The New York Times 2024-05-02 01:11:48

Middle East Crisis: Hamas Resists Israel’s Latest Cease-Fire Offer

Hamas says its position is ‘negative’ on Israel’s offer but signals willingness to keep talking.

Secretary of State Antony J. Blinken said on Wednesday that Hamas leaders could save Palestinian lives by accepting a proposed deal under which they would free 33 hostages in exchange for a six-week cease-fire and the liberation of many Palestinian prisoners.

“We are determined to get a cease-fire that brings the hostages home and to get it now, and the only reason that that wouldn’t be achieved is because of Hamas,” Mr. Blinken said at the start of a meeting in Tel Aviv with Isaac Herzog, the president of Israel. “There is a proposal on the table, and as we’ve said, no delays, no excuses. The time is now, and the time is now long past due to bring the hostages home to their families.”

But on Wednesday night, a spokesman for Hamas, Osama Hamdan, said in an interview on Lebanese television, “Our position on the current negotiating paper is negative.”

The Hamas press office later clarified Mr. Hamdan’s comments, saying that while Hamas’s leaders would not accept the current Israeli proposals without changes, they were willing to keep negotiating. “The negative position does not mean negotiations have stopped,” the press office said. “There is a back and forth issue.”

Mr. Blinken’s comments were part of a concerted campaign by President Biden and his top aides to press Hamas leaders to accept the six-week halt in fighting and possibly lay the foundation for a longer-term cease-fire.

Mr. Blinken made similar comments to reporters the previous evening outside a humanitarian aid warehouse in Zarqa, Jordan. Earlier this week, Mr. Biden urged the leaders of Qatar and Egypt to push Hamas to accept the terms, after Israel agreed to lower the required number of hostages released in the initial round to 33 from 40.

Prime Minister Benjamin Netanyahu of Israel has said he supports the latest proposed deal, but at the same time he has vowed to carry out a major ground offensive in the city of Rafah “with or without a deal.” Israeli officials say their objective is to eliminate four battalions of Hamas fighters in Rafah.

Mr. Hamdan, the Hamas spokesman, said in his comments on Al Manar television, “If the enemy carries out the Rafah operation, negotiations will stop.”

Biden administration officials are opposed to a major ground assault in Rafah, where more than one million Palestinians have sought refuge during the war.

Mr. Blinken discussed the hostage and cease-fire deal on the table in a nearly three-hour meeting with Mr. Netanyahu in Jerusalem on Wednesday, according to a summary from the State Department. He also spoke about efforts to increase humanitarian aid in Gaza and the U.S. government’s “clear position” on Rafah, the summary said.

Israeli officials said a new crossing into northern Gaza, near the Erez kibbutz, had just opened to allow aid deliveries, and that 30 trucks with goods from Jordan had rolled through the crossing earlier on Wednesday. The opening was promised weeks ago, but the Israeli military said it had to build inspection facilities and pave roads on both sides of the border before the crossing could be used by aid trucks.

Hwaida Saad contributed reporting from Beirut, Lebanon.

Israel has softened some demands in cease-fire negotiations, officials say.

After a monthslong standoff, Israel is softening some of its demands in negotiations over a cease-fire in the Gaza Strip and the release of hostages held there.

As part of its latest proposal, Israel would allow displaced Palestinian civilians to return to northern Gaza, according to two Israeli officials, which is a sharp reversal on an issue that has been a sticking point in the talks.

For weeks, Israel has demanded that it be allowed to impose significant restrictions on Palestinians going back to the north because of worries that Hamas could take advantage of a large-scale return to strengthen itself. Now, Israel has consented to Palestinian civilians’ going back en masse during the first phase of an agreement, according to the officials, whose account was confirmed by a non-Israeli official familiar with the talks.

One of the Israeli officials said those returning to the north would be subject to no inspections or limitations, while the second said there would be nearly no restrictions, without elaborating. The officials spoke on condition of anonymity to share details of the proposal.

It was not clear whether Hamas would accept the most recent Israeli proposal, which is part of negotiations that the two sides are conducting indirectly through mediators from Egypt and Qatar. As of Wednesday afternoon, the group hadn’t officially issued a response.

The cease-fire talks were a focus of Secretary of State Antony J. Blinken as he visited Israel on Wednesday. “There is a proposal on the table, and as we’ve said, no delays, no excuses,” Mr. Blinken said before meeting with President Isaac Herzog. He later discussed the talks and other issues in a nearly three-hour meeting with Prime Minister Benjamin Netanyahu.

Hamas has long demanded that any deal include a permanent end to the war, which has forced most of Gaza’s more than two million people to flee their homes. The Israeli offer, according to one of the Israeli officials, doesn’t include language that refers explicitly to an end to the fighting.

Hanging over the negotiations is Israel’s threat to invade Rafah, the southernmost city in Gaza where roughly a million civilians are sheltering, along with what Israel says are thousands of Hamas fighters. But even as it vows to carry out its plan for a ground invasion there, in defiance of pleas from world leaders and humanitarian groups, it is showing some willingness to make concessions in talks to stop the fighting and free hostages.

On Monday, The New York Times reported that, as part of its proposal, Israel had reduced the number of hostages Hamas would need to release in the initial phase of a deal. For months, it had been insisting on the release of 40 hostages, but in the new offer, the Israeli government said it would agree to 33.

That change was prompted in part by the fact that Israel now believes that some of the 40 have died in captivity, one of the officials said.

As details of Israel’s latest offer have emerged, Mr. Netanyahu has come under increasing pressure from his right-wing coalition partners to reject compromise. If they withdraw from the government over a deal, Israel could head to early elections, threatening Mr. Netanyahu’s political future.

Finance Minister Bezalel Smotrich, a hard-line member of the coalition, has said that if Mr. Netanyahu gives up on invading Rafah immediately, a government under his leadership doesn’t have “the right to exist.”

On Tuesday, Mr. Netanyahu said an invasion of Rafah would take place, without saying when.

“The idea that we will halt the war before achieving all of its goals is out of the question,” he said in a meeting with the families of hostages, according to a statement from his office. “We will enter Rafah and we will eliminate the Hamas battalions there — with or without a deal — in order to achieve the total victory.”

If Israel and Hamas strike an agreement, it would be the first cease-fire since late November, when a short-lived pause in the fighting allowed for the release of more than 100 hostages and 240 Palestinian prisoners.

Hamas and its allies captured roughly 240 Israelis and foreigners in their attack on Oct. 7, which prompted Israel to go to war in Gaza. More than 130 hostages are believed to still be held in Gaza, but some are thought to have died.

Aaron Boxerman contributed reporting.

Israeli settlers attacked aid trucks headed to Gaza, Jordan says.

Israeli settlers attacked several aid trucks on the way from Jordan to Gaza around dawn on Wednesday, including some that were headed for the newly opened border crossing on the north edge of the Gaza Strip, Jordan’s foreign ministry said.

The ministry said that the settlers dumped some of the aid onto the street. It condemned the Israeli government’s failure to protect the aid as a violation of its legal obligation to safeguard the flow of food and other humanitarian necessities to the devastated Palestinian enclave, and said the attack undermined Israel’s claim that it was working to allow more aid into Gaza.

Asked about the attack, the Israeli military said in a statement that overnight, Israeli civilians had “caused damage” to aid on several trucks from Jordan “secured” by Israeli forces.

Details about the attack, including where it happened and how much aid was dumped or damaged, were not immediately released by the Israeli military or the Jordanian foreign ministry, though both said the trucks ultimately managed to reach Gaza.

Honenu, a right-wing legal aid group that often represents Israeli extremists accused of violent crimes against Palestinians, said that four people had been arrested for blocking aid trucks near Ma’ale Adumim, one of the largest Israeli settlements in the occupied West Bank.

The trucks were part of two convoys, one of which was headed for the Kerem Shalom crossing in southern Gaza, the Jordanian foreign ministry said. The other convoy was the first to enter northern Gaza through the Erez crossing, according to the Jordanian foreign minister, Ayman Safadi, who called the attack “despicable” on social media and called for global condemnation and international sanctions against Israel.

Israel agreed to open the Erez crossing on Wednesday, after some of its closest allies, including the United States, pressured it to allow more aid into Gaza in the aftermath of the Israeli military’s killing of seven World Central Kitchen workers in April. For months beforehand, United Nations officials and aid organizations had been pleading with Israel to open the crossing to allow aid to move directly into northern Gaza, in hopes of averting famine.

Honenu said on Wednesday that it had provided legal counsel to the four arrested individuals, and that they had been released after being issued a restraining order requiring them to stay away from aid convoys and not participate in illicit gatherings.

Israeli civilians have repeatedly blocked the passage of aid trucks — sometimes as Israeli security forces stand by — with many demanding that no aid reach Palestinians in Gaza until hostages held in the enclave are released.

The U.S. secretary of state, Antony J. Blinken, who has been on another wartime tour of the Middle East, was in Jordan on Tuesday at the warehouse where medical and food aid was being loaded onto the convoy heading to the Erez crossing. He praised Israel’s opening of the crossing as “real and important progress,” adding that “more still needs to be done.” On Wednesday, during a visit to Israel, Mr. Blinken included the Kerem Shalom crossing among his stops.

