The New York Times 2024-05-06 10:11:09

Xi Visits Europe, Seeking Strategic Opportunity

Sign up for the Trump on Trial newsletter.  The latest news and analysis on the trials of Donald Trump in New York, Florida, Georgia and Washington, D.C.

On his first visit to Europe in five years, the Chinese president, Xi Jinping, appears intent on seizing opportunities to loosen the continent’s bonds with the United States and forge a world freed of American dominance.

The Chinese leader has chosen three countries to visit — France, Serbia and Hungary — that all, to a greater or lesser degree, look askance at America’s postwar ordering of the world, see China as a necessary counterweight and are eager to bolster economic ties.

At a time of tensions with much of Europe — over China’s “no limits” embrace of Russia despite the war in Ukraine, its surveillance state and its apparent espionage activities that led to the recent arrest in Germany of four people — Mr. Xi, who arrived in France on Sunday, wants to demonstrate China’s growing influence on the continent and pursue a pragmatic rapprochement.

Subscribe to The Times to read as many articles as you like.

DNA Tests and Stranded Bodies: Ukraine’s Struggle to Name Its Dead

The bodies of the two Ukrainian soldiers lay motionless in a field for months. Around them were bloodstains and their rifles.

The soldiers’ relatives identified their bodies from aerial footage gathered by drone. Though excruciating to watch, it seemed clear: The two men — Pvt. Serhiy Matsiuk and Pvt. Andriy Zaretsky — were dead. Yet more than four months later, the Ukrainian military still lists them as missing, even though subsequent drone footage provided by a fellow soldier weeks later showed them still lying there.

“I want to have his grave, where I can come and cry all this out properly,” said Private Zaretsky’s wife, Anastasia, 31, who has been looking for closure since he was killed in November in the Zaporizhzhia region in Ukraine’s south.

Subscribe to The Times to read as many articles as you like.

Front-Runner, José Raúl Mulino, Is Elected President of Panama

Panamanians on Sunday elected José Raúl Mulino, a former public security minister, as their next president, in the culmination of an election cycle that has been embroiled in political turmoil.

Mr. Mulino, 64, focused his campaign on job growth and promised to increase tourism and build a rail line connecting Panama City, the capital, with the country’s interior that would create construction jobs. He also pledged to increase agricultural production, lower the cost of medicines and provide free internet access to schools.

Mr. Mulino received 34 percent of the vote with more than 90 percent of the votes counted on Sunday, according to the country’s electoral tribunal, which declared him the winner of the single-round race. He had a 10 percentage point lead over his closest competitor, Ricardo Lombana, a former diplomat. Mr. Mulino will assume office on July 1, taking over from the departing president, Laurentino Cortizo.

Subscribe to The Times to read as many articles as you like.

Middle East Crisis: Israeli Cabinet Votes to Shut Down Al Jazeera’s Operations in the Country

Israel shutters Al Jazeera, a major source of news in the Arab world.

Israel moved on Sunday to shut down local operations of Al Jazeera, the influential Qatari-based news network, in an unusual step that critics denounced as anti-democratic and part of a broader crackdown on dissent over Israel’s war against Hamas in Gaza.

Prime Minister Benjamin Netanyahu accused Al Jazeera, a major source of news in the Arab world that has often highlighted civilian suffering in Gaza, of harming Israel’s security and inciting violence against its soldiers. Israeli officials did not immediately provide examples of Al Jazeera content it claimed posed a threat.

In a statement, Al Jazeera called the decision a “criminal act” and said that “Israel’s suppression of the free press to cover up its crimes has not deterred us from performing our duty.”

The shutdown order is initially for 45 days, with the option of a 45-day extension, according to the Ministry of Communications. It is directed at halting Al Jazeera’s ability to transmit from Israel, and to be seen there; it was not immediately clear if, or how, the closure might affect the network’s reporting in the Gaza Strip and in the Israeli-occupied West Bank.

