que Israel ha firmado. La Convención prohíbe las acciones destinadas a destruir, total o parcialmente, a un grupo nacional, étnico, racial o religioso.

Sudáfrica también ha presentado una petición ante la CIJ por el hambre en Gaza y ha obtenido una nueva sentencia que ordena a Israel permitir la entrega de alimentos, agua y otros suministros vitales “sin demora”. A pesar de la autoridad del tribunal, este no dispone de medios para obligar a Israel a cumplir sus órdenes. Israel ha negado rotundamente las acusaciones de hambruna deliberada en Gaza.

En febrero, el tribunal también se ocupó de un caso solicitado por la Asamblea General de las Naciones Unidas sobre la legalidad de la ocupación israelí de los territorios palestinos. En esas audiencias, previstas mucho antes de la guerra, participaron más de 50 países, la mayoría de los cuales expresaron su indignación y frustración por los ataques de Israel contra Gaza y el creciente número de víctimas entre la población civil.

El caso presentado por Nicaragua tiene un alcance mucho más amplio que el sudafricano, ya que invoca tanto violaciones a los Convenios de Ginebra como de la Convención sobre el genocidio, y exige la protección de los civiles. También acusa a Israel de otras conductas “ilegales” en los territorios ocupados.

El tribunal aún no ha admitido el caso, pero está obligado a reaccionar con rapidez ante las solicitudes de medidas urgentes, como este.

Israel, que no es parte en el litigio entre Nicaragua y Alemania, no comparecerá ante el tribunal en las audiencias de esta semana, que se prevé duren dos días.

El apoyo a Israel se considera un deber histórico en Alemania a la luz del Holocausto, pero el creciente número de víctimas en Gaza ha llevado a algunos funcionarios alemanes a preguntarse si ese respaldo ha ido demasiado lejos.

La reciente e intensa actividad del tribunal lo ha puesto bajo los reflectores. Los abogados afirman que los países han recurrido al tribunal porque los esfuerzos de las Naciones Unidas y otros negociadores no han logrado hasta ahora detener la guerra en Gaza.

“La CIJ no va a poner fin a la guerra en Gaza, pero es una herramienta diplomática que la política exterior utiliza para ejercer presión adicional sobre Israel”, afirmó Brian Finucane, asesor principal del International Crisis Group, un grupo de expertos en resolución de conflictos. “En el caso de Nicaragua, ejerce una presión adicional sobre Alemania”.

Marlise Simons es corresponsal en la oficina del Times en París, donde se ocupa de la justicia internacional y los tribunales de crímenes de guerra. En sus casi cuatro décadas con The New York Times, ha reportado sobre Europa desde Francia e Italia y anteriormente cubrió América Latina desde Brasil y México. Más de Marlise Simons


La disputa diplomática en Ecuador podría mejorar la suerte política de su presidente

La decisión de Ecuador de enviar agentes de policía a la Embajada de México para detener a un político que se había refugiado allí avivó las tensiones entre dos países que ya estaban enfrentados, pero puede suponer un impulso político para el presidente ecuatoriano.

El presidente Daniel Noboa ha tenido que hacer frente a unos índices de aprobación cada vez más bajos en medio de un aumento de la violencia semanas antes de un referéndum que podría afectar sus perspectivas de reelección para el siguiente año. La disputa con México, que suspendió sus relaciones diplomáticas, puede ser justo lo que necesitaba.

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El político detenido, Jorge Glas, otrora vicepresidente de Ecuador, había sido condenado a prisión por corrupción y vivía en la embajada de México en Quito desde diciembre. El viernes, México le concedió asilo y la policía ecuatoriana entró en acción.

El despacho de Noboa dijo que la detención se había llevado a cabo porque México había abusado de las inmunidades y privilegios concedidos a la misión diplomática, pero el mensaje que envió también estaba en consonancia con el enfoque de mano dura de Noboa para hacer frente a la violencia y la corrupción en Ecuador.