Blinken’s visit to the Kerem Shalom crossing puts aid for Gaza front and center.

Secretary of State Antony J. Blinken visited an inspection checkpoint at the Kerem Shalom border crossing in Israel on Wednesday, part of an effort to prioritize the issue of humanitarian aid for Gaza during his Middle East tour.

Under pressure from President Biden after an Israeli airstrike killed seven aid workers, Israel announced last month that it would open more avenues for aid to enter Gaza. Israel has since expedited the flow of aid into Gaza amid intense international scrutiny, though humanitarian organizations say more is urgently needed to alleviate the severe hunger that is gripping the enclave.

Here’s a look at where things stand.


Israel imposes stringent checks on incoming aid to keep out anything that might help Hamas, which it has pledged to eliminate. Since the start of the war, most of the aid for Gaza has been transiting through the Rafah border crossing with Egypt.

Israel opened the crossing at Kerem Shalom in December after pressure from the United States to speed up the flow of humanitarian aid into Gaza. However, Israeli protesters have regularly gathered at the crossing, trying to block aid convoys from entering the enclave in the hopes of raising the pressure on Hamas to release the hostages.

The Rafah and Kerem Shalom checkpoints both touch southern Gaza. Aid officials pleaded with Israel for months to add additional entry points — especially in the north, where the risk of famine was deemed greatest by the United Nations.

Under pressure, Israel said last month that it would reopen the Erez border crossing into northern Gaza and that shipments bound for the enclave would be accepted at the Israeli port of Ashdod. On Wednesday, Israel said that the first aid trucks, 30 in total, had passed through the crossing after being inspected.

But the Erez crossing, which was primarily used for pedestrian traffic before the war, was badly damaged during the Hamas-led raid on Israel in October. As international officials and humanitarian agencies looked for signs that Israel was making good on its pledges, Israel said it would be opening another crossing into northern Gaza — not Erez.


U.S. Army engineers also are working to construct a floating pier off the coast of Gaza. The pier — which Mr. Blinken said Tuesday would be operational in about one week — could help relief workers deliver as many as two million meals a day.

And the Jordanian military and government have in recent weeks increased the amount of aid arriving in overland convoys, which travel from Jordan through the West Bank and across part of Israel before reaching the southern Gaza border crossings. The Jordanian military carries out its own inspections. Government trucks are inspected by Israel.


There are widespread food shortages in Gaza, and the United Nations has warned that a famine is looming. Aid groups and United Nations officials have accused Israel of systematically limiting aid delivery. Israel denies the assertion, blaming the shortages on logistical failures by aid groups, and has recently increased the number of trucks entering the strip.

In recent weeks, Israel’s efforts to increase the flow of aid have been acknowledged by the Biden administration and international aid officials. More aid trucks also appeared to be reaching Gaza, especially in the north.

On Wednesday, Mr. Blinken discussed how aid delivery has improved when he met with Mr. Netanyahu and “reiterated the importance of accelerating and sustaining that improvement,” according to the State Department.

‘Thank you, American universities’: Gazans express gratitude for campus protesters.

Thousands of miles away from the campus protests that have divided Americans, some displaced Palestinians are expressing solidarity with the antiwar demonstrators and gratitude for their efforts.

Messages of support were written on some tents in the southern city of Rafah, where roughly a million displaced people have sought shelter from the Israeli bombardment and ground fighting that Gazan health officials say have killed more than 34,000 people.

“Thank you, American universities,” read one message captured on video by the Reuters news agency. “Thank you, students in solidarity with Gaza your message has reached” us, read another nearby.

Tensions have risen at campuses across the United States, with police in riot gear arresting dozens of people at Columbia University on Tuesday night and officers across the country clashing with pro-Palestinian demonstrators who had erected encampments and seized academic buildings at other institutions. The protesters have been calling for universities to divest from companies with ties to Israel, and some have vowed not to back down.

The protests have come at a particularly fearful time in Rafah, with Prime Minister Benjamin Netanyahu of Israel vowing to launch a ground invasion of the city to root out Hamas battalions there despite glimmers of hope for a temporary cease-fire.

Palestinians “are very happy that there are still people standing with us,” said Mohammed al-Baradei, a 24-year-old recent graduate from the dentistry program at Al-Azhar University who spoke by phone from Rafah.

“The special thing is that this is happening in America and that people there are still aware and the awareness is growing every day for the Palestinian cause,” he added.

Akram al-Satri, a 47-year-old freelance journalist sheltering in Rafah, said Gazans were “watching with hope and gratitude the student movement in the United States.”

“For us this is a glimmer of hope on a national level,” he added in a voice message on Wednesday.

Bisan Owda, a 25-year-old Palestinian who has been documenting the war on social media, said in a video posted to her more than 4.5 million Instagram followers that the campus protests had brought her a new sense of possibility.

“I’ve lived my whole life in Gaza Strip and I’ve never felt hope like now,” said Ms. Owda.

Nader Ibrahim contributed reporting and video production from London.

Colombia’s president says the country will sever ties with Israel, calling its government ‘genocidal.’

Colombia will sever diplomatic ties with Israel over its prosecution of the war in Gaza, President Gustavo Petro announced in Bogotá on Wednesday, describing the Israeli government as “genocidal.”

His announcement came in a speech in Colombia’s capital city in front of cheering crowds that had gathered for International Workers’ Day.

“The times of genocide, of the extermination of an entire people cannot come before our eyes, before our passivity,” Mr. Petro said. “If Palestine dies, humanity dies.”

Colombia is the second South American nation to break off relations with Israel after Bolivia, which cut ties in November over its strikes in Gaza. On the day that Bolivia made its announcement, Colombia and Chile both said that they were recalling their ambassadors to Israel, and Honduras followed suit within days. Belize also cut diplomatic ties with Israel that month.

The Israeli government denounced Mr. Petro’s move on Wednesday.

“History will remember that Gustavo Petro chose to stand at the side of the most abominable monsters known to man, who burned babies, killed children, raped woman and abducted innocent civilians,” Israel’s foreign minister, Israel Katz, wrote on X. “Israel and Colombia always enjoyed warm ties. Even an antisemitic and hateful president will not change that.’’

Mr. Petro, Colombia’s first leftist leader and a critic of U.S. drug policy toward his country, had threatened to cut ties with Israel in March if it did not comply with a U.N. Security Council resolution calling for an immediate cease-fire in Gaza. And he called on other countries to do the same. In response to that threat, Mr. Katz wrote on X that Mr. Petro’s “support for Hamas murderers” who carried out massacres and committed sex crimes against Israelis was shameful.

“Israel will continue to protect its citizens and will not yield to any pressure or threats,” he added.

In February Mr. Petro suspended Colombia’s purchase of Israeli weapons in February after Israeli forces opened fire while a crowd was gathered near a convoy of trucks carrying desperately needed aid to Gaza City, part of a chaotic scene in which scores of people were killed and injured, according to Gazan health officials and the Israeli military.

“Asking for food, more than 100 Palestinians were killed by Netanyahu,” Mr. Petro wrote on X at the time, comparing the events to the Holocaust “even if the world powers do not like to acknowledge it.”

“The world must block Netanyahu,” he added.

Netanyahu’s pledge to invade Rafah could undermine efforts to reach a cease-fire deal.

Prime Minister Benjamin Netanyahu of Israel once again pledged on Tuesday to launch a ground invasion into the southern Gazan city of Rafah, a move that could undermine efforts to negotiate a cease-fire agreement after seven months of war in the Palestinian enclave.

The United States, Qatar and several countries have been pushing to get a cease-fire deal, with Secretary of State Antony J. Blinken visiting the region and expectations rising that Hamas and Israel might be edging closer to an agreement.

But with Hamas arguing that any agreement should include an end to the war, and with right-wing politicians in Israel threatening to leave the government coalition if the long-planned incursion into Rafah is delayed, Mr. Netanyahu made clear that Israel would reserve the right to keep fighting.

“The idea that we will halt the war before achieving all of its goals is out of the question,” he said in a meeting with the families of hostages held in Gaza, according to a statement from his office. “We will enter Rafah and we will eliminate the Hamas battalions there — with or without a deal, in order to achieve the total victory.”

Israeli officials have said repeatedly that they plan to move into Rafah, but over the weekend, they made clear they were open to holding off if it meant they could secure the release of hostages taken when Hamas attacked Israel on Oct. 7. One official also suggested that Israel was using the threat of an imminent military maneuver to press the armed group into a hostage deal.

In anticipation of an offensive, some families in Rafah have been moving north into areas of Gaza that had already been attacked by Israeli forces, but on Tuesday, the scale of the evacuation remained unclear. As of last week, more than one million Gazans, many of them previously displaced from other parts of the territory by Israeli bombardment, were still sheltering in the city in makeshift tents.

American officials and other allies have been pressing Israel to either avoid an assault on Rafah or develop specific plans to adequately minimize civilian casualties.