Mr. Netanyahu and other Israeli officials have called the network a “mouthpiece” for Hamas, which led the Oct. 7 attacks on Israel from Gaza that set off the war. That day, Al Jazeera repeatedly covered statements from Hamas officials calling for a violent uprising in the West Bank.

Israel has frequently criticized Al Jazeera’s Arabic-language coverage, accusing it of amplifying Hamas’s message and reporting uncritically on the militants’ calls for violence.

But while there was concern that the closure order might have a chilling effect on other news outlets in Israel, it was unclear if it would have much practical impact beyond Israeli boundaries.

“Does anyone understand what they even want?” Aida Touma-Sliman, an Arab member of Israel’s Parliament, said of Mr. Netanyahu’s right-wing coalition government. Members of Israel’s Arab minority have been watching Al Jazeera for decades, she said, and have not taken up arms against the state.

“It’s a slippery slope,” Ms. Touma-Sliman said. “Today it’s Al Jazeera, tomorrow it’ll be who knows who.”

In any case, she said, anybody in Israel who still wants to watch Al Jazeera will find a way to do so.

Pointing to the government’s diminishing tolerance for freedom of expression, Ms. Touma-Sliman noted that in November, she was suspended from all parliamentary activities for two months after publicizing press reports about Israeli forces attacking Gaza’s main hospital. The military had denied the accounts.

The closing of Al Jazeera had been under discussion in Israel for weeks. Journalism organizations on Sunday denounced it as a blow to press freedom. Reporters Without Borders strongly condemned the decision, which it called repressive. The Foreign Press Association representing Israeli and Palestinian journalists working for the international news media said Israel had joined “a dubious club of authoritarian governments” that have banned the station.

The Association for Civil Rights in Israel, an independent human rights organization, petitioned Israel’s Supreme Court to halt the measures against Al Jazeera, saying that it had witnessed attempts to limit freedom of the press and freedom of protest in Israel throughout the war.

The closure order was a rare move for the Israeli government, though it also shuttered a Lebanese channel, Al Mayadeen, in November. Al Mayadeen is affiliated with Hezbollah, the Iranian-backed organization that has been involved in tit-for-tat strikes across Israel’s border with Lebanon since the start of the war. It was closed for two months.

There were signs that Israeli officials were moving quickly against Al Jazeera.

Israel’s communications minister, Shlomo Karhi, said in a video statement that the network’s “equipment would be confiscated.” The Israeli police accompanied government officials who confiscated equipment at an Al Jazeera office at a hotel in Israeli-annexed East Jerusalem and closed the office.

Israel’s main cable provider, HOT, said it had stopped carrying the network. And the Communications Ministry said in a statement that access to Al Jazeera’s internet sites would also be blocked, a measure that appeared to have come into effect on Sunday night.

Al Jazeera has long had a tense relationship with Israel, and it grew worse with the killing of one of its correspondents, the veteran Palestinian American journalist Shireen Abu Akleh, in the occupied West Bank two years ago. A New York Times investigation found that the bullet that killed her had been fired from the approximate location of an Israeli military convoy.

The timing of the closure order raised questions with critics contending that Mr. Netanyahu might have been acting on political interests rather than on matters of national security.

The shutdown could have broad ramifications: Qatar, which helps fund the network, has been helping to mediate cease-fire negotiations between Israel and Hamas, which include the release of hostages seized in Israel on Oct. 7. The Qatari government did not immediately comment on Israel’s action.

On Sunday, Israel’s National Unity party — which is led by Benny Gantz, a centrist member of Israel’s war cabinet — said in a statement that it supported the move against Al Jazeera but questioned its timing. The party said that the timing could “sabotage” the negotiations and that the decision stemmed from “political considerations,” a possible reference to Mr. Netanyahu’s need to mollify hard-line members of his governing coalition.

The war in Gaza has taken a toll on Al Jazeera’s own employees and their families. In October, Wael al-Dahdouh, the Gaza bureau chief of the network’s Arabic-language service, was told live on air that his wife, a son, daughter and infant grandson had been killed in central Gaza, where they had been sheltering. In January, his eldest son was killed in an Israeli airstrike, according to the authorities in Gaza.

