The New York Times 2024-05-03 10:12:20


Middle East Crisis: Turkey Halts Trade With Israel as Relations Deteriorate

Turkey says it will suspend trade with Israel ‘until a permanent cease-fire.’

Turkey said late Thursday that it had halted all trade with Israel until “uninterrupted and adequate humanitarian aid is allowed into Gaza,” signaling further deterioration in relations between the two countries.

Turkey’s Trade Ministry said in a statement that exports and imports “for all products” would pause. On Friday, the trade minister, Omer Bolat, said that the suspension would remain in place until Israel’s bombardment of Gaza stops.

“Until a permanent cease-fire is established and uninterrupted humanitarian aid is allowed into Gaza, suspension of trade with Israel will be implemented for all imports and exports,” Mr. Bolat said at a news conference to announce monthly trade figures.

The move, which was initially reported by Bloomberg, prompted the Israeli foreign minister, Israel Katz, to lash out at Turkey’s president, Recep Tayyip Erdogan.

“This is how a dictator behaves, disregarding the interests of the Turkish people and businessmen, and ignoring international trade agreements,” Mr. Katz said in a post on social media. Mr. Katz added that he had instructed the Foreign Ministry to create alternatives to trading with Turkey, focusing on local production and imports from other countries.

Turkey reported $5.4 billion in exports to Israel in 2023 and $1.64 billion in imports, according to United Nations figures.

Mr. Erdogan did not comment publicly on any changes in Turkey’s trade ties with Israel. But the Turkish leader has strongly criticized Israel’s bombardment of Gaza, which began after Hamas led an Oct. 7 attack into Israel that killed about 1,200 people and led to the abduction of about 240 others. More than 34,000 Palestinians have been killed amid Israel’s bombardment of the territory, according to health officials in the territory.

The Turkish leader has also forcefully defended Hamas and recently met with Ismail Haniyeh, the group’s political leader, and other Hamas officials in Istanbul on April 20. Mr. Erdogan told reporters then, “Israel will certainly pay the price of the atrocities it has been inflicting on Palestinians one day.”

The decision by Turkey to halt trade came after its Trade Ministry imposed export restrictions on Israel on April 9 in 54 product groups, including cement and jet fuel, and said they would remain in force until “Israel declares an immediate cease-fire in Gaza.”

The Trade Ministry defined Thursday’s suspension as “the second step in intergovernmental measures” and cited “worsening humanitarian tragedy in Palestine.”

The Turkish foreign minister, Hakan Fidan, also announced on Wednesday that Turkey would join South Africa’s genocide case against Israel at the International Court of Justice. In a preliminary decision in January, the court ordered Israel to ensure that its forces were not committing genocide in Gaza.

Hopes rise among relatives of hostages as signs of progress in talks are reported.

Dozens of family members of Israeli hostages and their supporters gathered in protest on Thursday opposite the Israeli military’s headquarters in Tel Aviv while the country’s war cabinet convened there to discuss, among other things, developments in talks aimed at securing the release of the captives.

The protesters blocked a sidewalk near the building where Israel’s top officials were meeting and, using loudspeakers, they counted to 209 — the number of days that had passed since the hostages were seized on Oct. 7. They called on Prime Minister Benjamin Netanyahu to agree to a deal that would secure the remaining hostages’ release, no matter how costly.

“Tension is very high,” said Shay Dickmann, the cousin of Carmel Gat, one of the hostages still in Gaza. “Whenever there’s talk about a deal our heart opens.”

Many of the relatives of hostages have staged similar demonstrations to Thursday’s in the months since their loved ones were taken captive. But in the last several days, they have experienced especially tense anticipation, clinging to reports indicating progress in the negotiations with Hamas.

But others in Israel — including right-wing lawmakers like Bezalel Smotrich, the country’s finance minister — have expressed disdain about the concessions the government would have to make to secure such a deal. Israel has recently said it would agree to the release of fewer hostages in exchange for a cease-fire and the release of Palestinian prisoners.

The proposal’s detractors have also raised concerns that a cease-fire would interfere with a planned ground incursion into Rafah, the southern Gaza city that Israel’s government maintains is the last stronghold of Hamas. Far-right members of Israel’s governing coalition have threatened to bring down Mr. Netanyahu’s administration if the war ends without Hamas’s total defeat.

Ms. Dickmann said she realized that the concessions Israel would have to make to reach a deal were difficult to accept but that they were “worth the lives that can still be saved.”

“I want to believe my country cares about my cousin’s life,” she said.

A U.N. report says rebuilding all the homes destroyed in Gaza could take 80 years.

Rebuilding all the homes destroyed by Israel’s military offensive in the Gaza Strip could take until the next century if the pace of reconstruction were to match what it was after wars there in 2014 and 2021, according to a United Nations report released on Thursday.

Citing data from the Palestinian Central Bureau of Statistics, the U.N. report said that as of April 15, some 370,000 homes in Gaza had been damaged, 79,000 of which have been destroyed. If those destroyed homes were rebuilt at the same pace as they were after the two previous wars — an average of 992 per year — it would take 80 years, according to projections in the report from the United Nations Development Program and the United Nations Economic and Social Commission for Western Asia.

The report detailed the war’s socioeconomic impact on the Palestinian population and said “the level of destruction in Gaza is such that the required assistance to rebuild would be on a scale not seen since 1948” to replace public infrastructure, including schools and hospitals.

The report said that even if Israel were to allow five times as much construction material into Gaza after this war as it did after the war in 2021 — “the most optimistic scenario” — rebuilding all of the destroyed homes would still take until 2040. That projection does not account for the time it would take to repair the hundreds of thousands of homes that were damaged but not destroyed.

The cost of rebuilding Gaza is increasing “exponentially” each day the fighting continues, Abdallah Al Dardari, the director of the U.N.D.P.’s regional bureau for Arab states, speaking over a video call from Amman, Jordan, said at a news conference on Thursday.

Mr. Al Dardari said that before “some sort of normalcy” can be established for Palestinians in Gaza, an estimated 37 million tons of debris must be cleared to allow for the construction of temporary shelters and, eventually, the rebuilding of homes.

The report also found that the unemployment rate for Palestinians across the occupied West Bank, East Jerusalem and Gaza surged to roughly 46 percent from about 26 percent after six months of war.

Over those six months, poverty rates in the Palestinian territories more than doubled, to an estimated 57.2 percent from 26.7 percent. That means 1.67 million Palestinians were pushed into poverty after the war began, the report said. Its estimates were based on a poverty line of $6.85 a day.

The effects of the war on Palestinians both in and out of Gaza “will be felt for years,” the report said.

The U.S. and Israel say the fate of a cease-fire deal rests with Hamas.

With the United States and Israel insisting that the fate of a Gaza cease-fire deal is in the hands of Hamas, the leader of the group’s political wing said on Thursday that it was studying Israel’s latest proposal with a “positive spirit,” and would soon return to in-person negotiations.

The proposal, after almost seven devastating months of war, includes the release of hostages held by Hamas and Palestinian prisoners in Israel, and the return of civilians to the largely depopulated northern part of Gaza. It would also allow for increased delivery of aid to the territory.

On Thursday, the Hamas leader, Ismail Haniyeh, told an Egyptian official that his group was examining the proposal. A Hamas delegation will go to Egypt soon to “complete the ongoing discussions” for a deal that “realizes our people’s demands and ends the aggression,” according to a statement from the group.

Less than a day earlier, a Hamas spokesman, Osama Hamdan, had said on Lebanese television that “our position on the current negotiating paper is negative.” But the Hamas press office later said his comment was not an outright rejection. Some changes would need to be made for Hamas to agree, the office said, without elaborating.

In Israel, the war cabinet met on Thursday evening to discuss the cease-fire negotiations and a planned Israeli invasion of Rafah, the southernmost city in Gaza, where around a million people have been sheltering, according to an Israeli official who requested anonymity because they were not authorized to communicate with the media on the matter.

On a visit to Israel on Wednesday, Secretary of State Antony J. Blinken put the onus squarely on Hamas to accept the Israeli proposal. “We are determined to get a cease-fire that brings the hostages home and to get it now, and the only reason that that wouldn’t be achieved is because of Hamas,” he said.

However, the Israeli opposition leader, Yair Lapid, said that Prime Minister Benjamin Netanyahu had “no political excuse” not to make a deal quickly.

The complex negotiations have dragged on for months, with each bargaining piece moved also shifting several others. Complicating matters further is that Israel and the United States do not talk directly with Hamas, which they consider a terrorist organization, but communicate through officials of Qatar and Egypt who act as intermediaries.

A seemingly intractable sticking point is Israel’s planned ground offensive into Rafah. “If the enemy carries out the Rafah operation, negotiations will stop,” Mr. Hamdan said on Wednesday. “The resistance does not negotiate under fire.”

The Biden administration has pressed the Israeli government hard to abandon the idea of a major invasion of the city, and to rely instead on surgical operations to kill or capture Hamas leaders and fighters.

But Israeli officials have said, consistently and emphatically, that the offensive will take place. Far-right parties in Mr. Netanyahu’s coalition have hinted at leaving it if he calls off the offensive, which could cause the government to collapse and force new elections.

“We will enter Rafah and we will eliminate the Hamas battalions there — with or without a deal — in order to achieve the total victory,” Mr. Netanyahu said in a statement released on Tuesday.

Hamas has insisted that any agreement would eventually lead to a permanent cease-fire, not just a temporary halt in the fighting — a stance that Israel has rejected as a Hamas play for time to re-establish itself as a governing and military force. The Biden administration has held out hope that a six-week pause in the war could be the first step toward a lasting end to the fighting.

Israel this week softened some of its positions. It agreed to allow Palestinians to return to northern Gaza en masse in the first phase of a cease-fire. Israel had previously insisted on screening returnees and limiting their flow.