El líder de centroderecha, de 36 años, llegó al poder en noviembre después de que el presidente Guillermo Lasso, que se enfrentaba a un proceso de destitución por acusaciones de malversación de fondos, convocó elecciones anticipadas. Noboa ocupará el cargo hasta mayo de 2025, fecha en la que finaliza el mandato de Lasso.

La capacidad de Noboa para demostrar que puede restaurar la ley y el orden en esta nación de casi 18 millones de habitantes puede resultar decisiva para su reelección, y eso significa enfrentarse a las pandillas del país, así como a la corrupción dentro del gobierno que ha permitido la existencia de grupos criminales, según los analistas.

Muchos expertos dicen que esas aspiraciones políticas parecen explicar el arresto en la embajada, indicio de que el presidente es estricto con la impunidad.

“Hizo esto para cambiar todos estos temas de conversación negativa que le estaban afectando y tratar de tener una conversación a su favor”, dijo un analista político ecuatoriano, Agustín Burbano de Lara.

Glas ocupó varios cargos ministeriales durante la presidencia del izquierdista Rafael Correa, entre los que destaca el de vicepresidente. En 2017, fue obligado a dejar el cargo y condenado a seis años de prisión por aceptar sobornos. Otra condena por soborno en 2020 lo implicó a él y a Correa, y ambos recibieron una condena de ocho años.

Liberado en 2022, Glas acabó pidiendo asilo en México, una medida que tensó las relaciones entre Ecuador y México. El Ministerio de Relaciones Exteriores de Ecuador dijo en marzo que había solicitado permiso a México para detener a Glas.

Aunque Noboa es muy popular, las encuestas muestran que su índice de aprobación cayó 11 puntos en los últimos meses, del 85 por ciento al 74 por ciento, en medio de la creciente violencia en Ecuador.

Después de que la ciudad costera de Guayaquil fue invadida por la violencia de las pandillas en enero, Noboa declaró un conflicto interno, una medida extraordinaria que se toma cuando el Estado es atacado por un grupo armado. Desplegó al ejército del país, permitiendo a los soldados patrullar las calles y las prisiones para hacer frente a la creciente violencia de las bandas vinculadas al tráfico de drogas.

La agresiva respuesta redujo inicialmente la violencia y aportó una precaria sensación de seguridad a lugares como Guayaquil, pero la estabilidad no duró. Durante las vacaciones de Semana Santa se produjeron 137 asesinatos en Ecuador, y los secuestros y extorsiones han empeorado.

Dentro de dos semanas, los ecuatorianos votarán en un referéndum para permitir al gobierno aumentar las medidas de seguridad endureciendo las penas de prisión para algunos delitos y consagrando por ley el aumento de la presencia militar.

Los expertos dicen que es demasiado pronto para decir si la detención de Glas beneficiará a Noboa en las urnas, pero varios ecuatorianos dijeron el domingo que apoyaban la acción.

“México ha tratado como tontos a los ecuatorianos, dando asilo a todas estas personas sentenciadas”, dijo Danilo Álvarez, un vendedor de 41 años de Guayaquil, una de las ciudades más violentas del país.

El propio Ecuador una vez concedió un asilo muy comentado en una de sus embajadas. En 2012, cuando Correa era presidente, alojó al fundador de WikiLeaks, Julian Assange, en su embajada en Londres durante siete años.

Álvarez dijo que unos ladrones entraron en su casa hace unos años, le ataron las manos y los pies y le apuntaron con una pistola a la cabeza. Pasaron meses antes de que pudiera volver a dormir bien, dijo.

Sin embargo, no todos los ciudadanos estaban de acuerdo con la detención.

“Se trató de un acto de total irrespeto al derecho internacional”, dijo Delfa Mantilla, profesora jubilada de 62 años. “Parece que fue algo que el presidente Noboa hizo producto de su ego de niño rico, sin empatía”.