Liam Stack, Adam Rasgon and Johnatan Reiss contributed reporting.

Cease-fire talks are again said to be at an impasse.

The latest round of negotiations between Israel and Hamas hit an impasse on Sunday as mediators struggled to bridge remaining gaps and a Hamas delegation departed the talks in Cairo, according to two senior Hamas officials and two other officials familiar with the talks. An Israeli official also confirmed the negotiations had stalled and described them as being in “crisis.”

For months, the negotiations aimed at achieving a cease-fire and a release of hostages have made little progress, but signs the two sides were coming closer to an agreement appeared over the last week. Israel backed off some of its long-held demands and a top Hamas official said the group was studying the latest Israeli offer with a “positive spirit.”

But the setback over the weekend meant Palestinians living in miserable conditions in Gaza would not experience an imminent reprieve and the families of hostages held by militants would have to wait longer for the freedom of their loved ones.

The main obstacle in the talks was the duration of a cease-fire, with Hamas demanding it be permanent and Prime Minister Benjamin Netanyahu of Israel expressing openness to only a temporary halt in the fighting.

Hamas blamed the lack of progress on Mr. Netanyahu, who vowed again in recent days that the Israeli army will invade Rafah, the southernmost town in the Gaza Strip, with or without an agreement.

“We were very close, but Netanyahu’s narrow-mindedness aborted an agreement,” Mousa Abu Marzouk, a senior Hamas official, said in a phone interview.

Mr. Netanyahu has for weeks declared his intention to stage a ground offensive aimed at Rafah, where about a million Palestinians have been sheltering. The Biden administration has been pressing Israel to refrain from undertaking a major operation in the city.

On Sunday, Hamas fired roughly 10 rockets from the area of the Rafah border crossing, killing three soldiers near the Kerem Shalom crossing, according to Israel’s military. Rocket attacks by Hamas have been relatively rare in recent months, and Israel said it had responded with airstrikes targeting the site of the launches.

The Israeli official who spoke on the condition of anonymity said that Israel and Hamas were closer to a deal a couple of days ago, but that Mr. Netanyahu’s statements about Rafah had compelled Hamas to harden its demands in an attempt to ensure that Israeli forces won’t enter the city. Hamas, the official said, was now seeking further guarantees that Israel would not implement only part of an agreement, and then resume fighting.

The official lamented that Hamas and Israel had shifted gears to playing a “blame game.”

Two U.S. officials, who spoke on the condition of anonymity, pushed back on the notion the talks were at an impasse, suggesting that parties were still reviewing details of the most recent proposals.

Mr. Netanyahu and the United States have been contending that Hamas was holding up an agreement. On Sunday, Mr. Netanyahu said he would not agree to the complete withdrawal of Israeli forces from Gaza and an end to the war. Countenancing such demands, he said, would allow Hamas to re-establish control over Gaza, rebuild their military capabilities, and threaten communities throughout Israel.

“It is Hamas that is holding up the release of our hostages,” he said. “We are working in every possible way to free the hostages; this is our top priority.”

An Israeli delegation never made it to Cairo for the latest round of talks. The Israeli official said that Israel had sought a written response to its latest proposal from Hamas before dispatching a delegation, but that the group never conveyed one.

Mr. Abu Marzouk said Hamas had wanted Israel to be present at the talks in Cairo, where they could have worked through mediators to clarify “vague” points in the latest Israeli offer, including on the duration of a cease-fire.

“The cease-fire needs to be permanent and fixed,” he said.

Mr. Abu Marzouk was the only one of the officials who spoke about the talks to allow the use of his name. The others spoke on the condition of anonymity to discuss the sensitive subject or because they were not authorized to speak to the press.

Hamas, Mr. Abu Marzouk said, thought that Mr. Netanyahu wanted an agreement that would permit Israel to invade Rafah after its hostages are released.

“This is Netanyahu’s plan,” he said.