Israel also backed away from its demand that Hamas release 40 hostages — female civilians and soldiers, and those who ill or aged — after Hamas indicated that it did not have 40 living hostages in those categories. The latest proposal lowers the figure to 33. The number of Palestinians Israel is offering to free in exchange is unclear.

In the Hamas-led Oct. 7 assault on Israel, about 250 people were kidnapped and taken back to Gaza, according to the Israeli government. More than 100 were released in a weeklong cease-fire in November, and Israeli officials say they believe that more than 30 — possibly many more — are dead.

The Oct. 7 attacks killed some 1,200 people, Israel has said. Gazan health officials say that Israel’s subsequent bombing and invasion have killed more than 34,000 people, and injured far more. Most of Gaza’s population of some 2.3 million have been displaced, and more than a million people are suffering catastrophic food insecurity, according to the United Nations.

The lead negotiator for Hamas is the deputy to Yahya Sinwar, the group’s leader in Gaza.

As cease-fire talks appear to be gaining momentum, Hamas’s point man in negotiations is likely to be a conservative former lawmaker from the Gaza Strip who is the deputy to Yahya Sinwar, the hard-line and powerful leader of Hamas in the enclave.

The ex-lawmaker, Khalil al-Hayya, has led the Hamas delegations that met recently with Egypt’s General Intelligence Service, a key mediator that has been shuttling messages between Israel and Hamas.

Mr. Hayya, 63, who favors a salt-and-pepper beard and often goes without a tie, was most likely selected as Hamas’s top negotiator because he comes from the Gaza Strip and is close to Mr. Sinwar, the presumed mastermind of the Hamas-led attacks on Israel on Oct. 7, according to analysts.

“He’s the closest to Sinwar among the leaders in the diaspora,” said Salah al-Din al-Awawdeh, an Istanbul-based Palestinian analyst close to Hamas. “At this moment, he’s the most important link between Sinwar and the outside world.”

Mr. Hayya, a longtime resident of Gaza, left the territory before Oct. 7 and has spent much of his time in Doha, Qatar, and in Istanbul. He officially serves as Mr. Sinwar’s deputy, a position he took on after he supported Mr. Sinwar in internal elections in 2021 against a challenger who nearly unseated him, Mr. Awawdeh said.

On Thursday, Ismail Haniyeh, the chairman of Hamas’s political wing, told Abbas Kamel, the chief of Egypt’s General Intelligence Service, that Hamas was studying the latest Israeli proposal for a cease-fire with a “positive spirit” and that the group would send a delegation to Cairo to participate in talks soon, according to a statement from Hamas.

While Hamas officials have expressed skepticism about the latest Israeli proposal, it includes some concessions on longtime sticking points in the negotiations.

While Mr. Hayya has been entrusted with some latitude as a negotiator, he does not have free rein. In recent rounds of talks, Hamas officials have conducted extensive internal discussions before sharing their own proposals or responding to those of other parties.

Mr. Sinwar’s opinion has been crucial to Hamas’s ultimate responses, which have often taken hours or sometimes days to obtain, according to American officials, an Israeli official and an official familiar with the talks.

While exchanging messages with Mr. Sinwar has occasionally taken a long time, Hamas leaders abroad have also used the excuse of difficulties in communicating with him to fend off demands to provide swift responses to new proposals, Mr. Awawdeh said.

“It lessens the pressure on the movement,” he said. “Sometimes, the mediators tell Hamas leaders: ‘We need an answer immediately. We need it right now.’ The best response is to say there are no communications with Gaza.”

In a television interview last week, Mr. Hayya, a former legislator, said that the main obstacle in the negotiations was Prime Minister Benjamin Netanyahu of Israel’s government, which he asserted did not want a cease-fire.

“That’s the bottom line,” he told Ahsarq News, a Pan-Arabic television channel.

Israeli officials have expressed openness to a temporary pause in the fighting, but have repeatedly said that a ground offensive in Rafah — the southernmost city in Gaza, where around one million people have taken shelter — was necessary in order to destroy several Hamas battalions there.

Mr. Hayya, who has lost several family members in the Israeli-Palestinian conflict, is seen as a by-the-book Hamas institutionalist who has no history of corruption, unlike some other officials in the organization, analysts said.

“He represents the movement’s position completely: He doesn’t veer away from it at all,” Mr. Awawdeh said.

He also has a reputation for being less extreme than some other leaders in the Hamas hierarchy, who support no compromise with Israel. “He’s not radical,” said Hussam Dajani, a Gaza-based analyst.

Julian Barnes contributed reporting to this article.

Biden denounces violence on campuses, breaking his silence after a rash of arrests.

President Biden broke days of silence on Thursday to finally speak out on the wave of protests on American college campuses against Israel’s war in Gaza that have inflamed much of the country, denouncing violence and antisemitism even as he defended the right to peaceful dissent.

In a previously unscheduled televised statement from the White House, Mr. Biden offered a forceful condemnation of students and other protesters who in his view have taken their grievances over the war too far. But he rejected Republican calls to deploy the National Guard to rein in the campuses.

“There’s the right to protest, but not the right to cause chaos,” Mr. Biden said into cameras in his first personal remarks on the campus fray in 10 days. “People have the right to get an education, the right to get a degree, the right to walk across the campus safely without fear of being attacked.” Antisemitism, he added, “has no place” in America.

The president’s comments came as universities across the nation continued to struggle to restore order. Police officers in riot gear arrested about 200 people as they cleared a protest encampment at the University of California, Los Angeles, while other officers removed demonstrators occupying a library at Portland State University in Oregon. Activists erected 30 tents at the University of Wisconsin-Madison a day after the police removed tents and detained 34 people.

The confrontations on Thursday followed a tense 24 hours during which police officers made arrests at Fordham University’s Manhattan campus, the University of Texas at Dallas, Dartmouth College in New Hampshire and Tulane University in New Orleans, among other places. As of Thursday, the campus unrest had led to nearly 2,000 arrests at dozens of academic institutions in the last two weeks, according to a New York Times tally.

Administrators at some colleges, including Brown University in Rhode Island and Northwestern University in Illinois, opted to avoid conflict by striking deals with pro-Palestinian protesters to bring a peaceful end to their encampments — agreements that have drawn harsh criticism from some Jewish leaders.

The protests have erupted in response to Israel’s war in Gaza since the Oct. 7 Hamas-led terrorist attack killed 1,200 people in Israel and resulted in more than 200 taken hostage. More than 34,000 people in Gaza have been killed since then, according to authorities there, including both Hamas combatants and civilians. The protesters have demanded that the Biden administration cut off arms to Israel and that their schools divest from companies linked to Israel, but in many cases the demonstrations have included antisemitic rhetoric and harassment targeting Jewish students.

Some of those sympathetic to the protesters pushed back against administrators for resorting to police action. The Columbia University chapter of the American Association of University Professors on Thursday called for the condemnation of Nemat Shafik, the university’s president, after a police operation that removed students occupying Hamilton Hall and resulted in more than 100 arrests.

“Armed counterterrorism police on campus, student arrests and harsh discipline were not the only path through this crisis,” the group said.

The images of arrests and clashes have come to dominate the political debate in Washington in recent days as Republicans seek to position themselves as defenders of Jewish students and portray Democrats and university leaders as soft on antisemitism.

A day after the House passed a bipartisan measure seeking to codify a broader definition of antisemitism into federal education policy, with 70 Democrats and 21 Republicans voting no, a group of 20 Senate Republicans introduced their own version of the resolution.

“Antisemitism is rearing its ugly head at college campuses across our nation,” said the bill’s sponsor, Senator Tim Scott, Republican of South Carolina and a possible vice-presidential running mate for former President Donald J. Trump. “Jewish students are being targeted with violence and harassment, and the university presidents and administrators, who should be defending them, are caving to the radical mob and allowing chaos to spread.”

Mr. Trump weighed in on social media. “This is a radical left revolution taking place in our country,” he wrote in all capital letters as the confrontation at U.C.L.A. escalated. “Where is Crooked Joe Biden? Where is Governor Newscum? The danger to our country is from the left, not from the right!!!”

Gov. Gavin Newsom of California, a Democrat, issued his own statement on Wednesday. “The right to free speech does not extend to inciting violence, vandalism, or lawlessness on campus,” he said.

That was the formulation that Mr. Biden advanced during his televised comments on Thursday morning before leaving the White House for a daylong trip to North Carolina, where he met with relatives of four law enforcement officers killed in Charlotte on Monday and later gave a speech in Wilmington announcing plans to replace lead pipes.

“Destroying property is not a peaceful protest. It’s against the law,” the president said. “Vandalism, trespassing, breaking windows, shutting down campuses, forcing the cancellation of classes and graduations — none of this is a peaceful protest. Threatening people, intimidating people, instilling fear in people is not peaceful protest. It’s against the law. Dissent is essential to democracy, but dissent must never lead to disorder or to denying the rights of others so students can finish the semester and their college education.”

Mr. Biden has been pushing for an agreement between Israel and Hamas that would end the combat, at least temporarily, but a deal has remained elusive. Under a U.S.-sponsored proposal on the table, Israel would enter a cease-fire for six weeks and release hundreds of Palestinians held in its prisons while Hamas would free 33 of the more than 100 hostages it is still holding.

The president and his team hope that such a first stage would lead to a longer cessation of hostilities and the release of more hostages as well as more food, medicine and other aid to ease the humanitarian crisis in Gaza. But American officials said that while Israel has agreed to the plan, Hamas has so far refused.

The president’s four-minute statement came after some Democrats frustrated by his reluctance to speak out pressed him to publicly address the campus uprisings. Until Thursday, Mr. Biden had offered only a couple of sentences in response to reporter questions on April 22 that even Democrats considered too equivocal and otherwise left it to his spokespeople to express his views. Republicans have castigated him for not weighing in himself.

Mr. Biden implied that his critics were simply being opportunistic. “In moments like this, there are always those who rush in to score political points,” he said. “But this isn’t a moment for politics. It’s a moment for clarity. So let me be clear: Peaceful protest in America. Violent protest is not protected. Peaceful protest is.”