Algunos se preocuparon por los efectos que la disputa diplomática podría tener para la gente común. Decenas de miles de ecuatorianos emigran a través de México a Estados Unidos cada año, y los dos países se han enfrentado a un aumento de la delincuencia transnacional, con muchos cárteles mexicanos operando desde Ecuador.

“Parte de mí piensa que está bien, porque Glas debe ir preso”, dijo Mario Zalamar, un ingeniero comercial de 34 años. Pero, añadió, “hay miles de ecuatorianos ahora mismo transitando México a pie para migrar a Estados Unidos y no sabemos cuánto les va a afectar esto”.

Aunque muchos ecuatorianos apoyen la detención en la embajada, es probable que Noboa haya ahondado una brecha diplomática que puede debilitar sus relaciones con otros países de la región.

Honduras, Brasil, Colombia y Argentina se han unido a México y han criticado la detención. Y el gobierno de Nicaragua anunció que suspendía sus relaciones diplomáticas con Ecuador, calificando la detención de “barbarie política neofascista” en una declaración compartida por los medios de comunicación estatales.

Matthew Miller, portavoz del Departamento de EE. UU., declaró: “Estados Unidos condena cualquier violación de la Convención de Viena sobre Relaciones Diplomáticas, y se toma muy en serio la obligación de los países anfitriones, en virtud del derecho internacional, de respetar la inviolabilidad de las misiones diplomáticas”.

Miller hizo un llamamiento a ambos países para que resuelvan sus diferencias.

José María León Cabrera y Thalíe Ponce colaboraron con reportería.


El petróleo de Guyana: ¿bendición o maldición?

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Basjit Mahabir no me deja entrar.

Estoy tratando de convencer a Mahabir de que abra la reja cerrada con candado de la finca Wales, donde vigila los restos desvencijados de una fábrica rodeada de kilómetros de campos de caña de azúcar sin cultivar. El cultivo y la molienda del azúcar de esta plantación, a unos 16 kilómetros de Georgetown, la capital de Guyana, concluyó hace siete años y algunas partes del complejo han sido vendidas como chatarra.

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Tengo mis argumentos. “Aquí vivía yo cuando era niña”, digo. “Mi padre dirigía el laboratorio de campo”. Mahabir es amigable, pero firme. No lograré entrar.

Estas ruinas son lo que queda de una industria azucarera que, después de enriquecer a los colonizadores británicos durante siglos, fue el indicador de la riqueza del país cuando obtuvo su independencia.

Ahora se prevé que esta finca se convierta en parte del auge más reciente de Guyana: una fiebre de petróleo que está reconfigurando el futuro del país. Esta nación alejada de las rutas más conocidas, con una población de 800.000 habitantes, está en la vanguardia de una paradoja global: aun cuando el mundo se compromete a dejar de emplear combustibles fósiles, los países en desarrollo tienen muchos incentivos a corto plazo para duplicar su uso.

Antes del petróleo, los extranjeros iban a Guyana a hacer ecoturismo atraídos por los bosques tropicales que abarcan el 87 por ciento de su territorio. En 2009, la iniciativa de combatir el calentamiento global convirtió esto en un nuevo tipo de moneda cuando Guyana vendió créditos de carbono por un total de 250 millones de dólares, fundamentalmente con la promesa de mantener ese carbón almacenado en los árboles.

Seis años después, Exxon Mobil descubrió un tesoro de petróleo bajo las aguas costeras de Guyana. De inmediato, esta empresa y sus socios del consorcio, Hess Corporation y China National Offshore Oil Corporation, comenzaron la extracción a una velocidad inaudita. Este petróleo, el mismo que en la actualidad se quema principalmente en Europa, está produciendo más emisiones a nivel global, al igual que una riqueza colosal.