A technical team from the Qatari foreign ministry also left the Egyptian capital on Sunday, two officials briefed on the talks said. Bill Burns, the director of the Central Intelligence Agency, met with Qatari Prime Minister Mohammed bin Abdulrahman Al Thani in Doha on Sunday to discuss getting the talks back on track, one of the officials said.

On Monday, Hamas’s political leadership will convene in Doha to discuss what unfolded in Cairo over the past two days, but the group intended to continue participating in negotiations with “positivity,” said one of the senior Hamas officials, who spoke on the condition of anonymity.

A report in Al-Qahera News, an Egyptian state-owned television channel, said that a Hamas delegation would return to Cairo on Tuesday, but the senior Hamas official said that the group hadn’t made a decision yet.

Peter Baker and Michael Crowley contributed reporting to this article.



Israeli says three soldiers were killed in a Hamas rocket attack that closed a border crossing.

Hamas said on Sunday that its armed wing had fired rockets at Israeli forces near the Kerem Shalom border crossing between Gaza and Israel, in an attack that the Israeli military said killed three soldiers and left three more soldiers critically wounded.

About 14 rockets and mortars were fired from an area near the Rafah crossing between Gaza and Egypt toward Kerem Shalom, an Israeli military spokesman, Lt. Col. Peter Lerner, said at a news briefing on Sunday night. One home in the kibbutz was struck.

There was no indication that the Kerem Shalom crossing itself, one of the few crossings through which humanitarian aid is able to enter the Gaza Strip, was the target of the attack, and there was no indication that other crossings were under immediate threat, Colonel Lerner said. Still, after the attack on Sunday, the army said the Kerem Shalom crossing was closed to the passage of aid trucks.

In response, Colonel Lerner said, Israeli military planes destroyed the launcher that had fired the projectiles and targeted other “Hamas military infrastructure.”

The Israeli military was anticipating the possibility of rocket attacks because of its “preparations on the ground” near the southern border, and the soldiers were guarding heavy tanks and bulldozers positioned in the area, Colonel Lerner said.

The military had “pre-positioned protective elements” for the soldiers to take cover and will conduct an internal investigation into the circumstances of their deaths and injuries, including whether they took cover as expected after sirens sounded, he added.

Israel’s Foreign Ministry condemned the attack and said it showed that Hamas was not interested in having aid enter the territory, parts of which a United Nations official says are experiencing “a full-blown famine.”

The ministry said that while the army was “facilitating humanitarian aid to the people of Gaza through the Kerem Shalom crossing, terrorists fire rockets into the same area.”

“Israel remains committed to providing lifesaving aid while Hamas remains committed to destroying lives,” it added.

After the attack, Itamar Ben-Gvir, Israel’s national security minister and a far-right member of Prime Minister Benjamin Netanyahu’s cabinet, urged Mr. Netanyahu to authorize a long-anticipated military assault on Rafah.

“We did not attack Gaza and we got Oct. 7,” Mr. Ben-Gvir said in a statement posted online. “We didn’t attack Rafah and we got a precision attack, Netanyahu, go to Rafah now!”

Media experts condemn Israel’s move against Al Jazeera.

The Israeli government’s decision to shut down Al Jazeera’s operations in that country and block its reports there was condemned by American media and free speech experts as a troubling precedent and further evidence that Israel was engaging in a harsh wartime crackdown on democratic freedoms.

The experts noted that it was rare for a democratic government like Israel’s to close down a foreign news outlet. The government described its move as a national security necessity.

But invoking national security as the basis for barring a news organization from operating in a country is “incredibly vague” and “way outside the bounds of democratic norms,” said Joel Simon, director of the Journalism Protection Initiative at the Craig Newmark Graduate School of Journalism at the City University of New York.

Jameel Jaffer, executive director of the Knight First Amendment Institute at Columbia University, said that closing off a country to information, news and ideas from abroad has long been a hallmark of repressive governments.

“The legitimacy of any democracy turns in part on its citizens having unrestricted access to foreign media,” Mr. Jaffer said.