In calming some in his party, though, Mr. Biden took heat from others on the political left. In their view, he employed none of the nuance that he expressed in 2020 when otherwise peaceful protests after the police killing of George Floyd got out of control and Mr. Biden acknowledged root causes of the anger even while condemning violence.

“He could’ve made some effort to do the same today,” said Matt Duss, a former foreign policy adviser to Senator Bernie Sanders, the democratic socialist from Vermont. “Instead, he chose to amplify a right-wing caricature. Unfortunately, it’s consistent with an overall policy approach that shows little regard for Palestinian perspectives or Palestinian lives.”

In his statement, Mr. Biden emphasized that he would always defend free speech, even for those protesting his own support for Israel’s war. But he made clear that he thought too many of the demonstrations had gone beyond the bounds of simple speech.

“Let’s be clear about this as well,” he added. “There should be no place on any campus, no place in America, for antisemitism or threats of violence against Jewish students. There is no place for hate speech or violence of any kind, whether it’s antisemitism, Islamophobia, or discrimination against Arab Americans or Palestinian Americans.”

In response to questions by reporters, Mr. Biden said he would not change his Middle East policy as a result of the protests. Asked as he left the room if the National Guard should intervene, he said simply, “No.”

Reporting was contributed by Jonathan Wolfe from Los Angeles; Ernesto Londoño from St. Paul, Minn.; Bob Chiarito from Madison, Wis.; and Mike Baker from Seattle.

A father in Rafah whose family survived an airstrike asks, ‘What should we do?’

As Prime Minister Benjamin Netanyahu of Israel repeats his vow to launch a ground invasion of Rafah in southern Gaza and Israeli airstrikes continue to pummel the city, it is a particularly fearful time for displaced families sheltering there.

“What should we do? Where will we go?” said Mohammed Abu Youssef, who spoke on Wednesday in video shot by the Reuters news agency about how he and his children had narrowly survived an airstrike. “I am waiting for a tent so I can leave,” he added as he burst into tears.

Mr. Abu Youssef said his family had recently fled to Al-Shaboura neighborhood in Rafah, seeking safety. He suffered a head injury in the strike, he said, and his brother-in-law, who was sheltering with him, lost two children. Several other relatives were also wounded, he said.

Roughly a million displaced Palestinians have sought shelter in Rafah from the Israeli bombardment and ground fighting that health officials say have killed more than 34,000 people across Gaza. Israel has said that the purpose of the planned invasion is to root out Hamas fighters there.

Mr. Abu Youssef said he was now left grappling with the uncertainty of again trying to find a place where his family could be safe. Some displaced families in Rafah have already been moving north into areas of Gaza that were combat zones earlier in the war.

Nader Ibrahim contributed reporting and video production from London.

Biden Calls Japan and India ‘Xenophobic’ in Defending U.S. Immigration

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For months, President Biden has been under pressure to prove he can be tough at the border. But at a campaign reception on Wednesday night, he also tried to voice his commitment to America’s long history of immigration.

He did so by taking a swipe at two of America’s partners, saying that Japan and India are struggling economically “because they’re xenophobic.” He said the two democratic countries, along with China and Russia, “don’t want immigrants.”

“Immigrants are what makes us strong,” the president told the crowd of supporters. “Not a joke. That’s not hyperbole, because we have an influx of workers who want to be here and want to contribute.”

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U.S. and Israel Struggle With Clashing Visions on Ending Gaza War

Nearing the end of a whirlwind Middle East trip this week, Secretary of State Antony J. Blinken finished meetings with the Israeli president and relatives of American hostages held by Hamas, left his beachside hotel in Tel Aviv and shook hands with protesters gathered outside.

He looked them in the eye and said there was a new hostages-for-cease-fire deal on the table that Hamas should take.

“Bringing your loved ones home is at the heart of everything we’re trying to do, and we will not rest until everyone — man, woman, soldier, civilian, young, old — is back home,” he said.

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U.K. Conservatives Hold Their Breath: How Bad Will Local Elections Be?

When voters in England and Wales go to the polls on Thursday to elect mayors and local council members, the outcome will inevitably be seen as a barometer for Britain’s coming general election. Given the sour public mood and the Conservative Party’s dire poll ratings, the storm clouds are already forming.

The big question is not whether the governing Conservatives will lose seats — that is a foregone conclusion among pollsters — but whether the losses will exceed or fall short of expectations after 18 months in which the Tories have consistently trailed the opposition Labour Party by yawning margins.

“If a party has been 20 points behind the opposition for 18 months, how much worse can it get?” said Tony Travers, a professor of politics at the London School of Economics. “The losses would have to be very, very bad for it to be viewed as a negative result for the Conservatives, and they are unlikely to be good enough for Labour for it to be viewed as a success.”

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Torrential Rains Leave at Least 29 Dead and More Missing in Brazil

U.S. Accuses Russia of Using Chemical Weapons in Ukraine

The United States has accused Russia of using chemical weapons, including poison gas, “as a method of warfare” against Ukrainian forces, in violation of a global ban on the use of such weapons.

The State Department said in a statement on Wednesday that Russia had used chloropicrin, a “choking agent” widely used during World War I, as well as tear gas, against Ukrainian troops. The use of these gases in warfare is banned under the Chemical Weapons Convention, an arms control treaty ratified by more than 150 countries, including Russia.

“The use of such chemicals is not an isolated incident and is probably driven by Russian forces’ desire to dislodge Ukrainian forces from fortified positions and achieve tactical gains on the battlefield,” the State Department said. Russia has been slowly but steadily pushing through Ukrainian defenses in the east this year, capturing several towns and villages.

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Court Says Italy Is Rightful Owner of Bronze Held by Getty Museum

The European Court of Human Rights on Thursday upheld Italy’s right to confiscate a contested ancient Greek statue on display in the J. Paul Getty Museum in California. It ruled that in trying to recover the artifact, the Italian authorities had “acted with the purpose of recovering an unlawfully exported piece of cultural heritage.”

The ruling rejected the appeal of the J. Paul Getty Trust, which had asked the European Court of Human Rights to weigh in on the case after Italy’s highest court in 2018 ruled that the Getty had to return the statue to Italy.

In a statement on Thursday, the Getty said it believed its “nearly 50-year possession” of the bronze was “appropriate, ethical and consistent with American and international law” and that if necessary, it would “continue to defend its possession of the statue in all relevant courts.”

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Rare Editions of Pushkin Are Vanishing From Libraries Around Europe

In April 2022, soon after Russia invaded Ukraine, two men arrived at the library of the University of Tartu, Estonia’s second-largest city. They told the librarians they were Ukrainians fleeing war and asked to consult 19th-century first editions of works by Alexander Pushkin, Russia’s national poet, and Nikolai Gogol. Speaking Russian, they said they were an uncle and nephew researching censorship in czarist Russia so the nephew could apply for a scholarship to the United States. Eager to help, the librarians obliged. The men spent 10 days studying the books.

Four months later, during a routine annual inventory, the library discovered that eight books the men had consulted had disappeared, replaced with facsimiles of such high quality that only expert eyes could detect them. “It was terrible,” Krista Aru, the director of the library, said. “They had a very good story.”

At first, it seemed like a one-off — bad luck at a provincial library. It wasn’t. Police are now investigating what they believe is a vast, coordinated series of thefts of rare 19th-century Russian books — primarily first and early editions of Pushkin — from libraries across Europe.

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A Portrait Artist Fit for a King (but Not a President)

Few famous Britons, it seems, can resist the chance to be painted by Jonathan Yeo. David Attenborough, the 97-year-old broadcasting legend, is among those who have recently climbed the spiral stairs to his snug studio, hidden at the end of a lane in West London, to pose for Mr. Yeo, one of Britain’s most recognized portrait artists.

Yet when it came to painting his latest portrait, of King Charles III, the artist had to go to the subject.

Mr. Yeo rented a truck to transport his 7.5-by-5.5-foot canvas to the king’s London residence, Clarence House. There, he erected a platform so he could apply the final brushstrokes to the strikingly contemporary portrait, which depicts a uniformed Charles against an ethereal background.

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Protests Swell in Georgia Over ‘Foreign Interests’ Bill

Security forces clashed with protesters in Georgia’s capital on Wednesday night after the Eastern European nation’s Parliament advanced controversial new legislation that has ignited weeks of demonstrations.

Since the governing party, Georgian Dream, pushed a bill through Parliament early last month that the pro-Western opposition believes could be used to crack down on dissent and hamper the country’s efforts to join the European Union, protesters have taken to the streets of the capital, Tbilisi, night after night.

Their numbers swelled on Wednesday after Parliament approved the bill in the second of three required votes.


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Scotland’s Governing S.N.P. Looks to a Stalwart After Its Leader Quits

Just days after Scotland’s first minister, Humza Yousaf, announced his resignation, one of his party’s most experienced politicians, John Swinney, emerged on Thursday as his likely successor after the most prominent potential challenger pulled out of the race.

Mr. Swinney, 60, is a former leader of Mr. Yousaf’s Scottish National Party, and presents himself as the unity candidate for a party that has been in a state of crisis since the departure last year of the previous first minister, Nicola Sturgeon, once one of Britain’s most popular politicians.

That crisis reached a new level of urgency this week when Mr. Yousaf terminated a coalition agreement with another party that campaigns for Scottish independence, the Scottish Greens, only to find himself facing two confidence votes he risked losing. On Monday, he said he would step down as soon as a replacement was chosen.

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England’s Local Elections and Their Wider Significance, Explained

Voters in England and Wales will cast ballots for mayors, council members and police commissioners on Thursday. And while the elections will, of course, focus on local issues like garbage collection and public safety, this vote is expected to have broader significance.