Se prevé que, para fines de esta década, este descubrimiento se convierta en la principal fuente de ingresos de Exxon Mobil. El acuerdo que lo hizo posible —y que le otorgó a Exxon Mobil la mayor parte de las ganancias— ha sido un tema de indignación pública y hasta de una demanda, y el consenso aparente es que Guyana salió perdiendo. No obstante, hasta ahora, el acuerdo le ha generado al país 3500 millones de dólares, más dinero del que haya visto, considerablemente más de lo que obtuvo por conservar árboles. Es suficiente para trazar un nuevo destino.

El gobierno ha decidido ir en pos de ese destino invirtiendo todavía más en los combustibles fósiles. La mayor parte de las ganancias inesperadas por el petróleo disponibles en su erario se usarán en la construcción de carreteras y otro tipo de infraestructura, en especial un gasoducto de más de 240 kilómetros para transportar gas natural y generar electricidad.

El gasoducto pasará por la finca Wales para llevar el gas a una central eléctrica y a una segunda planta que usará los derivados para producir gas para cocinar y fertilizantes. Con un costo de más de 2000 millones de dólares, es el proyecto público de infraestructura más caro en la historia de Guyana. Se alberga la esperanza de que el país pueda desarrollarse a nivel económico con un suministro previsible y abundante de energía barata.

Al mismo tiempo, el cambio climático se cierne sobre las costas de Guyana; se prevé que la mayor parte de Georgetown quede bajo el agua para el año 2030.

El gasoducto atravesará una antigua finca azucarera y terrenos privados. El gobierno espera que el proyecto aporte una fuente de energía fiable para diversificar la economía. Al mismo tiempo, el aumento del nivel del mar amenaza la capital, Georgetown.

Los países como Guyana están atrapados en una lucha entre las consecuencias de la extracción de combustibles fósiles y los incentivos para llevarla a cabo. “Desde luego que estamos hablando de países en desarrollo, y si todavía necesitan desarrollarse mucho a nivel social y económico, entonces es difícil exigirles que prohíban los combustibles fósiles en su totalidad”, señaló Maria Antonia Tigre, directora del Sabin Center for Climate Change Law de la Universidad de Columbia. Aun así, insistió, “estamos en un momento de la crisis climática en que a nadie se le puede otorgar ninguna concesión.

Durante varios siglos, las potencias extranjeras establecieron los términos para esta franja de Sudamérica en el océano Atlántico. Los británicos, quienes fueron los primeros en tomar posesión en 1796, trataron a esta colonia como una enorme fábrica de azúcar. Traficaron esclavos procedentes de África para que trabajaran en las plantaciones y luego, después de la abolición de la esclavitud, hallaron un remplazo despiadadamente eficaz con la contratación de trabajadores no abonados, en su mayoría procedentes de India. Mahabir, quien trabajó cortando caña la mayor parte de su vida, es descendiente de esos trabajadores no abonados, al igual que yo.

Hace 57 años, el país se liberó de sus grilletes imperiales, pero la democracia genuina tardó más tiempo en llegar.

No fue sino hasta la década de 1990 que Guyana celebró sus primeras elecciones libres e imparciales, comenzaron a surgir las instituciones de la democracia, como un sistema judicial independiente, y la legislatura aprobó una serie de leyes ambientales muy sólidas.

Ahora que ha llegado Exxon Mobil para extraer un nuevo recurso, algunos defensores de la democracia y el medioambiente consideran que esas protecciones están amenazadas. Señalan al gigante de los combustibles fósiles, el cual recibe ingresos globales diez veces mayores al producto bruto interno de Guyana, de ser una nueva especie de colonizador, y han demandado a su gobierno con el fin de presionarlo a hacer cumplir sus leyes y disposiciones.