Some free speech advocates acknowledged that the United States seems to be pulling back from its role as a champion of information freedom. Washington is moving to ban TikTok, the popular social media app with a Chinese parent company, unless it is sold to American investors.

But Israel, they said, is a different case. Shutting down Al Jazeera is the latest step in “a broad attack on press and speech freedom” by the Israeli government, said Genevieve Lakier, a professor at the University of Chicago Law School who writes about freedom of speech. Israel’s actions, she added, are “inconsistent with a commitment to democratic values.”

Carlos Martinez de la Serna, program director of the Committee to Protect Journalists, said in a statement that Israel’s move “sets an extremely alarming precedent for restricting international media outlets working in Israel.” He called on the Israeli government to reverse course and “allow Al Jazeera and all international media outlets to operate freely in Israel, especially during wartime.”

But there are concerns that Israel may go in the other direction. “Is Al Jazeera a test case?” asked Seth Stern, director of advocacy at the Freedom of the Press Foundation. “Will Israel start going after other news outlets that are not to the government’s liking?”



Israeli statements raise concerns about Netanyahu’s commitment to a deal.

A group representing families of the Israeli hostages in Gaza expressed concerns Sunday that Prime Minister Benjamin Netanyahu of Israel, under pressure from hard-line members of his governing coalition, was trying to stall or even sabotage a possible deal that could lead to a cease-fire and the release of captives held by Hamas.

A major sticking point in negotiations has been Hamas’s consistent demand for a commitment by Israel to end its seven-month military offensive in Gaza and to forgo a planned invasion of Rafah, Hamas’s last bastion in the south of the enclave, and Israel’s reluctance to declare such concessions, according to officials.

In the discussions in Cairo, which have been mediated by the United States, Qatar and Egypt, negotiators had been trying to leave some room for ambiguity in the early stages of a three-phased deal that could satisfy both sides.

But on Saturday the Israeli government issued two statements to reporters, to be attributed to an unnamed “political official,” saying that contrary to reports, Israel would not agree to end the war as part of a deal. It added that it would not allow mediators to offer Hamas guarantees about the war’s end, while blaming Hamas for scuttling any possibility of a deal by sticking to its demands.

Several of the Israeli reporters who received the statements said they had come directly from the prime minister’s office in an unusual breach of the government’s confidentiality rules.

Nahum Barnea, a prominent political columnist, said Sunday in Yediot Ahronot, a popular Hebrew daily news outlet, that he felt that the statements were “designed to scuttle the chances of a deal.”

The Hostages Families Forum, an Israeli nongovernmental group lobbying for the release of the hostages and supporting their families, said in a statement on Sunday that it was “shocked” to hear about the statements. The group called on Mr. Netanyahu to “disregard all political pressure,” “to lead” and to “show courage.”

Mr. Barnea said he believed that Mr. Netanyahu would be freed “of the need to decide” on a deal if Hamas, the mediators and the far-right members of his government could be persuaded that there was not one on the table.

Mr. Netanyahu on Sunday vehemently rejected the accusations, saying in a longer statement, in his own name, that Hamas was the party obstructing a deal. “Israel was, and still is, ready to pause the fighting in order to release our hostages,” he said.

Though details of a potential deal are still being hashed out, Egypt has been pushing a proposal, with the broad approval of Israeli negotiators, that would begin with a six-week truce, during which 33 of the most vulnerable hostages held in Gaza would be released in exchange for hundreds of Palestinians imprisoned by Israel.

Israel would allow the return of hundreds of thousands of displaced Palestinian civilians to northern Gaza with few restrictions, officials have said, previously a major sticking point for Israel.

Husam Badran, a senior Hamas official, said on Saturday that the group’s representatives had arrived in Cairo “with great positivity” regarding the latest proposal. But Hamas officials told Arabic news outlets that issues including a permanent cease-fire and full withdrawal of Israeli troops from Gaza remained unresolved. By early Sunday there was still no indication that Hamas had accepted the deal.

After a U.N. official says there is famine in northern Gaza, Israel pushes back.