On Tuesday, Mr. Blinken met with officials in Jordan to discuss the war between Israel and Hamas, and to press for peace and an increase in humanitarian aid. There was no immediate reaction from the State Department to Mr. Netanyahu’s remarks.

Prime Minister Rishi Sunak of Britain spoke to Mr. Netanyahu on Tuesday, his office said in a statement. The British leader “continued to push for an immediate humanitarian pause to allow more aid in and hostages out” and said that Britain’s focus was on de-escalation, it said.

For weeks, cease-fire talks had been at a standstill. But Israeli officials have said that negotiators have reduced the number of hostages they want Hamas to release during the first phase of a truce, opening up the possibility that the stalled negotiations could be revived.

A senior Hamas official said on social media on Monday that the group was studying a new Israeli proposal.

A Hamas delegation met with officials in Egypt’s intelligence service on Monday, according to a senior Hamas official, who spoke on condition of anonymity to talk about sensitive discussions between Hamas and Egypt.

Adam Rasgon contributed reporting.

A Proposed Law Targeting ‘Foreign Interests’ in Georgia Riles the Opposition

For the past month, the Georgian capital of Tbilisi has been engulfed in turmoil. Protesters have taken to the streets of the city night after night. A fistfight broke out between legislators in the country’s Parliament. And over the weekend, there were clashes between police and protesters at a large demonstration in the center of the city.

The trigger for the unrest was a decision early this month by the governing party, Georgian Dream, to push a bill through Parliament that the pro-Western opposition believes could be used to crack down on dissent and hamper the country’s efforts to join the European Union.

The draft law would require nongovernmental groups and media outlets that receive more than 20 percent of their funding from foreign sources to register as organizations “carrying the interests of a foreign power” and provide annual financial statements about their activities. Violations would incur fines equivalent to more than $9,000.

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Flooding in a Kenyan Natural Reserve Forces Tourist Evacuation

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Devastating floods that have killed hundreds of people and displaced tens of thousands more in East Africa are now inundating parts of the Masai Mara, one of Africa’s greatest wildlife national reserves.

On Wednesday, the Telek River broke its banks and overflowed into parts of the natural reserve, flooding many tourist camps. A spokesman for the Kenyan Red Cross, Munir Ahmed, said that more than 90 people have been evacuated, some by helicopter. Others fled through the water.

“The situation in Masai Mara is so bad,” said Daniel Ikayo, the owner of a safari company that operates there. “There is water everywhere.”

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India’s Master of Nostalgia Takes His Sweeping Vision to Netflix

He Won by a Landslide. Why Is He Fighting for His Political Life?

The last time Ben Houchen ran to be mayor of Tees Valley, a struggling, deindustrialized region in northeastern England, he stormed to victory with almost 73 percent of the vote.

Three years on, Mr. Houchen, a Conservative politician, faces a re-election contest in which even a narrow win would do.

As voters in England prepare to vote in Thursday’s local and mayoral elections, the governing Conservatives, led by Prime Minister Rishi Sunak, are trailing badly in the opinion polls to the opposition Labour Party ahead of a general election expected later this year.

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Frustrated South Koreans Blame President in Standoff With Doctors

Eun Sung injured her right thumb in a fall in March and needed surgery to fix a torn ligament. But scheduling one has been difficult even though she lives in one of the most developed nations in the world, South Korea.

“It was so hard to get an appointment, and I was told the earliest available operation would be next January,” said Ms. Sung, an office worker in Seoul, the capital. The one consolation, she said, was that she did not need surgery urgently.

For more than two months, South Korea’s health care system has been in disarray because thousands of doctors walked off the job after the government proposed to drastically increase medical school admissions. While the disruptions have not yet reached crisis levels, thousands of operations and treatments have been delayed or canceled, nurses have had to take on more responsibilities, and military hospitals have been opened to civilians. Several major hospitals this week are planning to suspend outpatient clinics.

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Bulgarian Distrust of Russia Simmers Over a Black Sea Oil Terminal

The oil terminal’s piers stretch just a few score yards into the Black Sea from the Bulgarian coast. For 25 years, the Russian crude they received fed a sprawling network of economic and political influence that helped keep Bulgaria tethered tightly to the Kremlin.

How much oil arrived at the terminal for use by a nearby Russian-owned refinery was something only the Russians knew: they controlled the piers, the meters recording the volumes delivered and the security force guarding the perimeter fences.

In recent months, however, Russia has steadily lost its grip on the Rosenets Oil Terminal, near the Black Sea port city of Burgas.

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Deadly Russian Strikes Hit Civilian Center and Other Targets in Odesa

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A Ukrainian official said early Wednesday that a Russian missile attack overnight had killed three people and injured three others in Odesa, a southern Ukrainian city that has been a regular target of Russian missiles and drones trying to destroy its port infrastructure.

The attack followed a Russian airstrike on Monday evening that killed five people and wounded about 30 others, Ukrainian officials said.

Videos and photos from the Monday strike showed lifeless and bloodied bodies of civilians lying on a seafront promenade not known to be close to any strategic site like military buildings or grain storehouses.

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Chinese Scientist Who Shared Covid Sequence Protests Lab Closure

A well-known Chinese scientist who defied a Chinese government gag order by being the first to disclose the genome of the Covid virus to a global database four years ago held a rare protest this week in Shanghai after being locked out of his lab.

The scientist, Zhang Yongzhen, had run a laboratory in Shanghai since 2018, but found over the weekend that the facility had been sealed off with one of his colleagues locked inside, according to a Chinese news outlet. Dr. Zhang’s key card had been canceled and the elevators had been turned off.

On Sunday evening, he began sleeping outdoors on flattened cardboard in front of locked blue doors at the sidewalk entrance to the lab, photos posted online by students showed. At least five security guards could be seen in one of the photos.

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Expressway Collapses in Southern China Amid Heavy Rains, Killing 24

A nearly 60-foot segment of an expressway in a rural area of southeastern China collapsed before dawn on Wednesday after days of heavy rain, killing 24 people and injuring 30 others.

Photos released after the incident appeared to show that a landslide had begun under two lanes of an expressway that ran along the side of a hill. A wide, brown scar of mud ran down the side of the hill between bright green foliage, leaving a large gap in the expressway.

Vehicles lay jumbled at the base of the hill below the hole, blackened and still smoking from a fire that had burned vigorously during the night, drawing a large number of fire trucks to the area.

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Surrounded by Fighters and Haunted by Famine, Sudan City Fears Worst

Fears of renewed ethnic slaughter in the Sudanese region of Darfur, where genocidal violence killed as many as 300,000 people two decades ago, have soared in recent days, with a looming assault on an embattled city that is already threatened by famine.

The contest for control of El Fasher, the last city held by Sudan’s military in Darfur, has prompted alarmed warnings from American and United Nations officials who fear that mass bloodshed may be imminent. Linda Thomas-Greenfield, the U.S. envoy to the United Nations, told reporters on Monday that the city was “on the precipice of a large-scale massacre.”

El Fasher is the latest flashpoint in a year-old civil war between Sudan’s military and the Rapid Support Forces, a powerful paramilitary group that the military once nurtured and is now its bitter rival for power. The conflict has devastated one of Africa’s largest countries and created a vast humanitarian crisis that U.N. officials say is one of the biggest in decades.

Map locates the Darfur region of Sudan.

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In a Communist Stronghold, Capitalists Become an Economic Lifeline

A modern grocery store whose shelves are packed with everything from pasta to wine fills a spot in central Havana once occupied by a drab state-owned flower shop, its ceilings and walls repaired and repainted.

A former state glass company in a Havana suburb now houses a showroom for a private business selling Cuban-made furniture.

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Mali Claims Death of Terrorist Who Helped Lead Deadly Ambush in Niger

Mali said on Monday that it had killed a high-value Islamist commander who helped lead a 2017 attack in which four American and four Nigerien soldiers were killed alongside an interpreter.

The U.S. State Department had put a $5 million bounty on the head of the commander, Abu Huzeifa — a member of an affiliate of the Islamic State — after his participation in an attack in Tongo Tongo, Niger, on American Green Berets and their Nigerien comrades.

At that time, the attack was the largest loss of American troops during combat in Africa since the “Black Hawk Down” debacle in Somalia in 1993.

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Nine Rescued in Atlantic After Days on Wreckage of Migrant Boat

After a migrant boat sank and about 50 of its passengers went missing in the Atlantic Ocean off northwestern Africa, nine survivors endured two days on the semi-submerged wreck before they were found, according to Spanish rescuers.

The rescue happened on Monday near the coast of the Canary Islands, a Spanish archipelago and a destination along a migration route on which, experts say, many other shipwrecks are likely to have gone unreported.

The rescue occurred after a merchant ship reported a sinking vessel 60 nautical miles south of El Hierro, an island in the far west Canaries, said Carmen Lorente Sánchez, a spokeswoman for the Spanish maritime safety and rescue organization.