Vickram Bharrat, ministro de Recursos Naturales, defendió la vigilancia que ejerce el gobierno sobre el gas y el petróleo. “No existen pruebas de inclinación a favor de ninguna corporación multinacional”, dijo. En un comunicado, Exxon Mobil señaló que su trabajo en el proyecto de gas natural “ayudaría a ofrecerles a los consumidores guyaneses electricidad confiable y de bajas emisiones a base de gas”.

El mundo se encuentra en una seria coyuntura y Guyana está en la intersección. Este país es un puntito diminuto del planeta, pero el descubrimiento de petróleo ahí ha planteado preguntas de una importancia enorme. ¿Cómo se puede lograr que los países ricos rindan cuentas de sus promesas de dejar de usar los combustibles fósiles? ¿Las instituciones de una democracia débil pueden mantener bajo control a las grandes corporaciones? ¿Y qué clase de futuro les está prometiendo Guyana a sus ciudadanos mientras apuesta por materias primas que la mayor parte del mundo está prometiendo dejar de usar?

Hace un año, un hotel en Georgetown, con el afán de aprovechar el nuevo dinero del petróleo, al igual que muchos otros, organizó un evento de cata de ron y cobró 170 dólares por persona. Yo había estado intentando, sin éxito, entrevistar a los altos directivos de Exxon Mobil en Guyana. Cuando escuché rumores de que asistiría su director nacional, compré un boleto y, aunque él no se presentó, me pude sentar con su círculo más cercano.

Uno de los organizadores del evento pronunció un discurso en el que evocó una época en la que “BG”, la abreviatura de British Guiana (Guyana Británica), el nombre del país en la época colonial, también se usaba para referirse a “Booker’s Guiana” (la Guyana de Booker, la mayor empresa de la industria azucarera en Guyana). Ahora, este orador hablaba con toda naturalidad de “la Guyana de Exxon”.

Booker McConnell era una empresa multinacional británica fundada originalmente por dos hermanos que se enriquecieron gracias al azúcar y a las personas esclavas. En algún momento, la empresa fue propietaria del 80 por ciento de las plantaciones azucareras en la Guyana Británica, entre ellas, la de la finca Wales. El ejecutivo de Exxon Mobil que estaba sentado a mi lado no sabía nada de esto y se ruborizó cuando le dije que el orador acababa de inscribir a su empleador en una larga lista de colonialismo corporativo.

El país obtuvo su independencia en 1966, pero los gobiernos británico y estadounidense manipularon la llegada al poder del primer dirigente guyanés, Forbes Burnham, un abogado negro al que consideraron más manipulable que Cheddi Jagan, el hijo radical de unos trabajadores indios de una plantación, quien era considerado como una amenaza marxista. Pero Burnham se volvió cada vez más dictatorial y, en un giro del destino geopolítico, socialista.

Tras la independencia, Booker seguía siendo propietario de la finca Wales, pero a mediados de la década de 1970, Burnham tomó el control de los recursos del país: nacionalizó la producción azucarera y la explotación de bauxita. Al igual que otras antiguas colonias, Guyana quería romper con el imperialismo tanto económico como político.

Burnham impulsó la idea de la independencia económica hasta el punto de prohibir las importaciones. Sin embargo, Guyana no contaba con las granjas ni las fábricas para satisfacer la demanda, así que el pueblo tuvo que recurrir al mercado negro, hacer filas para recibir alimentos racionados y pasar hambre.

La muerte de Burnham en 1985 desencadenó una serie de acontecimientos que empezaron a transformar el país. En siete años, Guyana celebró sus primeras elecciones libres e imparciales y Jagan, quien entonces ya era un hombre mayor, resultó electo como presidente. Pronto, una generación más joven de su partido asumió el poder y adoptó el capitalismo. Una vez más, las empresas extranjeras pudieron competir por los vastos recursos del país.