After one of the strongest indications yet from a United Nations agency that parts of the Gaza Strip are experiencing famine, the Israeli agency that oversees the Palestinian territories pushed back, saying it had “increased its humanitarian effort to flood the Gaza Strip with food, medical equipment and equipment for tents.”

In an interview with NBC’s “Meet The Press,” which released a portion of it late Friday, Cindy McCain, the director of the U.N.’s World Food Program, said there was a “full-blown famine” in northern Gaza. She said her assessment was “based on what we have seen and what we have experienced on the ground.”

“It is horror,” said Ms. McCain, the widow of Senator John McCain. “I am so hoping we can get a cease-fire and begin to feed these people, especially in the north, in a much faster fashion.”

In response on Sunday, the Israeli agency, the Coordinator of Government Activities in the Territories, or COGAT, said in a statement that 350 aid trucks, mostly carrying food, were entering the Gaza Strip each day. About 100 of those trucks were reaching northern Gaza, the most isolated and hard-hit area of the territory. It also said April saw a “great surge” in new aid, with more than 6,000 relief trucks entering Gaza, a 28 percent increase from the previous month.

COGAT also listed several projects to improve conditions in Gaza, including opening the Israeli port of Ashdod for humanitarian aid shipments.

But aid groups say the amount of shipments arriving is far below what is needed in Gaza, where the authorities say the war with Israel has killed more than 34,000 people, left roughly two million more homeless and destroyed the territory’s infrastructure and economy.

Ms. McCain, who became head of the World Food Program last year after a stint as an ambassador appointed by President Biden, is the second American official to say there is famine in Gaza. The first was Samantha Power, the director of the U.S. Agency for International Development, who made her remarks in congressional testimony last month.

But Ms. McCain’s remarks do not constitute an official declaration, which is a complex bureaucratic process that involves both a U.N. agency, the Integrated Food Security Phase Classification, and the government of the country where the famine is taking place.

It is unclear what local authority might have the power to do that in Gaza. Israel’s goal in Gaza is overthrowing its Hamas-backed government, which was not widely recognized before the war and has lost control of most of the enclave since the fighting began.

Last month, Arif Husain, the chief economist for the World Food Program, said that the increased levels of aid reaching Gaza in recent weeks were a good start but that they were not enough to address the risk of famine.

He said the arrival of increased amounts of aid “cannot just happen for a day or a week — it has to happen every single day for the foreseeable future.”

“If we can do this, then we can ease the pain, we can avert famine,” he said.

Aaron Boxerman contributed reporting.

His Skull Was Taken From Congo as a War Trophy. Will Belgium Finally Return It?

Sign up for Your Places: Global Update.   All the latest news for any part of the world you select.

Once a powerful local Congolese leader, Lusinga Iwa Ng’ombe fought back against Belgian colonial invaders in the late 19th century.

He was such a thorn in their side that Émile Storms, who commanded Belgian troops in the region, predicted his head would “eventually end up in Brussels with a little label — it would not be out of place in a museum.”

That is exactly what happened. Troops of Mr. Storms killed and decapitated Mr. Lusinga in 1884, and his skull ended up in a box in the Brussels-based Institute for Natural Sciences, along with over 500 human remains taken from former Belgian colonies.

Subscribe to The Times to read as many articles as you like.

Hundreds of Bahraini Political Prisoners Freed in ‘Bittersweet’ Royal Pardon

When Naji Fateel was arrested in the aftermath of Bahrain’s Arab Spring uprising, his youngest son, Nidal, was a toddler.

Last month, when Mr. Fateel left prison — riding a bus filled with inmates freed by a surprise royal pardon — the Nidal who greeted him was a teenager. Mr. Fateel, 49, a human rights activist, embraced his son and emerged, dazed, into a life forever changed.

“It was an indescribable moment,” he said, “the first hug after freedom.”

Subscribe to The Times to read as many articles as you like.

Just How Dangerous Is Europe’s Rising Far Right?

Roger Cohen, who has worked at The New York Times for over three decades, reported from Paris and eastern France.