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In Western Ukraine, a Community Wrestles With Patriotism or Survival

It was sunset when Maj. Kyrylo Vyshyvany of the Ukrainian Army stepped into the yard of his childhood home in Duliby, a village in western Ukraine, just after his younger brother, also a soldier, had been buried. Their mother was still crying in the living room.

“I can already see that she’ll be coming to visit him every day,” he said that day.

He was right, but he would not be by her side. A few days after the funeral, in March 2022, he was killed in a Russian missile strike on a Ukrainian military base and buried next to his brother, Vasyl.

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A Gen Z Resistance, Cut Off From Data Plans

In the night, the mountain air not quite chill enough to still the insects, young people gathered around a glow. The light attracting them was not a phone screen, that electric lure for people almost everywhere, but a bonfire.

From around the blaze, music radiated. Fingers strummed a guitar. Voices layered lyrics about love, democracy and, most of all, revolution. Moths courted the flame, sparking when they veered too close, then swooning to their deaths.

For months now, these hills of Karenni State in eastern Myanmar have been severed from modern communications. The military junta that seized power in a coup three years ago, plunging the country into civil war, has cut off the populations most opposed to its brutal rule. In these resistance strongholds, where people from around the nation have congregated, there is almost no internet, cell service or even electricity.

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War or No War, Ukrainians Aren’t Giving Up Their Coffee

When Russian tanks first rolled into Ukraine more than two years ago, Artem Vradii was sure his business was bound to suffer.

“Who would think about coffee in this situation?” thought Mr. Vradii, the co-founder of a Kyiv coffee roastery named Mad Heads. “Nobody would care.”

But over the next few days after the invasion began, he started receiving messages from Ukrainian soldiers. One asked for bags of ground coffee because he could not stand the energy drinks supplied by the army. Another simply requested beans: He had taken his own grinder to the front.

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5-Star Bird Houses for Picky but Precious Guests: Nesting Swiftlets

With no windows, the gloomy, gray building looming four stories above the rice fields in a remote village in Indonesian Borneo resembles nothing more than a prison.

Hundreds of similar concrete structures, riddled with small holes for ventilation, tower over village shops and homes all along Borneo’s northwestern coast.

But these buildings are not for people. They are for the birds. Specifically, the swiftlet, which builds its nests inside.

Map shows the location of Perapakan in the Sambas Regency on Borneo, Indonesia.

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Israeli Army Withdraws From Major Gaza Hospital, Leaving Behind a Wasteland

The journalists were among a small group of international reporters brought by the Israeli army to Al-Shifa Hospital on Sunday. To join the tour, they agreed to stay with the Israeli forces at all times and not to photograph the faces of certain commandos.

Al-Shifa Hospital in Gaza City, once the fulcrum of Gaza’s health system and now an emblem of its destruction, stood in ruins on Sunday, as if a tsunami had surged through it followed by a tornado.

The emergency department was a tidy, off-white building until Israeli troops returned there in March. Two weeks later, it was missing most of its facade, scorched with soot, and punctured with hundreds of bullets and shells.

The eastern floors of the surgery department were left open to the breeze, the walls blown off and the equipment buried under mounds of debris. The bridge connecting the two buildings was no longer there, and the plaza between them — formerly a circular driveway wrapping around a gazebo — had been churned by Israeli armored vehicles into a wasteland of uprooted trees, upturned cars and a half-crushed ambulance.

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A Novelist Who Finds Inspiration in Germany’s Tortured History

She became a writer because her country vanished overnight.

Jenny Erpenbeck, now 57, was 22 in 1989, when the Berlin Wall cracked by accident, then collapsed. She was having a “girls’ evening out,” she said, so she had no idea what had happened until the next morning. When a professor discussed it in class, she said, it became real to her.

The country she knew, the German Democratic Republic, or East Germany, remains a crucial setting for most of her striking, precise fiction. Her work, which has grown in acuity and emotional power, combines the complications of German and Soviet history with the lives of her characters, including those of her own family members, whose experiences echo with the past like contrapuntal music.

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Forbidden to Watch Films as a Child, He Now Directs Somalia’s Top Shows

At the shout of “action,” two actors, costumed in black blazers and sunglasses, erupted into a spirited shouting match, gesticulating wildly as one demanded that the other convince his daughter to marry him.

A cameraman and a boom operator, sweaty under a scorching sun, moved in to capture the altercation in close-up.

Then the director, Abshir Rageh, seated in a foldable chair, removed his headphones and called: “Cut.”

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Even Before the Olympics, a Victory Lap for a Fast-Moving French Mayor

Reporting from St.-Ouen, France

The mayor grew up in a building so decrepit — filthy hallways, no private toilets, no showers — that his friends in nearby concrete towers pitied him.

Five decades later, that building — in St.-Ouen, a Paris suburb — is a distant memory, and in its place rises France’s Olympic pride: the athletes’ village, with its architectural-showcase buildings that are outfitted with solar panels, deep-sinking pipes for cooling and heating, and graceful balconies from which to look down on the forest planted below. One-quarter will become public housing after the Games.

“All of a sudden, we have the same feeling of pride as people living in the hypercenter,” said the mayor of St.-Ouen, Karim Bouamrane, 51, using his personal shorthand for the glamorous downtown playgrounds of the elites. “There was Los Angeles, Barcelona, Beijing, London, Sydney and, now, there is St.-Ouen.”

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Documentary Filmmaker Explores Japan’s Rigorous Education Rituals

The defining experience of Ema Ryan Yamazaki’s childhood left her with badly scraped knees and her classmates with broken bones.

During sixth grade in Osaka, Japan, Ms. Yamazaki — now a 34-year-old documentary filmmaker — practiced for weeks with classmates to form a human pyramid seven levels high for an annual school sports day. Despite the blood and tears the children shed as they struggled to make the pyramid work, the accomplishment she felt when the group kept it from toppling became “a beacon of why I feel like I am resilient and hard-working.”

Now, Ms. Yamazaki, who is half-British, half-Japanese, is using her documentary eye to chronicle such moments that she believes form the essence of Japanese character, for better or worse.

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From New England to Notre-Dame, a U.S. Carpenter Tends to a French Icon

Notre-Dame Cathedral sat in the pre-dawn chill like a spaceship docked in the heart of Paris, its exoskeleton of scaffolding lit by bright lights. Pink clouds appeared to the east as machinery hummed to life and workers started clambering around.

One of them, Hank Silver, wearing a yellow hard hat, stood on a platform above the Seine River and attached cables to oak trusses shaped like massive wooden triangles. A crane hoisted them onto the nave of the cathedral, which was devastated by fire in 2019.

Mr. Silver — a 41-year-old American-Canadian carpenter — is something of an unlikely candidate to work on the restoration of an 860-year-old Gothic monument and Catholic landmark in France. Born in New York City into an observant Jewish family, he owns a small timber framing business in rural New England and admits that until recently he didn’t even know what a nave was.

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This Town Had a Reputation Problem. Premier League Soccer Changed Things.

As the announcement trilled out over Kenilworth Road, the jumble of rusted metal and peeling paint that Luton Town F.C. calls home, the tone started to shift. At the start of the sentence, it was little more than the traditional polite welcome to the stadium for that evening’s visiting team, Manchester City.

By the end, though, the voice of the announcer seemed overcome by what sounded a little like awe. Luton, the fans in the stands and the players on the field were reminded, was about to face “the champions of the F.A. Cup, the champions of England and the champions of Europe.” Luton seems to be having a hard time believing the company it now keeps.

There is a reason for that. Fifteen years ago, Luton Town had been relegated to the fifth tier of English soccer, a world away from the power and the prestige of the Premier League. There was, for a time, a genuine risk that the club, founded in 1885, several years before the invention of the zipper, might fold altogether. For years afterward, money remained tight, ambitions modest.

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Top Biden Official Calls for Inquiry Into Chinese Doping Case

The Biden administration’s top drug official called on Monday for an independent investigation into how Chinese and global antidoping authorities decided to clear 23 elite Chinese swimmers who tested positive for a banned drug months before the Summer Olympics in 2021.

The official, Rahul Gupta, who is the director of the Office of National Drug Control Policy, said that he planned to bring up the handling of the positive tests during a two-day meeting of sports ministers in Washington. Top members of the World Anti-Doping Agency are scheduled to attend the event, which starts Thursday.

“The United States stands by its commitment to ensure that every American athlete and those across the globe are provided a level playing field and a fair shot in international athletic competitions,” Dr. Gupta said in response to questions from The New York Times. “There must be rigorous, independent investigations to look into any incident of potential wrongdoing.”

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A Soccer Team Stopped Charging for Tickets. Should Others Do the Same?

Neither Paris F.C. nor St.-Étienne will have much reason to remember the game fondly. There was, really, precious little to remember at all: no goals, few shots, little drama — a drab, rain-sodden stalemate between the French capital’s third-most successful soccer team and the country’s sleepiest giant.

That was on the field. Off it, the 17,000 or so fans in attendance can consider themselves part of a philosophical exercise that might play a role in shaping the future of the world’s most popular sport.