Local elections, by their nature, are about who leads communities and ensures the delivery of certain public services. But many analysts believe the results of these elections will also serve as an important bellwether of general public opinion across England and of whether Prime Minister Rishi Sunak’s beleaguered Conservative Party has a chance of retaining power in a general election expected this fall.

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U.S. Imposes Sanctions on Chinese Companies for Aiding Russia’s War Effort

The Biden administration on Wednesday announced nearly 300 new sanctions on international suppliers of military equipment technology that the administration said have been helping Russia restock its arsenal as it carries out the war in Ukraine.

The sanctions represent a broadening of U.S. efforts to disrupt Russia’s military industrial complex supply chain. They include more than a dozen targets based in China, which the United States says has increasingly been helping Russia arm itself. The Biden administration has expressed growing alarm about the weapons technology alliance between China and Russia. Top U.S. officials have voiced those concerns to their Chinese counterparts in recent weeks.

“Today’s actions will further disrupt and degrade Russia’s war efforts by going after its military industrial base and the evasion networks that help supply it,” Treasury Secretary Janet L. Yellen said in a statement on Wednesday.

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Global Growth Forecast Is Lifted but Risks Loom, O.E.C.D. Says

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Global inflation is starting to cool after aggressive campaigns by central banks to bring high prices under control, and the economic outlook is brightening after a turbulent period, but clouds loom over the recovery, according to a forecast released on Thursday.

The rebound is unfolding at an uneven speed around the world, and geopolitical tensions could pose a major risk to growth and inflation — especially if the conflict in the Middle East and attacks in the Red Sea, a critical shipping zone for trade, were to widen, the Organization for Economic Cooperation and Development, a think tank in Paris, said in its latest economic survey.

“The global economy has proved resilient, inflation has declined within sight of central bank targets and risks to the outlook are becoming more balanced,” the organization’s secretary-general, Mathias Cormann, said during a news conference Thursday in Paris. “But uncertainty remains.”

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In Taiwan, an Ancient Deity Draws Young Soul-Searchers

Chris Buckley and

Chris Buckley, Amy Chang Chien and Lam Yik Fei spent four days walking parts of two pilgrimages in central and southern Taiwan. On the journey, they interviewed around 20 pilgrims.

In Western Ukraine, a Community Wrestles With Patriotism or Survival

It was sunset when Maj. Kyrylo Vyshyvany of the Ukrainian Army stepped into the yard of his childhood home in Duliby, a village in western Ukraine, just after his younger brother, also a soldier, had been buried. Their mother was still crying in the living room.

“I can already see that she’ll be coming to visit him every day,” he said that day.

He was right, but he would not be by her side. A few days after the funeral, in March 2022, he was killed in a Russian missile strike on a Ukrainian military base and buried next to his brother, Vasyl.

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A Gen Z Resistance, Cut Off From Data Plans

In the night, the mountain air not quite chill enough to still the insects, young people gathered around a glow. The light attracting them was not a phone screen, that electric lure for people almost everywhere, but a bonfire.

From around the blaze, music radiated. Fingers strummed a guitar. Voices layered lyrics about love, democracy and, most of all, revolution. Moths courted the flame, sparking when they veered too close, then swooning to their deaths.

For months now, these hills of Karenni State in eastern Myanmar have been severed from modern communications. The military junta that seized power in a coup three years ago, plunging the country into civil war, has cut off the populations most opposed to its brutal rule. In these resistance strongholds, where people from around the nation have congregated, there is almost no internet, cell service or even electricity.

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War or No War, Ukrainians Aren’t Giving Up Their Coffee

When Russian tanks first rolled into Ukraine more than two years ago, Artem Vradii was sure his business was bound to suffer.

“Who would think about coffee in this situation?” thought Mr. Vradii, the co-founder of a Kyiv coffee roastery named Mad Heads. “Nobody would care.”

But over the next few days after the invasion began, he started receiving messages from Ukrainian soldiers. One asked for bags of ground coffee because he could not stand the energy drinks supplied by the army. Another simply requested beans: He had taken his own grinder to the front.

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5-Star Bird Houses for Picky but Precious Guests: Nesting Swiftlets

With no windows, the gloomy, gray building looming four stories above the rice fields in a remote village in Indonesian Borneo resembles nothing more than a prison.

Hundreds of similar concrete structures, riddled with small holes for ventilation, tower over village shops and homes all along Borneo’s northwestern coast.

But these buildings are not for people. They are for the birds. Specifically, the swiftlet, which builds its nests inside.


Map shows the location of Perapakan in the Sambas Regency on Borneo, Indonesia.

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A Novelist Who Finds Inspiration in Germany’s Tortured History

She became a writer because her country vanished overnight.

Jenny Erpenbeck, now 57, was 22 in 1989, when the Berlin Wall cracked by accident, then collapsed. She was having a “girls’ evening out,” she said, so she had no idea what had happened until the next morning. When a professor discussed it in class, she said, it became real to her.

The country she knew, the German Democratic Republic, or East Germany, remains a crucial setting for most of her striking, precise fiction. Her work, which has grown in acuity and emotional power, combines the complications of German and Soviet history with the lives of her characters, including those of her own family members, whose experiences echo with the past like contrapuntal music.

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Forbidden to Watch Films as a Child, He Now Directs Somalia’s Top Shows

At the shout of “action,” two actors, costumed in black blazers and sunglasses, erupted into a spirited shouting match, gesticulating wildly as one demanded that the other convince his daughter to marry him.

A cameraman and a boom operator, sweaty under a scorching sun, moved in to capture the altercation in close-up.

Then the director, Abshir Rageh, seated in a foldable chair, removed his headphones and called: “Cut.”

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Even Before the Olympics, a Victory Lap for a Fast-Moving French Mayor

Reporting from St.-Ouen, France

The mayor grew up in a building so decrepit — filthy hallways, no private toilets, no showers — that his friends in nearby concrete towers pitied him.

Five decades later, that building — in St.-Ouen, a Paris suburb — is a distant memory, and in its place rises France’s Olympic pride: the athletes’ village, with its architectural-showcase buildings that are outfitted with solar panels, deep-sinking pipes for cooling and heating, and graceful balconies from which to look down on the forest planted below. One-quarter will become public housing after the Games.

“All of a sudden, we have the same feeling of pride as people living in the hypercenter,” said the mayor of St.-Ouen, Karim Bouamrane, 51, using his personal shorthand for the glamorous downtown playgrounds of the elites. “There was Los Angeles, Barcelona, Beijing, London, Sydney and, now, there is St.-Ouen.”

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Documentary Filmmaker Explores Japan’s Rigorous Education Rituals

The defining experience of Ema Ryan Yamazaki’s childhood left her with badly scraped knees and her classmates with broken bones.

During sixth grade in Osaka, Japan, Ms. Yamazaki — now a 34-year-old documentary filmmaker — practiced for weeks with classmates to form a human pyramid seven levels high for an annual school sports day. Despite the blood and tears the children shed as they struggled to make the pyramid work, the accomplishment she felt when the group kept it from toppling became “a beacon of why I feel like I am resilient and hard-working.”

Now, Ms. Yamazaki, who is half-British, half-Japanese, is using her documentary eye to chronicle such moments that she believes form the essence of Japanese character, for better or worse.

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From New England to Notre-Dame, a U.S. Carpenter Tends to a French Icon

Notre-Dame Cathedral sat in the pre-dawn chill like a spaceship docked in the heart of Paris, its exoskeleton of scaffolding lit by bright lights. Pink clouds appeared to the east as machinery hummed to life and workers started clambering around.

One of them, Hank Silver, wearing a yellow hard hat, stood on a platform above the Seine River and attached cables to oak trusses shaped like massive wooden triangles. A crane hoisted them onto the nave of the cathedral, which was devastated by fire in 2019.

Mr. Silver — a 41-year-old American-Canadian carpenter — is something of an unlikely candidate to work on the restoration of an 860-year-old Gothic monument and Catholic landmark in France. Born in New York City into an observant Jewish family, he owns a small timber framing business in rural New England and admits that until recently he didn’t even know what a nave was.

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This Town Had a Reputation Problem. Premier League Soccer Changed Things.

As the announcement trilled out over Kenilworth Road, the jumble of rusted metal and peeling paint that Luton Town F.C. calls home, the tone started to shift. At the start of the sentence, it was little more than the traditional polite welcome to the stadium for that evening’s visiting team, Manchester City.

By the end, though, the voice of the announcer seemed overcome by what sounded a little like awe. Luton, the fans in the stands and the players on the field were reminded, was about to face “the champions of the F.A. Cup, the champions of England and the champions of Europe.” Luton seems to be having a hard time believing the company it now keeps.

There is a reason for that. Fifteen years ago, Luton Town had been relegated to the fifth tier of English soccer, a world away from the power and the prestige of the Premier League. There was, for a time, a genuine risk that the club, founded in 1885, several years before the invention of the zipper, might fold altogether. For years afterward, money remained tight, ambitions modest.

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Top Biden Official Calls for Inquiry Into Chinese Doping Case

The Biden administration’s top drug official called on Monday for an independent investigation into how Chinese and global antidoping authorities decided to clear 23 elite Chinese swimmers who tested positive for a banned drug months before the Summer Olympics in 2021.

The official, Rahul Gupta, who is the director of the Office of National Drug Control Policy, said that he planned to bring up the handling of the positive tests during a two-day meeting of sports ministers in Washington. Top members of the World Anti-Doping Agency are scheduled to attend the event, which starts Thursday.

“The United States stands by its commitment to ensure that every American athlete and those across the globe are provided a level playing field and a fair shot in international athletic competitions,” Dr. Gupta said in response to questions from The New York Times. “There must be rigorous, independent investigations to look into any incident of potential wrongdoing.”

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A Soccer Team Stopped Charging for Tickets. Should Others Do the Same?

Neither Paris F.C. nor St.-Étienne will have much reason to remember the game fondly. There was, really, precious little to remember at all: no goals, few shots, little drama — a drab, rain-sodden stalemate between the French capital’s third-most successful soccer team and the country’s sleepiest giant.