Jordan Bardella, 28, is the new face of the far right in France. Measured, clean-cut and raised in the hardscrabble northern suburbs of Paris, he laces his speeches with references to Victor Hugo and believes that “no country succeeds by denying or being ashamed of itself.”

That phrase, at a recent rally in the eastern town of Montbéliard, brought a chorus of “Jordan! Jordan!” from a crowd that had lined up for hours to see him. Cries of “Patrie” — homeland — filled the hall. Bardellamania is in the air.

Mr. Bardella, the son of Italian immigrants and a college dropout who joined the National Front party (now National Rally) at 16, is the protégé of Marine Le Pen, the perennial hard-right French presidential candidate. Moderate in tone if not content, he is also the personification of the normalization — or banalization — of a party once seen as a quasi-fascist threat to the Republic.

Subscribe to The Times to read as many articles as you like.

Rishi Sunak’s Dismal Task: Leading U.K. Conservatives to Likely Defeat

A few days before Britain’s Conservative Party suffered a stinging setback in local elections on Thursday, Prime Minister Rishi Sunak recorded a short video to promote some good news from his government. In the eight-second clip, Mr. Sunak poured milk from a pint bottle into a tall glass, filled with a steaming dark beverage and bearing the scribbled figure of 900 pounds on the side.

“Pay day is coming,” Mr. Sunak posted, referring to the savings that an average wage earner would supposedly reap from a cut in mandatory contributions to Britain’s national insurance system.

The mockery soon started. He’d added too much milk, some said. His numbers didn’t add up, said others. And why, asked one critic, would Mr. Sunak choose a pint bottle as a prop days after the opposition Labour Party’s deputy leader, Angela Rayner, had skewered him in Parliament as a “pint-size loser”?

Subscribe to The Times to read as many articles as you like.

Canadian Arrests Highlight Alleged Gang Role in India’s Intelligence Operations

Months after Prime Minister Justin Trudeau of Canada accused India’s government of plotting a murder on Canadian soil — plunging diplomatic relations between the two countries to their lowest level ever — the first arrests in the killing, which came on Friday, did little to demystify the basis of his claim.

The police didn’t offer clues or present any evidence that India had orchestrated the killing of Hardeep Singh Nijjar, a Sikh nationalist leader who was gunned down at the temple he led in Surrey, British Columbia, in June. What they did say was that three Indian men had committed the killing and that an investigation into India’s role was ongoing.

Before the arrests, Indian officials had maintained that Canada was trying to drag New Delhi into what it described as essentially a rivalry between gangs whose members were long wanted for crimes back in India.

Subscribe to The Times to read as many articles as you like.

Family Values or Fighting Valor? Russia Grapples With Women’s Wartime Role.

The Russian Army is gradually expanding the role of women as it seeks to balance President Vladimir V. Putin’s promotion of traditional family roles with the need for new recruits for the war in Ukraine.

The military’s stepped-up appeal to women includes efforts to recruit female inmates in prisons, replicating on a much smaller scale a strategy that has swelled its ranks with male convicts.

Recruiters in military uniforms toured Russian jails for women in the fall of 2023, offering inmates a pardon and $2,000 a month — 10 times the national minimum wage — in return for serving in frontline roles for a year, according to six current and former inmates of three prisons in different regions of Russia.

Subscribe to The Times to read as many articles as you like.

The Bleak Life of a Deposed President and His Wife, Held Captive

Held captive by his former security guards in an isolated wing of his house, the deposed president of Niger paces a bedroom with no direct daylight, cut off from the world and unable to talk to his lawyers, according to people with direct knowledge of the conditions of his detention.

Nine months since he was toppled in one of the coups that have recently wracked West Africa, Mohamed Bazoum is lingering in detention with no end in sight. The military junta that deposed him is seeking to strip him of presidential immunity, paving the way for him to be prosecuted on charges such as treason, for which the penalty could be life imprisonment, his lawyers said.

Trapped with his wife, Hadiza, and two domestic workers, he has no access to a phone and is not allowed to see his lawyers, other family members or friends, according to members of his inner circle who spoke on the condition of anonymity because of the precariousness of the situation. His only visitor is a doctor, who brings him food once a week.