Luego llegaron las pruebas de los peligros planteados por la extracción descontrolada. En 1995, se desbordó una presa de una mina de oro canadiense. Los 1500 millones de litros de desechos envenenados con cianuro que había contenido contaminaron dos ríos importantes. Simone Mangal-Joly, quien ahora es una especialista en desarrollo internacional y medioambiente, estuvo entre los científicos de campo que probaron los niveles de cianuro del río. El agua se había vuelto roja y los pobladores indígenas se cubrían con plástico para protegerse la piel. “Es donde se bañaban”, recordó Mangal-Joly. “Era el agua que bebían, con la que cocinaban y su medio de transporte”.

La tragedia suscitó la acción. El año siguiente, el gobierno aprobó su primera ley de protección al medioambiente y, siete años después, se añadió a la Constitución el derecho a un medioambiente sano. Guyana logró consagrar lo que ni Canadá ni Estados Unidos, por ejemplo, han consagrado.

Durante un tiempo, el capital natural de Guyana —los vastos bosques tropicales que hacen que este sea uno de los pocos países que son un sumidero neto de carbono— estaba entre sus activos más preciados. Bharrat Jagdeo, el entonces presidente, vendió a Noruega el carbono almacenado en sus bosques para compensar la contaminación derivada de la propia producción de petróleo de ese país en 2009. Los grupos indígenas recibieron 20 millones de dólares por ese acuerdo para desarrollar sus aldeas y obtener los títulos de propiedad de sus tierras ancestrales, aunque algunos se quejaron de haber tenido poca participación. Jagdeo fue aclamado como un “defensor de la tierra” de las Naciones Unidas.

Pero luego Exxon Mobil descubrió petróleo.

La visión de una Guyana ecológica ahora compite con su meteórico ascenso como una de las nuevas fuentes más grandes de petróleo en el mundo. Jagdeo, quien ahora es vicepresidente de Guyana pero sigue imponiendo gran parte de la política gubernamental, es un ferviente defensor del proyecto Wales.

No obstante, un movimiento multirracial de ciudadanos, pequeño pero inquebrantable, está poniendo a prueba el poder de las leyes ambientales. David Boyd, el relator especial de la ONU sobre derechos humanos y medioambiente, califica al país como un frente de batalla para litigios con argumentos innovadores sobre derechos para combatir el cambio climático. Esto incluye el primer caso constitucional de cambio climático de la región, presentado por un guía de turistas indígena y un profesor universitario.

Liz Deane-Hughes proviene de una familia destacada. Su padre fundó uno de los bufetes de abogados más respetados de Georgetown y en la década de 1980 luchó contra cambios represivos a la Constitución. Deane-Hughes recuerda que sus padres la llevaban a los apasionados mítines dirigidos por un partido multirracial que estaba contra el gobierno de Burnham. Cuando tenía 13 años, un día llegó a su casa y encontró a oficiales de la policía registrando su hogar. “Yo viví en Guyana en la década de 1980”, señaló Deane-Hughes, quien trabajó en el bufete familiar antes de dejar la abogacía. “Así que no deseo volver a eso en ningún sentido”.

Hablé con Deane-Hughes, quien ahora es artista y diseñadora de joyería, en la amplia terraza de una casa estilo colonial construida en un terreno que ha pertenecido a su familia durante cinco generaciones. El gobierno ha reclamado una parte de este para el gasoducto de gas natural, el cual pasa tanto por propiedad privada como por la finca Wales. Pero, según ella, el problema va más allá de su patio trasero.

En febrero, Deane-Hughes se unió virtualmente a otros activistas en una audiencia ante la Comisión Interamericana de Derechos Humanos con el argumento de que las empresas petroleras han afectado la gestión del medioambiente en Guyana. Este grupo de activistas ha alzado la voz y presentado demandas para poner a esa empresa bajo el escrutinio de las normas y las leyes del país.

Mangal-Joly, quien respondió al desastre del cianuro que dio lugar a esas leyes ambientales, comentó que el gobierno no ha logrado cumplir con sus funciones de vigilancia. Como parte de su investigación de doctorado en la University College London, descubrió que la Agencia de Protección Ambiental de Guyana había suspendido las evaluaciones ambientales de todas las instalaciones de tratamiento de desechos tóxicos o que almacenan materiales radiactivos producidos por la producción de petróleo en altamar.