That was on the field. Off it, the 17,000 or so fans in attendance can consider themselves part of a philosophical exercise that might play a role in shaping the future of the world’s most popular sport.

Last November, Paris F.C. became home to an unlikely revolution by announcing that it was doing away with ticket prices for the rest of the season. There were a couple of exceptions: a nominal fee for fans supporting the visiting team, and market rates for those using hospitality suites.

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‘Get Ready to Scream’: How to Be a Baseball Fan in South Korea

In the United States, many Major League Baseball games feature long periods of calm, punctuated by cheering when there’s action on the field or the stadium organ plays a catchy tune.

But in South Korea, a baseball game is a sustained sensory overload. Each player has a fight song, and cheering squads — including drummers and dancers who stand on platforms near the dugouts facing the spectators — ensure that there is near-constant chanting. Imagine being at a ballpark where every player, even a rookie, gets the star treatment.

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Adidas Stops Customization of Germany Jersey for Fear of Nazi Symbolism

The sports apparel giant Adidas abruptly stopped the sale of German soccer jerseys created with the player number “44” this week because the figure, when depicted in the official lettering of the uniform’s design, too closely resembled a well-known Nazi symbol.

The stylized square font used by Adidas for the jerseys, which will be worn by Germany’s team when it hosts this summer’s European soccer championships, makes the “44” resemble the “SS” emblem used by the Schutzstaffel, the feared Nazi paramilitary group that was instrumental in the murder of six million Jews. The emblem is one of dozens of Nazi symbols, phrases and gestures that are banned in Germany.

The country’s soccer federation, which is responsible for the design, said Monday any similarity to the logo created by the design’s numbering was unintentional.

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Los chilenos que salvaron el valle del Cochamó

En la zona central de Chile, cerca de la confluencia de la cordillera de los Andes con el océano Pacífico, una vasta franja de naturaleza virgen está cambiando de manos en las circunstancias más insólitas.

Roberto Hagemann, un empresario chileno propietario de 131.522 hectáreas, ha accedido vender la tierra a sus adversarios históricos, una banda de ecologistas advenedizos que pasaron años frustrando sus esfuerzos por desarrollar la propiedad.

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El precio: 63 millones de dólares.

Se trata de una transacción histórica que preservará uno de los territorios de mayor importancia ecológica de Sudamérica. Conocida como Hacienda Pucheguín, la propiedad está rodeada de parques nacionales y surcada por ríos salvajes, bosques de alerces antiguos y el valle de Cochamó, una catedral de imponentes paredes de granito popular entre los escaladores de todo el mundo.

El acuerdo es también un ejemplo de conservación moderna. En un momento en que las tierras ecológicamente sensibles están amenazadas en todo el mundo, se necesita una confluencia única de recursos jurídicos, financieros y políticos —además de un poco de suerte— para protegerlas del implacable desarrollo.

“Se trata de un lugar irremplazable”, dijo Jeff Parrish, alto ejecutivo de Nature Conservancy, que asesora al grupo sin fines de lucro que dirige la compra. “Tenemos que asegurarnos de que siga siendo como la naturaleza quiso que fuera”.

El terreno que Hagemann llegó a adquirir es prácticamente virgen. En el último siglo, unos cientos de colonos establecieron pequeñas granjas en la zona y obtuvieron derechos de propiedad. En su mayor parte, sin embargo, la zona no se tocó, proporcionando un hábitat verde para los pumas, las peculiares ranas de Darwin y el huemul, un ciervo del sur de los Andes en peligro de extinción.

A finales de la década de 1990 y principios de los 2000, el gobierno chileno propuso construir carreteras en la zona. Pero los residentes locales, que se oponían al desarrollo en una zona ecológicamente sensible, derribaron la iniciativa.

Al mismo tiempo, el valle de Cochamó adquirió fama internacional entre los escaladores. Con escarpadas paredes de granito que se elevan miles de metros sobre el fondo del valle, la zona pronto recibió el apelativo del “Yosemite de Sudamérica”, en referencia a la meca de la escalada en roca de California.

En 2007, Hagemann empezó a comprar los terrenos, parcela por parcela. Sabía que el terreno estaba en manos de más de 200 familias y vio la oportunidad de unir las propiedades en una sola que pudiera utilizarse tanto para el turismo como para el desarrollo.

Junto con un socio, Hagemann, que amasó una fortuna con la minería y el sector inmobiliario, gastó decenas de millones de dólares de su propio dinero en adquirir la propiedad mediante un aluvión de transacciones.

Reunir los terrenos en una sola parcela fue una tarea compleja que ahuyentó a otros compradores. Doug y Kris Tompkins, filántropos estadounidenses que conservaron vastas extensiones de tierra en Chile yArgentina, conocían la propiedad. Pero llegaron a la conclusión de que sería demasiado difícil gestionar tantos pequeños negocios inmobiliarios.

Hagemann no se amilanó y, al final, llegó a poseer 325.000 acres, más de 131.500 hectáreas de terreno contiguo, casi completamente rodeado de parques nacionales.

Poco después de reunir la propiedad, él y sus socios propusieron construir una central hidroeléctrica en la zona. El proyecto habría supuesto la construcción de una central eléctrica en un río cercano al valle, 62 kilómetros de líneas de transmisión y una red de carreteras en lo que aún era naturaleza virgen.

“Nuestro principal objetivo era invertir capital en la naturaleza”, dijo Hagemann en un correo electrónico, “añadiendo valor al crecimiento de nuestra productividad chilena, así como al desarrollo local de la gente de Pucheguin”.

Pero Hagemann encontró resistencia desde el principio. En 2013, un guía de naturaleza llamado Rodrigo Condeza fundó una organización sin ánimo de lucro llamada Puelo Patagonia, dedicada a preservar la tierra. Permitir la construcción de una instalación hidroeléctrica, argumentó, interrumpiría un importante corredor ecológico que pasa a través de una vasta serie de parques nacionales.

Condeza empezó a conseguir apoyo público para su causa, fomentando la oposición al Hagemann y a sus planes para explotar las tierras. “Fue nuestro adversario durante muchos años”, dijo Condeza.

Condeza también llevó la lucha a los tribunales. Puelo Patagonia lideró una iniciativa comunitaria para detener el proyecto hidroeléctrico, alegando que no se habían realizado las revisiones medioambientales adecuadas. En 2017, un tribunal chileno le dio la razón, echando por tierra los planes de Hagemann para la central.

Frustrados sus esfuerzos por desarrollar el terreno, Hagemann decidió venderlo. En 2018, Christie’s listó la propiedad por 150 millones de dólares.

xpróximo propietario como lo sería una pintura de Picasso o Monet”, dijo Rick Moeser, director ejecutivo de Christie’s International Real Estate, en ese momento. “La propiedad ha sido protegida de forma responsable y podría servir como un eco-resort desarrollado con sensibilidad, una residencia privada, o esperar a su próximo guardián de la conservación”.

No se presentó ningún comprador, pero el anuncio llamó la atención de conservacionistas y escaladores de todo el mundo.

En 2022, Puelo Patagonia decidió hacer una oferta a la baja. Un abogado negoció una visita y, tras una década como adversarios, las dos partes empezaron a conversar.

Hagemann explicó que él también quería conservar la tierra, pero que quería hacerlo al mismo tiempo que creaba valor económico. El equipo de Puelo Patagonia intentó convencer a Hagemann de que debía vender la propiedad por una fracción del precio de venta.

“A raíz de este encuentro, se inició un largo proceso de conocimiento mutuo y diálogo respetuoso que nos permitió llegar a un entendimiento y respeto más allá de nuestras diferencias”, declaró Hagemann.

Poco después de iniciadas las conversaciones, Puelo Patagonia propuso comprar la propiedad por 50 millones de dólares. Aunque la organización no tenía dinero comprometido, Condeza y sus colegas creían que podrían conseguir los fondos si se aseguraba un acuerdo.

“Somos un montón de hippies”, dijo Condeza. “No teníamos nada que hacer”.

Hagemann pidió 100 millones de dólares.

Durante el año siguiente, negociaron. El hijo de Hagemann, un escalador que ha trepado las paredes del valle de Cochamó, también animó a su padre a vender la propiedad a los conservacionistas, según personas implicadas en el acuerdo.

A principios de este año, después de más de una década de enfrentamientos, las dos partes llegaron a una sorprendente resolución, acordando un precio de 63 millones de dólares.

Puelo Patagonia ya ha recaudado más de 15 millones de dólares de dos organizaciones benéficas que apoyan los esfuerzos de conservación. La mayor parte del dinero procede de la Fundación Wyss, fundada por Hansjörg Wyss, un multimillonario suizo que se ha convertido en uno de los principales donantes de causas liberales en Estados Unidos. Otro donante importante es la Fundación Freyja, dedicada a la conservación.

Hagemann ha dado al grupo dos años para recaudar el resto de los fondos. Puelo Patagonia también planea recaudar otros 15 millones de dólares que se utilizarán para construir senderos y gestionar el creciente número de turistas que visitan el valle de Cochamó. El grupo espera que al menos la mitad de las aportaciones procedan de donantes chilenos.

“Salvaguardar esta región preservará estas joyas durante generaciones”, dijo Tompkins en un correo electrónico.

Preservar la tierra protegerá un corredor ecológico que permite a los animales andar libremente a través de casi 6500 kilómetros de espacios naturales contiguos. También conectará una serie de parques nacionales de Chile y Argentina que se extienden desde los lagos que rodean Bariloche hasta el extremo sur de Sudamérica.

“Es la pieza que faltaba en el rompecabezas”, dijo Parrish. “Si se hubiera urbanizado, habría bifurcado un montón de zonas protegidas”.

Y cuando se concrete la venta, se acabarán las preocupaciones sobre el destino de una de las tierras ecológicamente más importantes de la región.