Last November, Paris F.C. became home to an unlikely revolution by announcing that it was doing away with ticket prices for the rest of the season. There were a couple of exceptions: a nominal fee for fans supporting the visiting team, and market rates for those using hospitality suites.

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‘Get Ready to Scream’: How to Be a Baseball Fan in South Korea

In the United States, many Major League Baseball games feature long periods of calm, punctuated by cheering when there’s action on the field or the stadium organ plays a catchy tune.

But in South Korea, a baseball game is a sustained sensory overload. Each player has a fight song, and cheering squads — including drummers and dancers who stand on platforms near the dugouts facing the spectators — ensure that there is near-constant chanting. Imagine being at a ballpark where every player, even a rookie, gets the star treatment.

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Adidas Stops Customization of Germany Jersey for Fear of Nazi Symbolism

The sports apparel giant Adidas abruptly stopped the sale of German soccer jerseys created with the player number “44” this week because the figure, when depicted in the official lettering of the uniform’s design, too closely resembled a well-known Nazi symbol.

The stylized square font used by Adidas for the jerseys, which will be worn by Germany’s team when it hosts this summer’s European soccer championships, makes the “44” resemble the “SS” emblem used by the Schutzstaffel, the feared Nazi paramilitary group that was instrumental in the murder of six million Jews. The emblem is one of dozens of Nazi symbols, phrases and gestures that are banned in Germany.

The country’s soccer federation, which is responsible for the design, said Monday any similarity to the logo created by the design’s numbering was unintentional.

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Los chilenos que salvaron el valle del Cochamó

En la zona central de Chile, cerca de la confluencia de la cordillera de los Andes con el océano Pacífico, una vasta franja de naturaleza virgen está cambiando de manos en las circunstancias más insólitas.

Roberto Hagemann, un empresario chileno propietario de 131.522 hectáreas, ha accedido vender la tierra a sus adversarios históricos, una banda de ecologistas advenedizos que pasaron años frustrando sus esfuerzos por desarrollar la propiedad.

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El precio: 63 millones de dólares.

Se trata de una transacción histórica que preservará uno de los territorios de mayor importancia ecológica de Sudamérica. Conocida como Hacienda Pucheguín, la propiedad está rodeada de parques nacionales y surcada por ríos salvajes, bosques de alerces antiguos y el valle de Cochamó, una catedral de imponentes paredes de granito popular entre los escaladores de todo el mundo.

El acuerdo es también un ejemplo de conservación moderna. En un momento en que las tierras ecológicamente sensibles están amenazadas en todo el mundo, se necesita una confluencia única de recursos jurídicos, financieros y políticos —además de un poco de suerte— para protegerlas del implacable desarrollo.

“Se trata de un lugar irremplazable”, dijo Jeff Parrish, alto ejecutivo de Nature Conservancy, que asesora al grupo sin fines de lucro que dirige la compra. “Tenemos que asegurarnos de que siga siendo como la naturaleza quiso que fuera”.

El terreno que Hagemann llegó a adquirir es prácticamente virgen. En el último siglo, unos cientos de colonos establecieron pequeñas granjas en la zona y obtuvieron derechos de propiedad. En su mayor parte, sin embargo, la zona no se tocó, proporcionando un hábitat verde para los pumas, las peculiares ranas de Darwin y el huemul, un ciervo del sur de los Andes en peligro de extinción.

A finales de la década de 1990 y principios de los 2000, el gobierno chileno propuso construir carreteras en la zona. Pero los residentes locales, que se oponían al desarrollo en una zona ecológicamente sensible, derribaron la iniciativa.

Al mismo tiempo, el valle de Cochamó adquirió fama internacional entre los escaladores. Con escarpadas paredes de granito que se elevan miles de metros sobre el fondo del valle, la zona pronto recibió el apelativo del “Yosemite de Sudamérica”, en referencia a la meca de la escalada en roca de California.

En 2007, Hagemann empezó a comprar los terrenos, parcela por parcela. Sabía que el terreno estaba en manos de más de 200 familias y vio la oportunidad de unir las propiedades en una sola que pudiera utilizarse tanto para el turismo como para el desarrollo.

Junto con un socio, Hagemann, que amasó una fortuna con la minería y el sector inmobiliario, gastó decenas de millones de dólares de su propio dinero en adquirir la propiedad mediante un aluvión de transacciones.

Reunir los terrenos en una sola parcela fue una tarea compleja que ahuyentó a otros compradores. Doug y Kris Tompkins, filántropos estadounidenses que conservaron vastas extensiones de tierra en Chile yArgentina, conocían la propiedad. Pero llegaron a la conclusión de que sería demasiado difícil gestionar tantos pequeños negocios inmobiliarios.

Hagemann no se amilanó y, al final, llegó a poseer 325.000 acres, más de 131.500 hectáreas de terreno contiguo, casi completamente rodeado de parques nacionales.

Poco después de reunir la propiedad, él y sus socios propusieron construir una central hidroeléctrica en la zona. El proyecto habría supuesto la construcción de una central eléctrica en un río cercano al valle, 62 kilómetros de líneas de transmisión y una red de carreteras en lo que aún era naturaleza virgen.

“Nuestro principal objetivo era invertir capital en la naturaleza”, dijo Hagemann en un correo electrónico, “añadiendo valor al crecimiento de nuestra productividad chilena, así como al desarrollo local de la gente de Pucheguin”.

Pero Hagemann encontró resistencia desde el principio. En 2013, un guía de naturaleza llamado Rodrigo Condeza fundó una organización sin ánimo de lucro llamada Puelo Patagonia, dedicada a preservar la tierra. Permitir la construcción de una instalación hidroeléctrica, argumentó, interrumpiría un importante corredor ecológico que pasa a través de una vasta serie de parques nacionales.

Condeza empezó a conseguir apoyo público para su causa, fomentando la oposición al Hagemann y a sus planes para explotar las tierras. “Fue nuestro adversario durante muchos años”, dijo Condeza.

Condeza también llevó la lucha a los tribunales. Puelo Patagonia lideró una iniciativa comunitaria para detener el proyecto hidroeléctrico, alegando que no se habían realizado las revisiones medioambientales adecuadas. En 2017, un tribunal chileno le dio la razón, echando por tierra los planes de Hagemann para la central.

Frustrados sus esfuerzos por desarrollar el terreno, Hagemann decidió venderlo. En 2018, Christie’s listó la propiedad por 150 millones de dólares.

xpróximo propietario como lo sería una pintura de Picasso o Monet”, dijo Rick Moeser, director ejecutivo de Christie’s International Real Estate, en ese momento. “La propiedad ha sido protegida de forma responsable y podría servir como un eco-resort desarrollado con sensibilidad, una residencia privada, o esperar a su próximo guardián de la conservación”.

No se presentó ningún comprador, pero el anuncio llamó la atención de conservacionistas y escaladores de todo el mundo.

En 2022, Puelo Patagonia decidió hacer una oferta a la baja. Un abogado negoció una visita y, tras una década como adversarios, las dos partes empezaron a conversar.

Hagemann explicó que él también quería conservar la tierra, pero que quería hacerlo al mismo tiempo que creaba valor económico. El equipo de Puelo Patagonia intentó convencer a Hagemann de que debía vender la propiedad por una fracción del precio de venta.

“A raíz de este encuentro, se inició un largo proceso de conocimiento mutuo y diálogo respetuoso que nos permitió llegar a un entendimiento y respeto más allá de nuestras diferencias”, declaró Hagemann.

Poco después de iniciadas las conversaciones, Puelo Patagonia propuso comprar la propiedad por 50 millones de dólares. Aunque la organización no tenía dinero comprometido, Condeza y sus colegas creían que podrían conseguir los fondos si se aseguraba un acuerdo.

“Somos un montón de hippies”, dijo Condeza. “No teníamos nada que hacer”.

Hagemann pidió 100 millones de dólares.

Durante el año siguiente, negociaron. El hijo de Hagemann, un escalador que ha trepado las paredes del valle de Cochamó, también animó a su padre a vender la propiedad a los conservacionistas, según personas implicadas en el acuerdo.

A principios de este año, después de más de una década de enfrentamientos, las dos partes llegaron a una sorprendente resolución, acordando un precio de 63 millones de dólares.

Puelo Patagonia ya ha recaudado más de 15 millones de dólares de dos organizaciones benéficas que apoyan los esfuerzos de conservación. La mayor parte del dinero procede de la Fundación Wyss, fundada por Hansjörg Wyss, un multimillonario suizo que se ha convertido en uno de los principales donantes de causas liberales en Estados Unidos. Otro donante importante es la Fundación Freyja, dedicada a la conservación.

Hagemann ha dado al grupo dos años para recaudar el resto de los fondos. Puelo Patagonia también planea recaudar otros 15 millones de dólares que se utilizarán para construir senderos y gestionar el creciente número de turistas que visitan el valle de Cochamó. El grupo espera que al menos la mitad de las aportaciones procedan de donantes chilenos.

“Salvaguardar esta región preservará estas joyas durante generaciones”, dijo Tompkins en un correo electrónico.