También a la planta de gas le han otorgado carta blanca. En enero, la Agencia de Protección Ambiental (EPA, por su sigla en inglés) suspendió la evaluación ambiental de la planta propuesta de Wales debido a que Exxon Mobil, aunque no está construyendo la planta, ya había realizado una evaluación para el gasoducto.

La Agencia de Protección Ambiental defendió su decisión. “Es una buena práctica común” basarse en evaluaciones ambientales ya existentes “aunque las hayan realizado otros desarrolladores de proyectos”, escribió un vocero de la agencia en representación de su director ejecutivo. La agencia afirmó su derecho a suspender las evaluaciones cuando lo considere oportuno y señaló que los tribunales no habían revocado sus exenciones: “Sin duda, esto habla del alto grado de competencia técnica y de la cultura de cumplimiento de la Agencia de Protección Ambiental con las leyes de Guyana”.

Mangal-Joly afirma que la central eléctrica está sobre un manto freático que suministra agua potable a la mayor parte del país. “Nuestra capa freática es poco profunda”, explicó. “Hay una generación, así como generaciones por venir, que no heredarán agua limpia. Estamos echando a perder un recurso mucho más valioso que el petróleo”.

La suspensión enfureció a Deane-Hughes y le pareció una farsa la independencia de la junta que atiende las inquietudes de los ciudadanos. Su presidente, Mahender Sharma, encabeza la agencia de energía de Guyana y su esposa dirige la nueva empresa gubernamental creada para gestionar la central eléctrica. En una audiencia de la junta, Deane-Hughes hizo referencia al mandato contra los conflictos de interés en la Ley de Protección Ambiental y le pidió a Sharma que no interviniera. “Yo quisiera que usted no tomara ninguna decisión”, le dijo.

Seis semanas después, la junta tomó una decisión: autorizó que la compañía eléctrica conservara su permiso ambiental sin hacer ninguna declaración de impacto ambiental.

Sharma calificó a los críticos de ser una élite intelectual privilegiada que ignora las privaciones que han orillado a muchos guyaneses a darle la bienvenida a la industria petrolera.

En la reunión con la Comisión Interamericana de Derechos Humanos, Bharrat, el ministro de Recursos Naturales, alegó que su gobierno tiene tanto el derecho como la responsabilidad de equilibrar el desarrollo económico con la sustentabilidad. “El desarrollo de nuestro país y la protección al medioambiente no son objetivos irreconciliables”, les dijo.

Para Melinda Janki, la abogada que está llevando la mayor parte de las demandas de los activistas y una de los pocos abogados locales dispuestos a enfrentarse a las empresas petroleras, la pregunta es si Exxon Mobil puede salirse con la suya y hacer lo que quiere. Janki colaboró en la creación de algunas de las leyes ambientales más estrictas de Guyana. “Pese a que es una empresa petrolera gigantesca, tendrán que obedecer la ley. El Estado de derecho es el Estado de derecho”, dijo.


La iniciativa Headway se financia mediante subvenciones de la Fundación Ford, la Fundación William y Flora Hewlett y la Fundación Stavros Niarchos (SNF, por su sigla en inglés), y Rockefeller Philanthropy Advisors actúa como patrocinador fiscal. La Fundación Woodcock financia la plaza pública de Headway. Los financiadores no tienen ningún control sobre la selección, el enfoque de las historias o el proceso de edición y no revisan las historias antes de su publicación. El Times conserva el pleno control editorial de la iniciativa Headway.

Gaiutra Bahadur es autora de Coolie Woman: The Odyssey of Indenture. Enseña inglés y periodismo como profesora asociada en la Universidad Rutgers de Newark.