“Todos los que nos preocupamos por Cochamó teníamos mucho temor por quién iba a comprarlo”, dijo Condeza. “Pero nos unimos entre todos y dejamos de pelearnos y ahora hemos llegado a una solución para conservarlo para siempre”.

David Gelles reporta sobre el cambio climático y dirige el boletín Climate Forward del Times así como su serie de eventos. Más de David Gelles


Los capitalistas se convierten en un salvavidas económico en Cuba

Una tienda de abarrotes moderna cuyos estantes están repletos de todo tipo de productos, desde pasta hasta vino, ocupa un lugar en el centro de La Habana que antes ocupaba una monótona floristería estatal, con los techos y las paredes reparados y repintados.

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Una antigua empresa estatal de vidrio en un suburbio de La Habana alberga ahora una sala de exposición de una empresa privada que vende muebles fabricados en Cuba.

Y en el puerto de la capital cubana, carretillas elevadoras descargan cuidadosamente huevos estadounidenses de un contenedor refrigerado. Los huevos van destinados a un supermercado privado en línea que, al igual que Amazon Fresh, ofrece entrega a domicilio.

Estas empresas forman parte de una explosión de miles de negocios privados que se han abierto en los últimos años en toda Cuba, un cambio notable en un país donde este tipo de empresas no se han permitido y donde Fidel Castro subió al poder liderando una revolución comunista decidida a eliminar nociones capitalistas como la propiedad privada.

Pero hoy Cuba se enfrenta a su peor crisis financiera en décadas, impulsada por la ineficacia y la mala gestión del gobierno y por un embargo económico de Estados Unidos que lleva décadas provocando el colapso de la producción nacional, el aumento de la inflación, constantes cortes de energía eléctrica y escasez de combustible, carne y otros productos de primera necesidad.

Por ello, los dirigentes comunistas de la isla están dando marcha atrás y abrazando a los empresarios privados, una clase de personas a las que antes despreciaban como capitalistas “asquerosos”.

Aprovechando la flexibilización de las restricciones gubernamentales que conceden a los cubanos el derecho legal a crear sus propias empresas, desde 2021 se han abierto unos 10.200 nuevos negocios privados, creando una dinámica, aunque incipiente, economía alternativa al inestable modelo socialista del país.

Como muestra del crecimiento de las empresas privadas —y de las dificultades económicas del gobierno—, las importaciones del sector privado y del gobierno ascendieron el año pasado a 1000 millones de dólares cada una, según datos del gobierno.

Gran parte de las importaciones del sector privado procedían de Estados Unidos y se financiaban con las remesas de dinero que los cubanos enviaban a sus familiares. Alrededor de 1,5 millones de personas trabajan para empresas privadas, un aumento del 30 por ciento desde 2021, y ahora representan casi la mitad de la fuerza laboral total de la isla caribeña.

“El sector privado hoy en día tiene mucho más espacio que nunca. Eso no tiene precedente”, afirmó Pavel Vidal, quien estudia la economía de Cuba y es profesor universitario en Cali, Colombia. “El gobierno está en quiebra, así que no tiene más remedio que invitar a otros actores”.

A pesar del crecimiento del sector privado, su contribución general a la economía cubana, aunque creciente, sigue siendo modesta: representa alrededor del 15 por ciento del producto interno bruto.

Aun así, la transformación económica es lo suficientemente significativa como para provocar profundas divisiones en el sistema comunista de la isla, a medida que una nueva élite empresarial adquiere riqueza, algo considerado como anatema para la ideología revolucionaria cubana.

Los cubanos que trabajan para el Estado, incluidos profesionales de oficina, médicos y profesores, ganan el equivalente a unos 15 dólares al mes en pesos cubanos, mientras que los empleados del sector privado pueden ganar entre 5 y 10 veces esa cantidad.

Un salario público no alcanza para mucho en las tiendas privadas que han surgido, donde una bolsa de patatas fritas italianas cuesta 3 dólares, una botella de buen vino italiano 20 dólares e incluso un artículo de primera necesidad, como el papel higiénico, cuesta 6 dólares el paquete de 10 rollos.

La mayoría de los clientes que pueden permitirse ese tipo de precios reciben dinero del extranjero, trabajan para otros negocios privados o son diplomáticos.

“Hoy en día hay que ser millonario para vivir en Cuba”, afirmó Yoandris Hierrezuelo, de 38 años, que vende fruta y verdura en un carrito del barrio El Vedado, en La Habana, y gana unos 5 dólares al día. “El Estado ya no puede satisfacer las necesidades básicas de la población”.

Funcionarios del gobierno cubano dijeron que la legalización de los negocios privados no era una aceptación a regañadientes del capitalismo en aras de la supervivencia económica, dejando claro que el papel de las industrias estatales sigue siendo mucho más importante que el del sector privado en la economía.

“No es una estrategia improvisada”, dijo en entrevista Susset Rosales, directora de Planificación Estratégica y Desarrollo del Ministerio de Economía y Planificación. “Tenemos bien claro cuál es el rumbo para la recuperación gradual de la economía con la incorporación de nuevos actores económicos complementarios a la economía estatal socialista”.

Pero los funcionarios de Estados Unidos afirmaron que el crecimiento de las empresas privadas podría cambiar las reglas del juego y allanar el camino hacia una mayor libertad democrática y económica.

“La pregunta es: ¿son suficientes?”, dijo Benjamin Ziff, el encargado de negocios que dirige la Embajada de Estados Unidos en Cuba. “Cuba se está desmoronando más rápido de lo que se está reconstruyendo. No hay vuelta atrás”.

Una cuestión clave, añadió, es si el gobierno permitirá que el sector privado “se expanda con la suficiente rapidez y libertad para hacer frente a los desafíos”.

La rápida expansión del sector privado en Cuba ha suscitado un profundo escepticismo en la comunidad de exiliados cubanos de Miami, acérrimamente anticomunista, donde muchos la califican de treta de los dirigentes comunistas cubanos para capear la crisis económica y aferrarse al poder.

La representante republicana María Elvira Salazar, una de los tres cubanoestadounidenses del sur de Florida en el Congreso, dirigió en enero una audiencia en el Congreso sobre negocios privados titulada “El mito de los nuevos emprendedores cubanos” y sugirió que las licencias para este tipo de empresas estaban reservadas a familiares de funcionarios del gobierno cubano.

“El régimen cubano sigue en el negocio del poder, y no hay nada que me demuestre que están dispuestos a dar una parte de esa cuota de mercado a nadie más que a ellos mismos”, dijo en una entrevista.

De hecho, desde la prohibición de las empresas privadas en la década de 1960, Cuba ha experimentado con prácticas de libre mercado en otras épocas de penuria, solo para revertirlas más tarde, cuando las presiones económicas han disminuido.

Cuando la Unión Soviética se derrumbó a principios de la década de 1990 y dejó a Cuba sin su principal benefactor económico, el gobierno emitió un número limitado de licencias de “trabajo por cuenta propia” para algunos comerciantes de bajos ingresos, incluidos barberos y reparadores de neumáticos.

Después de que el presidente Barack Obama restableciera las relaciones diplomáticas con Cuba en 2015 y flexibilizara el embargo estadounidense, los turistas estadounidenses inundaron la isla y las empresas de Estados Unidos comenzaron a explorar inversiones.

Aun así, el Partido Comunista nunca aceptó plenamente al sector privado, considerándolo un potencial caballo de Troya para los “imperialistas yanquis”.

Entonces llegó un doble golpe. La elección de Donald Trump en 2016 llevó al restablecimiento de las sanciones a Cuba, incluida la prohibición de que las líneas de cruceros de Estados Unidos navegaran allí. Tres años después, la pandemia de COVID-19 clausuró por completo el sector turístico de Cuba, su mayor fuente de divisas.

Desde entonces, Cuba se encuentra en caída libre financiera. La producción de carne de cerdo, arroz y frijoles —alimentos básicos— se desplomó a más de la mitad entre 2019 y 2023, según el gobierno.

Este año Cuba solicitó —por primera vez— ayuda al Programa Mundial de Alimentos de las Naciones Unidas, para suministrar suficiente leche en polvo para los niños, informaron los medios estatales. La falta de petróleo y el envejecimiento de la red eléctrica han provocado apagones en todo el país.

En marzo, el empeoramiento de las condiciones de vida provocó una inusual manifestación pública de descontento, cuando cientos de personas salieron a las calles de Santiago de Cuba, la segunda ciudad más grande del país, al grito de “corriente y comida”, según las redes sociales y los informes oficiales del gobierno.

Las dificultades económicas han desencadenado un enorme aumento de la emigración. Desde 2022, unos 500.000 cubanos han abandonado la isla, un éxodo extraordinario para un país de 11 millones de habitantes, y la mayoría de los cubanos que se han marchado lo han hecho a Estados Unidos.

En medio de tantas privaciones, las pequeñas empresas privadas ofrecen una pequeña dosis de esperanza para quienes tienen dinero para abrirlas, y para sus empleados.

Muchos están aprovechando las regulaciones introducidas en 2021 que conceden a los cubanos el derecho legal a crear sus propias empresas, limitadas a 100 empleados.

Por toda La Habana están apareciendo nuevas charcuterías y cafeterías, mientras pisos enteros de oficinas alquilan espacio a jóvenes emprendedores rebosantes de planes de negocio y productos, desde construcción y software hasta ropa y muebles.

Diana Sainz, quien había vivido en el extranjero durante gran parte de su vida y trabajado para la Unión Europea, aprovechó los cambios económicos en su tierra natal y abrió dos mercados Home Deli en La Habana, en donde ofrece una mezcla de artículos de fabricación local, como pastas y helados, así como productos importados, como cerveza y cereales.

Sainz dice que Cuba no había tenido un supermercado privado en décadas. “Ahora es lindo ver una tienda en cada esquina”, dijo. “Cuando comparas las cosas con hace cinco años es totalmente diferente”.