Preservar la tierra protegerá un corredor ecológico que permite a los animales andar libremente a través de casi 6500 kilómetros de espacios naturales contiguos. También conectará una serie de parques nacionales de Chile y Argentina que se extienden desde los lagos que rodean Bariloche hasta el extremo sur de Sudamérica.

“Es la pieza que faltaba en el rompecabezas”, dijo Parrish. “Si se hubiera urbanizado, habría bifurcado un montón de zonas protegidas”.

Y cuando se concrete la venta, se acabarán las preocupaciones sobre el destino de una de las tierras ecológicamente más importantes de la región.

“Todos los que nos preocupamos por Cochamó teníamos mucho temor por quién iba a comprarlo”, dijo Condeza. “Pero nos unimos entre todos y dejamos de pelearnos y ahora hemos llegado a una solución para conservarlo para siempre”.

David Gelles reporta sobre el cambio climático y dirige el boletín Climate Forward del Times así como su serie de eventos. Más de David Gelles

Los capitalistas se convierten en un salvavidas económico en Cuba

Una tienda de abarrotes moderna cuyos estantes están repletos de todo tipo de productos, desde pasta hasta vino, ocupa un lugar en el centro de La Habana que antes ocupaba una monótona floristería estatal, con los techos y las paredes reparados y repintados.

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Una antigua empresa estatal de vidrio en un suburbio de La Habana alberga ahora una sala de exposición de una empresa privada que vende muebles fabricados en Cuba.

Y en el puerto de la capital cubana, carretillas elevadoras descargan cuidadosamente huevos estadounidenses de un contenedor refrigerado. Los huevos van destinados a un supermercado privado en línea que, al igual que Amazon Fresh, ofrece entrega a domicilio.

Estas empresas forman parte de una explosión de miles de negocios privados que se han abierto en los últimos años en toda Cuba, un cambio notable en un país donde este tipo de empresas no se han permitido y donde Fidel Castro subió al poder liderando una revolución comunista decidida a eliminar nociones capitalistas como la propiedad privada.

Pero hoy Cuba se enfrenta a su peor crisis financiera en décadas, impulsada por la ineficacia y la mala gestión del gobierno y por un embargo económico de Estados Unidos que lleva décadas provocando el colapso de la producción nacional, el aumento de la inflación, constantes cortes de energía eléctrica y escasez de combustible, carne y otros productos de primera necesidad.

Por ello, los dirigentes comunistas de la isla están dando marcha atrás y abrazando a los empresarios privados, una clase de personas a las que antes despreciaban como capitalistas “asquerosos”.

Aprovechando la flexibilización de las restricciones gubernamentales que conceden a los cubanos el derecho legal a crear sus propias empresas, desde 2021 se han abierto unos 10.200 nuevos negocios privados, creando una dinámica, aunque incipiente, economía alternativa al inestable modelo socialista del país.

Como muestra del crecimiento de las empresas privadas —y de las dificultades económicas del gobierno—, las importaciones del sector privado y del gobierno ascendieron el año pasado a 1000 millones de dólares cada una, según datos del gobierno.

Gran parte de las importaciones del sector privado procedían de Estados Unidos y se financiaban con las remesas de dinero que los cubanos enviaban a sus familiares. Alrededor de 1,5 millones de personas trabajan para empresas privadas, un aumento del 30 por ciento desde 2021, y ahora representan casi la mitad de la fuerza laboral total de la isla caribeña.

“El sector privado hoy en día tiene mucho más espacio que nunca. Eso no tiene precedente”, afirmó Pavel Vidal, quien estudia la economía de Cuba y es profesor universitario en Cali, Colombia. “El gobierno está en quiebra, así que no tiene más remedio que invitar a otros actores”.

A pesar del crecimiento del sector privado, su contribución general a la economía cubana, aunque creciente, sigue siendo modesta: representa alrededor del 15 por ciento del producto interno bruto.

Aun así, la transformación económica es lo suficientemente significativa como para provocar profundas divisiones en el sistema comunista de la isla, a medida que una nueva élite empresarial adquiere riqueza, algo considerado como anatema para la ideología revolucionaria cubana.

Los cubanos que trabajan para el Estado, incluidos profesionales de oficina, médicos y profesores, ganan el equivalente a unos 15 dólares al mes en pesos cubanos, mientras que los empleados del sector privado pueden ganar entre 5 y 10 veces esa cantidad.

Un salario público no alcanza para mucho en las tiendas privadas que han surgido, donde una bolsa de patatas fritas italianas cuesta 3 dólares, una botella de buen vino italiano 20 dólares e incluso un artículo de primera necesidad, como el papel higiénico, cuesta 6 dólares el paquete de 10 rollos.

La mayoría de los clientes que pueden permitirse ese tipo de precios reciben dinero del extranjero, trabajan para otros negocios privados o son diplomáticos.

“Hoy en día hay que ser millonario para vivir en Cuba”, afirmó Yoandris Hierrezuelo, de 38 años, que vende fruta y verdura en un carrito del barrio El Vedado, en La Habana, y gana unos 5 dólares al día. “El Estado ya no puede satisfacer las necesidades básicas de la población”.

Funcionarios del gobierno cubano dijeron que la legalización de los negocios privados no era una aceptación a regañadientes del capitalismo en aras de la supervivencia económica, dejando claro que el papel de las industrias estatales sigue siendo mucho más importante que el del sector privado en la economía.

“No es una estrategia improvisada”, dijo en entrevista Susset Rosales, directora de Planificación Estratégica y Desarrollo del Ministerio de Economía y Planificación. “Tenemos bien claro cuál es el rumbo para la recuperación gradual de la economía con la incorporación de nuevos actores económicos complementarios a la economía estatal socialista”.

Pero los funcionarios de Estados Unidos afirmaron que el crecimiento de las empresas privadas podría cambiar las reglas del juego y allanar el camino hacia una mayor libertad democrática y económica.

“La pregunta es: ¿son suficientes?”, dijo Benjamin Ziff, el encargado de negocios que dirige la Embajada de Estados Unidos en Cuba. “Cuba se está desmoronando más rápido de lo que se está reconstruyendo. No hay vuelta atrás”.

Una cuestión clave, añadió, es si el gobierno permitirá que el sector privado “se expanda con la suficiente rapidez y libertad para hacer frente a los desafíos”.

La rápida expansión del sector privado en Cuba ha suscitado un profundo escepticismo en la comunidad de exiliados cubanos de Miami, acérrimamente anticomunista, donde muchos la califican de treta de los dirigentes comunistas cubanos para capear la crisis económica y aferrarse al poder.

La representante republicana María Elvira Salazar, una de los tres cubanoestadounidenses del sur de Florida en el Congreso, dirigió en enero una audiencia en el Congreso sobre negocios privados titulada “El mito de los nuevos emprendedores cubanos” y sugirió que las licencias para este tipo de empresas estaban reservadas a familiares de funcionarios del gobierno cubano.

“El régimen cubano sigue en el negocio del poder, y no hay nada que me demuestre que están dispuestos a dar una parte de esa cuota de mercado a nadie más que a ellos mismos”, dijo en una entrevista.

De hecho, desde la prohibición de las empresas privadas en la década de 1960, Cuba ha experimentado con prácticas de libre mercado en otras épocas de penuria, solo para revertirlas más tarde, cuando las presiones económicas han disminuido.

Cuando la Unión Soviética se derrumbó a principios de la década de 1990 y dejó a Cuba sin su principal benefactor económico, el gobierno emitió un número limitado de licencias de “trabajo por cuenta propia” para algunos comerciantes de bajos ingresos, incluidos barberos y reparadores de neumáticos.

Después de que el presidente Barack Obama restableciera las relaciones diplomáticas con Cuba en 2015 y flexibilizara el embargo estadounidense, los turistas estadounidenses inundaron la isla y las empresas de Estados Unidos comenzaron a explorar inversiones.

Aun así, el Partido Comunista nunca aceptó plenamente al sector privado, considerándolo un potencial caballo de Troya para los “imperialistas yanquis”.

Entonces llegó un doble golpe. La elección de Donald Trump en 2016 llevó al restablecimiento de las sanciones a Cuba, incluida la prohibición de que las líneas de cruceros de Estados Unidos navegaran allí. Tres años después, la pandemia de COVID-19 clausuró por completo el sector turístico de Cuba, su mayor fuente de divisas.

Desde entonces, Cuba se encuentra en caída libre financiera. La producción de carne de cerdo, arroz y frijoles —alimentos básicos— se desplomó a más de la mitad entre 2019 y 2023, según el gobierno.

Este año Cuba solicitó —por primera vez— ayuda al Programa Mundial de Alimentos de las Naciones Unidas, para suministrar suficiente leche en polvo para los niños, informaron los medios estatales. La falta de petróleo y el envejecimiento de la red eléctrica han provocado apagones en todo el país.

En marzo, el empeoramiento de las condiciones de vida provocó una inusual manifestación pública de descontento, cuando cientos de personas salieron a las calles de Santiago de Cuba, la segunda ciudad más grande del país, al grito de “corriente y comida”, según las redes sociales y los informes oficiales del gobierno.

Las dificultades económicas han desencadenado un enorme aumento de la emigración. Desde 2022, unos 500.000 cubanos han abandonado la isla, un éxodo extraordinario para un país de 11 millones de habitantes, y la mayoría de los cubanos que se han marchado lo han hecho a Estados Unidos.

En medio de tantas privaciones, las pequeñas empresas privadas ofrecen una pequeña dosis de esperanza para quienes tienen dinero para abrirlas, y para sus empleados.

Muchos están aprovechando las regulaciones introducidas en 2021 que conceden a los cubanos el derecho legal a crear sus propias empresas, limitadas a 100 empleados.

Por toda La Habana están apareciendo nuevas charcuterías y cafeterías, mientras pisos enteros de oficinas alquilan espacio a jóvenes emprendedores rebosantes de planes de negocio y productos, desde construcción y software hasta ropa y muebles.

Diana Sainz, quien había vivido en el extranjero durante gran parte de su vida y trabajado para la Unión Europea, aprovechó los cambios económicos en su tierra natal y abrió dos mercados Home Deli en La Habana, en donde ofrece una mezcla de artículos de fabricación local, como pastas y helados, así como productos importados, como cerveza y cereales.

Sainz dice que Cuba no había tenido un supermercado privado en décadas. “Ahora es lindo ver una tienda en cada esquina”, dijo. “Cuando comparas las cosas con hace cinco años es totalmente diferente”.

Aun así, muchos propietarios de negocios dijeron que el gobierno cubano podría hacer más para construir el sector privado.

Los bancos estatales cubanos no permiten a los titulares de cuentas acceder a depósitos en dólares para pagar a los importadores debido a la falta de divisas del gobierno para pagar sus propias facturas. Las sanciones de Estados Unidos también prohíben la banca directa entre el país y Cuba.

Además, el gobierno cubano ha mantenido importantes industrias fuera del alcance de la propiedad privada, incluidas la minería y el turismo.

Sin embargo, aún quedan muchas oportunidades.

Obel Martínez, un cubanoestadounidense de 52 años, decorador de interiores de Miami, se asoció recientemente con el propietario de un restaurante local para reabrir un emblemático restaurante de La Habana, La Carreta, que fue abandonado por el Estado hace una década.

“El techo se caía, y tuvimos que demoler totalmente el interior y reconstruirlo”, explicó.

Martínez creció en Cuba y, tras trabajar en España y México, se instaló en Miami, pero nunca renunció a su residencia cubana.

“Estamos mostrando al Estado que es posible hacer las cosas de otra manera”, dijo Martínez, mientras observaba a un concurrido público a la hora del almuerzo en el restaurante de 136 plazas, que sirve comida tradicional cubana. “Y somos totalmente privados”.

Los rezagados económicos de Europa ahora lideran su crecimiento

Algo extraordinario está ocurriendo en la economía europea: las naciones del sur que estuvieron a punto de romper el bloque monetario del euro durante la crisis financiera de 2012 están creciendo más rápido que Alemania y otros grandes países que han servido durante mucho tiempo como motores de crecimiento de la región.

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Esta dinámica está reforzando la salud económica de la región y evitando que la eurozona decaiga demasiado. Los rezagados se han convertido en líderes. Grecia, España y Portugal crecieron en 2023 más del doble que el promedio de la eurozona. Italia no se queda atrás.

Hace poco más de una década, el sur de Europa era el centro de una crisis de deuda de la eurozona que amenazaba con desintegrar el bloque de países que utilizan el euro. Han hecho falta años para recuperarse de profundas recesiones nacionales y rescates internacionales multimillonarios con duros programas de austeridad. Desde entonces, los mismos países se han esforzado por sanear sus finanzas, atrayendo inversores, reactivando el crecimiento y las exportaciones, y revirtiendo el récord de desempleo.

Ahora Alemania, la mayor economía de Europa, está minando la riqueza de la región. Está luchando por salir de una depresión provocada por la subida de los precios de la energía tras la invasión rusa de Ucrania.

Eso quedó claro el martes, cuando los nuevos datos mostraron que la producción económica del bloque monetario del euro creció un 0,3 por ciento en el primer trimestre de este año respecto al trimestre anterior, según la agencia de estadísticas de la Unión Europea, Eurostat. La economía de la eurozona se contrajo un 0,1 por ciento tanto en el tercer como en el cuarto trimestre del año pasado, lo que supone una recesión técnica.

Alemania, que representa una cuarta parte de la economía del bloque, apenas evitó la recesión en el primer trimestre, con un crecimiento del 0,2 por ciento. España y Portugal crecieron más del triple, lo que demuestra que la economía europea sigue creciendo a dos velocidades.

Tras años de rescates internacionales y duros programas de austeridad, los países del sur de Europa introdujeron cambios cruciales que han atraído a los inversores, reactivado el crecimiento y las exportaciones, y revertido los niveles récord de desempleo.

Los gobiernos redujeron los impuestos burocráticos y corporativos para estimular la actividad empresarial e impulsaron cambios en sus rígidos mercados laborales, como facilitar a los empresarios la contratación y el despido de trabajadores y reducir el uso generalizado de contratos temporales. Asimismo, redujeron sus elevadísimas deudas y déficits, atrayendo a los fondos internacionales de pensiones e inversión para que volvieran a comprar su deuda soberana.

“Estos países se organizaron tras la crisis europea y son estructuralmente más sólidos y dinámicos que antes”, dijo Holger Schmieding, economista jefe del Berenberg Bank de Londres.

Los países del sur también redoblaron su apuesta por la economía de servicios, especialmente el turismo, que ha generado ingresos récord desde el fin de las restricciones por coronavirus. Y se beneficiaron de parte de un paquete de estímulos de 800.000 millones de euros desplegado por la Unión Europea para ayudar a las economías a recuperarse de la pandemia.

La economía griega creció casi el doble que la media de la eurozona el año pasado, impulsada por el aumento de la inversión de empresas multinacionales como Microsoft y Pfizer, cifras récord en turismo récord e inversiones en energías renovables.

En Portugal, donde el crecimiento ha estado impulsado por la construcción y la hostelería, la economía creció un 1,4 por ciento en el primer trimestre con respecto al mismo trimestre del año anterior. El crecimiento de la economía española en el mismo periodo fue aún mayor, del 2,4 por ciento.

En Italia, el gobierno conservador ha restringido el gasto y el país exporta más tecnología y productos para automóviles, al tiempo que atrae nuevas inversiones extranjeras en el sector industrial. La economía italiana ha igualado aproximadamente la tasa de crecimiento global de la eurozona, lo que supone una notable mejora para un país considerado durante mucho tiempo un lastre económico.

“Están corrigiendo sus excesos y apretándose el cinturón”, dijo Schmieding refiriéndose a las economías del sur de Europa. “Se han puesto en forma después de vivir por encima de sus posibilidades antes de la crisis, y como resultado son más esbeltos, están en mejor condición y son más agresivos”.

Durante décadas, Alemania creció de forma constante, pero en lugar de invertir en educación, digitalización e infraestructuras públicas durante esos años de bonanza, los alemanes se volvieron complacientes y peligrosamente dependientes de la energía rusa y de las exportaciones a China.

El resultado han sido dos años de crecimiento casi nulo, que han situado al país en el último lugar entre sus pares del Grupo de los 7 y los países de la eurozona. En términos interanuales, la economía del país se contrajo un 0,2 por ciento en el primer trimestre de 2024.

Alemania representa una cuarta parte de la economía europea, y el gobierno alemán predijo la semana pasada que la economía crecería solo un 0,3 por ciento este año.

Los economistas señalan problemas estructurales, como el envejecimiento de la población activa, los elevados precios de la energía y los impuestos, y la excesiva burocracia, que deben abordarse antes de que se produzcan cambios significativos.

“Básicamente, Alemania no hizo los deberes cuando le iba bien”, dijo Jasmin Gröschl, economista sénior de Allianz, con sede en Múnich. “Y ahora estamos sintiendo el dolor”.

Además, Alemania también construyó su economía sobre un modelo orientado a la exportación que dependía del comercio internacional y de las cadenas mundiales de suministro, que se han visto perturbadas por los conflictos geopolíticos y las crecientes tensiones entre China y Estados Unidos, sus dos principales socios comerciales.

En Francia, segunda economía de la eurozona, el Gobierno ha rebajado recientemente sus previsiones. Su economía creció en el primer trimestre un 1,1 por ciento respecto al mismo periodo del año anterior.

Las finanzas francesas están empeorando: el déficit ha alcanzado la cifra récord del 5,5 por ciento del producto interior bruto, y la deuda ha llegado al 110 por ciento de la economía. El Gobierno anunció recientemente que necesitaría ahorrar unos 20.000 millones de euros este año y el próximo.

Los Países Bajos solo han salido recientemente de una leve recesión que sufrió el año pasado, cuando la economía se contrajo un 1,1 por ciento. El mercado inmobiliario holandés se vio especialmente afectado por el endurecimiento de la política monetaria en Europa.