Aun así, muchos propietarios de negocios dijeron que el gobierno cubano podría hacer más para construir el sector privado.

Los bancos estatales cubanos no permiten a los titulares de cuentas acceder a depósitos en dólares para pagar a los importadores debido a la falta de divisas del gobierno para pagar sus propias facturas. Las sanciones de Estados Unidos también prohíben la banca directa entre el país y Cuba.

Además, el gobierno cubano ha mantenido importantes industrias fuera del alcance de la propiedad privada, incluidas la minería y el turismo.

Sin embargo, aún quedan muchas oportunidades.

Obel Martínez, un cubanoestadounidense de 52 años, decorador de interiores de Miami, se asoció recientemente con el propietario de un restaurante local para reabrir un emblemático restaurante de La Habana, La Carreta, que fue abandonado por el Estado hace una década.

“El techo se caía, y tuvimos que demoler totalmente el interior y reconstruirlo”, explicó.

Martínez creció en Cuba y, tras trabajar en España y México, se instaló en Miami, pero nunca renunció a su residencia cubana.

“Estamos mostrando al Estado que es posible hacer las cosas de otra manera”, dijo Martínez, mientras observaba a un concurrido público a la hora del almuerzo en el restaurante de 136 plazas, que sirve comida tradicional cubana. “Y somos totalmente privados”.

Los rezagados económicos de Europa ahora lideran su crecimiento

Algo extraordinario está ocurriendo en la economía europea: las naciones del sur que estuvieron a punto de romper el bloque monetario del euro durante la crisis financiera de 2012 están creciendo más rápido que Alemania y otros grandes países que han servido durante mucho tiempo como motores de crecimiento de la región.

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Esta dinámica está reforzando la salud económica de la región y evitando que la eurozona decaiga demasiado. Los rezagados se han convertido en líderes. Grecia, España y Portugal crecieron en 2023 más del doble que el promedio de la eurozona. Italia no se queda atrás.

Hace poco más de una década, el sur de Europa era el centro de una crisis de deuda de la eurozona que amenazaba con desintegrar el bloque de países que utilizan el euro. Han hecho falta años para recuperarse de profundas recesiones nacionales y rescates internacionales multimillonarios con duros programas de austeridad. Desde entonces, los mismos países se han esforzado por sanear sus finanzas, atrayendo inversores, reactivando el crecimiento y las exportaciones, y revirtiendo el récord de desempleo.

Ahora Alemania, la mayor economía de Europa, está minando la riqueza de la región. Está luchando por salir de una depresión provocada por la subida de los precios de la energía tras la invasión rusa de Ucrania.

Eso quedó claro el martes, cuando los nuevos datos mostraron que la producción económica del bloque monetario del euro creció un 0,3 por ciento en el primer trimestre de este año respecto al trimestre anterior, según la agencia de estadísticas de la Unión Europea, Eurostat. La economía de la eurozona se contrajo un 0,1 por ciento tanto en el tercer como en el cuarto trimestre del año pasado, lo que supone una recesión técnica.

Alemania, que representa una cuarta parte de la economía del bloque, apenas evitó la recesión en el primer trimestre, con un crecimiento del 0,2 por ciento. España y Portugal crecieron más del triple, lo que demuestra que la economía europea sigue creciendo a dos velocidades.

Tras años de rescates internacionales y duros programas de austeridad, los países del sur de Europa introdujeron cambios cruciales que han atraído a los inversores, reactivado el crecimiento y las exportaciones, y revertido los niveles récord de desempleo.

Los gobiernos redujeron los impuestos burocráticos y corporativos para estimular la actividad empresarial e impulsaron cambios en sus rígidos mercados laborales, como facilitar a los empresarios la contratación y el despido de trabajadores y reducir el uso generalizado de contratos temporales. Asimismo, redujeron sus elevadísimas deudas y déficits, atrayendo a los fondos internacionales de pensiones e inversión para que volvieran a comprar su deuda soberana.

“Estos países se organizaron tras la crisis europea y son estructuralmente más sólidos y dinámicos que antes”, dijo Holger Schmieding, economista jefe del Berenberg Bank de Londres.

Los países del sur también redoblaron su apuesta por la economía de servicios, especialmente el turismo, que ha generado ingresos récord desde el fin de las restricciones por coronavirus. Y se beneficiaron de parte de un paquete de estímulos de 800.000 millones de euros desplegado por la Unión Europea para ayudar a las economías a recuperarse de la pandemia.

La economía griega creció casi el doble que la media de la eurozona el año pasado, impulsada por el aumento de la inversión de empresas multinacionales como Microsoft y Pfizer, cifras récord en turismo récord e inversiones en energías renovables.

En Portugal, donde el crecimiento ha estado impulsado por la construcción y la hostelería, la economía creció un 1,4 por ciento en el primer trimestre con respecto al mismo trimestre del año anterior. El crecimiento de la economía española en el mismo periodo fue aún mayor, del 2,4 por ciento.

En Italia, el gobierno conservador ha restringido el gasto y el país exporta más tecnología y productos para automóviles, al tiempo que atrae nuevas inversiones extranjeras en el sector industrial. La economía italiana ha igualado aproximadamente la tasa de crecimiento global de la eurozona, lo que supone una notable mejora para un país considerado durante mucho tiempo un lastre económico.

“Están corrigiendo sus excesos y apretándose el cinturón”, dijo Schmieding refiriéndose a las economías del sur de Europa. “Se han puesto en forma después de vivir por encima de sus posibilidades antes de la crisis, y como resultado son más esbeltos, están en mejor condición y son más agresivos”.

Durante décadas, Alemania creció de forma constante, pero en lugar de invertir en educación, digitalización e infraestructuras públicas durante esos años de bonanza, los alemanes se volvieron complacientes y peligrosamente dependientes de la energía rusa y de las exportaciones a China.

El resultado han sido dos años de crecimiento casi nulo, que han situado al país en el último lugar entre sus pares del Grupo de los 7 y los países de la eurozona. En términos interanuales, la economía del país se contrajo un 0,2 por ciento en el primer trimestre de 2024.

Alemania representa una cuarta parte de la economía europea, y el gobierno alemán predijo la semana pasada que la economía crecería solo un 0,3 por ciento este año.

Los economistas señalan problemas estructurales, como el envejecimiento de la población activa, los elevados precios de la energía y los impuestos, y la excesiva burocracia, que deben abordarse antes de que se produzcan cambios significativos.

“Básicamente, Alemania no hizo los deberes cuando le iba bien”, dijo Jasmin Gröschl, economista sénior de Allianz, con sede en Múnich. “Y ahora estamos sintiendo el dolor”.

Además, Alemania también construyó su economía sobre un modelo orientado a la exportación que dependía del comercio internacional y de las cadenas mundiales de suministro, que se han visto perturbadas por los conflictos geopolíticos y las crecientes tensiones entre China y Estados Unidos, sus dos principales socios comerciales.

En Francia, segunda economía de la eurozona, el Gobierno ha rebajado recientemente sus previsiones. Su economía creció en el primer trimestre un 1,1 por ciento respecto al mismo periodo del año anterior.

Las finanzas francesas están empeorando: el déficit ha alcanzado la cifra récord del 5,5 por ciento del producto interior bruto, y la deuda ha llegado al 110 por ciento de la economía. El Gobierno anunció recientemente que necesitaría ahorrar unos 20.000 millones de euros este año y el próximo.

Los Países Bajos solo han salido recientemente de una leve recesión que sufrió el año pasado, cuando la economía se contrajo un 1,1 por ciento. El mercado inmobiliario holandés se vio especialmente afectado por el endurecimiento de la política monetaria en Europa.

Juntas, las economías alemana, francesa y holandesa representan alrededor del 45 por ciento del producto interior bruto de la eurozona. Mientras sigan arrastrándose, el crecimiento global será moderado.

Sí, al menos por ahora. Las altas tasas de interés han empezado a enfriar su crecimiento, pero el Banco Central Europeo, que fija las tasas para los 20 países que utilizan el euro, ha señalado que podría recortarlas en su próxima reunión de principios de junio.

La inflación en la eurozona se mantuvo estable en el 2,4 por ciento hasta abril, según informó Eurostat el martes, tras una agresiva campaña del banco para apaciguar los precios desbocados en el último año.

Esto debería ayudar al turismo, uno de los principales motores del crecimiento en España, Grecia y Portugal. Estos países también se beneficiarán cada vez más de los esfuerzos por diversificar sus economías y convertirlas en nuevos destinos para la inversión internacional en manufacturas y tecnología.

Grecia, Italia, España y Portugal —que juntos representan alrededor de una cuarta parte de la economía de la eurozona— también se han visto reforzados por los fondos de recuperación de la Unión Europea, con miles de millones de euros en subvenciones y préstamos de bajo costo invertidos en digitalización económica y energías renovables.

Pero, según los economistas, para que estos avances no sean efímeros, los países deben aprovechar el impulso y seguir aumentando la competitividad y la productividad. El desempleo, aunque se ha reducido drásticamente desde la crisis, sigue siendo elevado, y el crecimiento salarial de muchos puestos de trabajo no han podido seguir el ritmo de la inflación.

Además, los países del Sur siguen soportando elevadas cargas de deuda que plantean dudas sobre la sostenibilidad de la mejora de sus finanzas. Alemania, por el contrario, se ha autoimpuesto un límite para financiar su economía mediante préstamos.

Estas inversiones “contribuirán a que sus economías estén más preparadas para el futuro”, dijo Bert Colijn, economista jefe para la eurozona del ING Bank. “¿Desafiarán a Alemania y Francia como potencias de Europa? Eso es ir un paso demasiado lejos”.

Eshe Nelson colaboró con reportería.