Juntas, las economías alemana, francesa y holandesa representan alrededor del 45 por ciento del producto interior bruto de la eurozona. Mientras sigan arrastrándose, el crecimiento global será moderado.

Sí, al menos por ahora. Las altas tasas de interés han empezado a enfriar su crecimiento, pero el Banco Central Europeo, que fija las tasas para los 20 países que utilizan el euro, ha señalado que podría recortarlas en su próxima reunión de principios de junio.

La inflación en la eurozona se mantuvo estable en el 2,4 por ciento hasta abril, según informó Eurostat el martes, tras una agresiva campaña del banco para apaciguar los precios desbocados en el último año.

Esto debería ayudar al turismo, uno de los principales motores del crecimiento en España, Grecia y Portugal. Estos países también se beneficiarán cada vez más de los esfuerzos por diversificar sus economías y convertirlas en nuevos destinos para la inversión internacional en manufacturas y tecnología.

Grecia, Italia, España y Portugal —que juntos representan alrededor de una cuarta parte de la economía de la eurozona— también se han visto reforzados por los fondos de recuperación de la Unión Europea, con miles de millones de euros en subvenciones y préstamos de bajo costo invertidos en digitalización económica y energías renovables.

Pero, según los economistas, para que estos avances no sean efímeros, los países deben aprovechar el impulso y seguir aumentando la competitividad y la productividad. El desempleo, aunque se ha reducido drásticamente desde la crisis, sigue siendo elevado, y el crecimiento salarial de muchos puestos de trabajo no han podido seguir el ritmo de la inflación.

Además, los países del Sur siguen soportando elevadas cargas de deuda que plantean dudas sobre la sostenibilidad de la mejora de sus finanzas. Alemania, por el contrario, se ha autoimpuesto un límite para financiar su economía mediante préstamos.

Estas inversiones “contribuirán a que sus economías estén más preparadas para el futuro”, dijo Bert Colijn, economista jefe para la eurozona del ING Bank. “¿Desafiarán a Alemania y Francia como potencias de Europa? Eso es ir un paso demasiado lejos”.

Eshe Nelson colaboró con reportería.

Liz Alderman es la corresponsal jefa de negocios para Europa y escribe sobre la evolución económica, social y política en Europa. Más de Liz Alderman

Melissa Eddy está radicada en Berlín y reporta sobre la política, las empresas y la economía de Alemania. Más de Melissa Eddy

Gérard Depardieu será juzgado por agresión sexual

Este lunes se dictaminó que Gérard Depardieu irá a juicio por los cargos penales que se le imputan de agresión sexual a dos mujeres durante el rodaje de una película en Francia en 2021, lo que agrava los problemas legales del actor francés y empaña aún más su reputación mundial, pues se enfrenta a un creciente número de acusaciones de violencia sexual.

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La fiscalía de París anunció que Depardieu, de 75 años, será juzgado en octubre por las acusaciones de agresión sexual a dos mujeres en el rodaje de Les Volets Verts, (en inglés, The Green Shutters), una película del director francés Jean Becker que se estrenó en 2022.

La fiscalía no identificó a las mujeres ni proporcionó detalles sobre las supuestas agresiones. Los abogados de Depardieu no respondieron de inmediato a las solicitudes de comentarios el lunes por la noche, pero el actor ha negado en repetidas oportunidades haber incurrido en cualquier conducta sexual inapropiada en el pasado.

La orden de enjuiciamiento significa un duro golpe para Depardieu, uno de los hombres más prominentes de Francia que se enfrenta a acusaciones de delitos sexuales, en especial desde que una nueva ola de denuncias se extendió por toda la industria cinematográfica francesa en los últimos meses.

Depardieu ha sido acusado por más de una decena de mujeres de manoseo, acoso o agresión sexual en los últimos años, pero no ha sido juzgado en ninguno de los casos.

El actor francés, reconocido internacionalmente y que ha participado en más de 250 películas, se ha convertido en un foco del movimiento #MeToo en la sociedad francesa.

Algunos, entre ellos el presidente Emmanuel Macron, han defendido a Depardieu, condenando lo que consideran una injusta caza de brujas contra un célebre actor que se presume inocente.

Otros han acogido con satisfacción el hecho de que el comportamiento de Depardieu en los platós de cine sea finalmente reconocido por la industria cinematográfica francesa, la cual se enfrenta a un proceso de ajuste de cuentas largamente esperado con el sexismo y la violencia sexual en su seno.

Las dos mujeres que acusaron a Depardieu de agresión sexual en el plató de Les Volets Verts hablaron de manera anónima este año con Mediapart, un sitio web de investigación periodística.

Una de ellas, una decoradora de 53 años, declaró que Depardieu había usado un lenguaje extremadamente grosero y la había agredido sexualmente de manera brutal en el plató durante un rodaje en París en septiembre de 2021; la otra, una asistente de dirección de 33 años, declaró que Depardieu la había manoseado varias veces, también durante el rodaje en la capital francesa, según informó Mediapart en febrero.

El equipo de producción de la película obligó a Depardieu a pedirles disculpas a las dos mujeres, según Mediapart, que declaró haber corroborado la versión de las víctimas con más de una decena de personas que trabajaron en la película.

La fiscalía de París anunció la orden de comparecencia el lunes por la noche, después de que Depardieu pasara varias horas siendo interrogado por la policía en la capital francesa. El actor no puede apelar la orden, dijo la fiscalía, aunque la audiencia podría aplazarse.

En 2020, Depardieu ya había sido acusado de violación y agresión sexual en otro caso que involucra a Charlotte Arnould, una actriz francesa que afirmó que el actor la agredió sexualmente en París en 2018, cuando ella tenía 22 años. Esa investigación finalizó este mes, informó la oficina del fiscal, pero aún no está claro si Depardieu también irá a juicio por esas acusaciones.

Otra actriz francesa también lo demandó por agresión sexual, pero esa demanda fue retirada en enero porque ya había prescrito.

​​Aurelien Breeden es reportero del Times en París, desde donde cubre noticias de Francia. Más de Aurelien Breeden

Presidente de Colombia anuncia ruptura de relaciones diplomáticas con Israel

El presidente de Colombia, Gustavo Petro, dijo el miércoles que su país romperá relaciones diplomáticas con Israel debido a la guerra en Gaza. El mandatario hizo el anuncio en Bogotá, y calificó al gobierno israelí de “genocida”.

Petro se refirió a la medida en un discurso pronunciado en la capital colombiana ante una multitud entusiasta que se había congregado con motivo del Día Internacional de los Trabajadores.

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“No puede ser, no puede volver, no pueden llegar las épocas del genocidio, del exterminio de un pueblo entero ante nuestros ojos, ante nuestra pasividad”, dijo Petro. “Si muere Palestina muere la humanidad”.

​​Colombia es el segundo país sudamericano en romper relaciones con Israel después de Bolivia, que lo hizo en noviembre debido a los ataques en Gaza. El mismo día que el gobierno boliviano hizo su anuncio, Colombia y Chile comunicaron que iban a retirar a sus embajadores en Israel, y Honduras hizo lo mismo a los pocos días. Belice también suspendió las relaciones diplomáticas con Israel en noviembre.

El gobierno israelí criticó la decisión de Petro el miércoles.

“La historia recordará que Gustavo Petro eligió estar del lado de los monstruos más abominables conocidos por el hombre, quienes quemaron bebés, mataron niños, violaron mujeres y secuestraron civiles inocentes”, escribió en X el ministro de Relaciones Exteriores de Israel, Israel Katz. “Israel y Colombia siempre disfrutaron de una relación cercana. Ni siquiera un presidente antisemita y lleno de odio cambiará eso”.

Petro, el primer presidente de izquierda de Colombia y crítico de las políticas antidrogas de Estados Unidos hacia su país, amenazó en marzo con suspender las relaciones con Israel si no acataba una resolución del Consejo de Seguridad de la ONU que pedía un alto al fuego inmediato en Gaza. Además, le pidió a otros países que hicieran lo mismo. En respuesta a esa amenaza, Katz escribió en X que era vergonzoso el “apoyo de Petro a los asesinos de Hamás”, quienes llevaron a cabo masacres y cometieron crímenes sexuales contra israelíes.

“Israel seguirá protegiendo a sus ciudadanos y no cederá a ninguna presión o amenaza”, añadió Katz.

En febrero, Petro suspendió la compra de armas israelíes por parte de Colombia, después de que las fuerzas israelíes abrieran fuego mientras una multitud se congregaba cerca de un convoy de camiones que transportaba ayuda necesaria a la ciudad de Gaza, en una escena caótica en la que decenas de personas resultaron muertas y heridas, según funcionarios sanitarios gazatíes y el ejército israelí.

“Pidiendo comida, más de 100 palestinos fueron asesinados por Netanyahu”, escribió en ese momento Petro en X, comparando los hechos con el Holocausto “así a los poderes mundiales no les guste reconocerlo”.

“El mundo debe bloquear a Netanyahu”, añadió.