Liz Alderman es la corresponsal jefa de negocios para Europa y escribe sobre la evolución económica, social y política en Europa. Más de Liz Alderman

Melissa Eddy está radicada en Berlín y reporta sobre la política, las empresas y la economía de Alemania. Más de Melissa Eddy

Gérard Depardieu será juzgado por agresión sexual

Este lunes se dictaminó que Gérard Depardieu irá a juicio por los cargos penales que se le imputan de agresión sexual a dos mujeres durante el rodaje de una película en Francia en 2021, lo que agrava los problemas legales del actor francés y empaña aún más su reputación mundial, pues se enfrenta a un creciente número de acusaciones de violencia sexual.

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La fiscalía de París anunció que Depardieu, de 75 años, será juzgado en octubre por las acusaciones de agresión sexual a dos mujeres en el rodaje de Les Volets Verts, (en inglés, The Green Shutters), una película del director francés Jean Becker que se estrenó en 2022.

La fiscalía no identificó a las mujeres ni proporcionó detalles sobre las supuestas agresiones. Los abogados de Depardieu no respondieron de inmediato a las solicitudes de comentarios el lunes por la noche, pero el actor ha negado en repetidas oportunidades haber incurrido en cualquier conducta sexual inapropiada en el pasado.

La orden de enjuiciamiento significa un duro golpe para Depardieu, uno de los hombres más prominentes de Francia que se enfrenta a acusaciones de delitos sexuales, en especial desde que una nueva ola de denuncias se extendió por toda la industria cinematográfica francesa en los últimos meses.

Depardieu ha sido acusado por más de una decena de mujeres de manoseo, acoso o agresión sexual en los últimos años, pero no ha sido juzgado en ninguno de los casos.

El actor francés, reconocido internacionalmente y que ha participado en más de 250 películas, se ha convertido en un foco del movimiento #MeToo en la sociedad francesa.

Algunos, entre ellos el presidente Emmanuel Macron, han defendido a Depardieu, condenando lo que consideran una injusta caza de brujas contra un célebre actor que se presume inocente.

Otros han acogido con satisfacción el hecho de que el comportamiento de Depardieu en los platós de cine sea finalmente reconocido por la industria cinematográfica francesa, la cual se enfrenta a un proceso de ajuste de cuentas largamente esperado con el sexismo y la violencia sexual en su seno.

Las dos mujeres que acusaron a Depardieu de agresión sexual en el plató de Les Volets Verts hablaron de manera anónima este año con Mediapart, un sitio web de investigación periodística.

Una de ellas, una decoradora de 53 años, declaró que Depardieu había usado un lenguaje extremadamente grosero y la había agredido sexualmente de manera brutal en el plató durante un rodaje en París en septiembre de 2021; la otra, una asistente de dirección de 33 años, declaró que Depardieu la había manoseado varias veces, también durante el rodaje en la capital francesa, según informó Mediapart en febrero.

El equipo de producción de la película obligó a Depardieu a pedirles disculpas a las dos mujeres, según Mediapart, que declaró haber corroborado la versión de las víctimas con más de una decena de personas que trabajaron en la película.

La fiscalía de París anunció la orden de comparecencia el lunes por la noche, después de que Depardieu pasara varias horas siendo interrogado por la policía en la capital francesa. El actor no puede apelar la orden, dijo la fiscalía, aunque la audiencia podría aplazarse.

En 2020, Depardieu ya había sido acusado de violación y agresión sexual en otro caso que involucra a Charlotte Arnould, una actriz francesa que afirmó que el actor la agredió sexualmente en París en 2018, cuando ella tenía 22 años. Esa investigación finalizó este mes, informó la oficina del fiscal, pero aún no está claro si Depardieu también irá a juicio por esas acusaciones.

Otra actriz francesa también lo demandó por agresión sexual, pero esa demanda fue retirada en enero porque ya había prescrito.

​​Aurelien Breeden es reportero del Times en París, desde donde cubre noticias de Francia. Más de Aurelien Breeden

Airbnb pone en renta la casa de ‘Up’

La elegante mansión en las colinas con vistas a Las Vegas podría haber aparecido en Cribs de MTV. Pero lo mejor de la estancia de fin de semana de Aubrey Garza no fueron las habitaciones palaciegas ni la chimenea de mármol. Fue conocer a su anfitriona de Airbnb: Christina Aguilera.

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“Fue como un sueño”, dijo Garza, de 26 años. Cuando era pequeña, su habitación estaba decorada con pósters de la estrella del pop. Garza había conseguido una de las estancias promocionales “once-in-a-lifetime”, o “una vez en la vida” en español, que Airbnb ha ofrecido ocasionalmente en los últimos años.

Los populares, aunque raros, listados han incluido no solo reuniones privadas con celebridades, sino también estancias en una mansión de Barbie modelada a partir de la exitosa película y una réplica de la morada del pantano de Shrek en las Tierras Altas escocesas.

El miércoles, Airbnb anunció que estaba ampliando promociones acrobáticas como estas bajo una nueva categoría permanente llamada “Icónicos”, que presenta asociaciones inusuales y ambiciosas con marcas y celebridades.

En una rueda de prensa celebrada el miércoles en Los Ángeles, Brian Chesky, Director General de Airbnb, presentó la lista inaugural de los anuncios Íconos.

Está encabezada por una réplica de la casa flotante de Up, una aventura de altura, la película de animación de Pixar de 2009, con globos y todo. Con la ayuda de una grúa gigante, la casa quedará suspendida en el aire sobre el desierto de Nuevo México.

A la pregunta de si la casa, que no parece estar conectada al suelo por tuberías o cableado, tenía fontanería y electricidad, la empresa dijo que era “totalmente funcional”. Cuando se le pidieron más detalles, la empresa dijo que la casa “está conectada a un generador y a otros servicios públicos que se desconectarán y volverán a conectar antes y después de volar”.

Entre los otros sitios listados figuran una recreación de la mansión de los dibujos animados X-Men ’97, construida para parecer bidimensional, y la casa de Minneapolis donde vivió el personaje de Prince en la película de 1984 Purple Rain: La vida de Prince.

Solo unas pocas personas han podido hospedarse en los anteriores alojamientos fantásticos de Airbnb, pero la empresa afirma que espera que unos 4.000 clientes reserven estancias en los hospedajes Icónicos en 2024.

Está previsto que otros 10 alojamientos se pongan en marcha a finales de año. Los periodos de reserva variarán. Las fechas de reserva para la casa de Up están abiertas hasta mediados de septiembre.

Con Icónicos, Airbnb espera aprovechar el éxito que han tenido los anuncios anteriores como herramientas promocionales, listos para los selfies de Instagram y los titulares llamativos, según Chesky. (Sí, el truco publicitario ha funcionado).

Señaló el éxito de la colaboración de Airbnb con Mattel el verano pasado, que dio vida a la DreamHouse de Malibú antes del estreno de la taquillera película Barbie. La expectación despertó el interés de otras marcas.

“Creo que lo que han visto es que estos alojamientos icónicos anteriores se han convertido en sensaciones culturales, literalmente”, dijo Chesky en una entrevista telefónica.

El anuncio de la casa de Barbie recibió entre dos y tres veces más cobertura de prensa que cuando Airbnb salió a bolsa en 2020, según Chesky. El anuncio del pantano de Shrek fue visto en la plataforma más de 200 millones de veces.

Como muestra de lo que pueden esperar los clientes, la estancia de dos noches que Garza ganó al enviar una solicitud de reserva para la mansión de Las Vegas (“Organizado por Christina”, según el anuncio) a principios de este año ofrece una pista.

Garza, su hermana mayor y dos amigas charlaron con Aguilera mientras tomaban unas copas y cenaban en una mansión decorada con paredes de cristal y techos altos, una piscina infinita con elegantes tumbonas, un balcón elevado con vistas panorámicas de la ciudad y muebles de color rosa dignos de una escapada de fin de semana de chicas. (El alojamiento era gratuito; lo único que tuvo que pagar Garza fue el vuelo).

Para Airbnb, la recompensa de este tipo de anuncios es mantener su relevancia y, al mismo tiempo, generar un flujo fiable de atención positiva que pueda ayudar a contrarrestar los informes de prensa negativos a los que se ha enfrentado por los cobros ocultos, las cámaras ocultas y los efectos perjudiciales que los alquileres a corto plazo pueden tener en las comunidades.

Sean Hennessy, profesor asociado del Centro de Hospitalidad Jonathan M. Tisch, de la Universidad de Nueva York, dijo que la iniciativa de Icónicos parecía ser un esfuerzo de Airbnb por “cambiar la narrativa” y reavivar el atractivo que tuvo en sus primeros días, cuando se hizo extremadamente popular en un corto periodo de tiempo al ofrecer a los viajeros una alternativa a alojarse en un hotel.

En una entrevista telefónica, Chesky dijo: “La mayoría de la gente solo abre nuestra aplicación una o dos veces al año, y tenemos que luchar para que piensen en nosotros todos los años. Así que esto nos mantiene presentes y culturalmente relevantes”.

Airbnb espera que el proyecto le ayude también en los mercados internacionales. Una de las ofertas anunciadas el miércoles es una estancia de una semana a bordo de un autobús de gira con Feid, un artista colombiano de reguetón muy popular en Latinoamérica. Otra incluye una estadía de una noche en la India con la estrella de Bollywood, Janhvi Kapoor.

Aunque Chesky espera que los anuncios de Icónicos atraigan a miles de huéspedes, esa cifra representa una parte minúscula de los 150 millones de usuarios de Airbnb. Aun así, dijo, la categoría representa el futuro de Airbnb.

“Así que esto en sí mismo no es un negocio independiente, pero es más que cualquier promoción de marketing”, dijo. “Es una puerta de entrada para que Airbnb se convierta en algo más que un lugar donde alojarse”.

Orlando Mayorquín es un reportero de noticias de última hora, radicado en Nueva York y miembro de la clase 2023-24 Times Fellowship, un programa para periodistas al inicio de sus carreras. Más de Orlando Mayorquín