Subscribe to The Times to read as many articles as you like.

Sadiq Khan Re-elected Mayor of London in Latest Win for Labour Party

Sadiq Khan, the two-term center-left mayor of London, on Saturday became the first three-time winner of the job by a comfortable margin delivering a new setback to Britain’s governing Conservative Party ahead of a looming general election.

Mr. Khan, from the main opposition Labour Party, was initially elected to the post in 2016, becoming London’s first Muslim mayor, and is now the first politician to win three consecutive terms since the role was created in 2000.

With the Labour Party well ahead in the opinion polls ahead of a looming general election, many analysts had expected Mr. Khan to cruise to a comfortable victory in a city that tends to lean to the left, but some saw the potential for an unexpectedly tight race against Susan Hall, representing the Conservatives.

Subscribe to The Times to read as many articles as you like.

Drones Changed This Civil War, and Linked Rebels to the World

In flip-flops and shorts, one of the finest soldiers in a resistance force battling the military junta in Myanmar showed off his weaponry. It was, he apologized, mostly in pieces.

The rebel, Ko Shan Gyi, glued panels of plastic shaped by a 3D printer. Nearby, electrical innards foraged from Chinese-made drones used for agricultural purposes were arrayed on the ground, their wires exposed as if awaiting surgery.

Other parts needed to construct homemade drones, including chunks of Styrofoam studded with propellers, crowded a pair of leaf-walled shacks. Together, they could somewhat grandly be considered the armory of the Karenni Nationalities Defense Force. A laser cutter was poised halfway through carving out a flight control unit. The generator powering the workshop had quit. It wasn’t clear when there would be electricity again.

Subscribe to The Times to read as many articles as you like.

Israel, Gaza and the Law on Starvation in War

On March 19, Volker Türk, the United Nations’ human rights chief, said in an official statement that Israel’s policies regarding aid in Gaza might amount to a war crime.

“The extent of Israel’s continued restrictions on the entry of aid into Gaza, together with the manner in which it continues to conduct hostilities, may amount to the use of starvation as a method of war, which is a war crime,” he wrote.

His comments made waves. Using starvation of civilians as a weapon is a serious violation of international humanitarian law, and a war crime under the Rome Statute, the treaty of the International Criminal Court, or I.C.C.

Subscribe to The Times to read as many articles as you like.

Noisy, Gaudy and Spiritual: Young Pilgrims Embrace an Ancient Goddess

Chris Buckley and

Chris Buckley, Amy Chang Chien and Lam Yik Fei spent four days walking parts of two pilgrimages in central and southern Taiwan. On the journey, they interviewed around 20 pilgrims.


In a din of firecrackers, cymbals and horns, a team of devotees carried the shrouded wooden statue of a serene-faced woman, holding her aloft on a brightly decorated litter as they navigated through tens of thousands of onlookers.

As the carriers nudged forward, hundreds of people were lined up ahead of them, kneeling on the road and waiting for the moment when the statue would pass over their heads.

Some wept after it did; many smiled and snapped selfies. “I love Mazu, and Mazu loves me,” the crowd shouted.

Subscribe to The Times to read as many articles as you like.

In Western Ukraine, a Community Wrestles With Patriotism or Survival

It was sunset when Maj. Kyrylo Vyshyvany of the Ukrainian Army stepped into the yard of his childhood home in Duliby, a village in western Ukraine, just after his younger brother, also a soldier, had been buried. Their mother was still crying in the living room.

“I can already see that she’ll be coming to visit him every day,” he said that day.

He was right, but he would not be by her side. A few days after the funeral, in March 2022, he was killed in a Russian missile strike on a Ukrainian military base and buried next to his brother, Vasyl.

Subscribe to The Times to read as many articles as you like.

A Gen Z Resistance, Cut Off From Data Plans

In the night, the mountain air not quite chill enough to still the insects, young people gathered around a glow. The light attracting them was not a phone screen, that electric lure for people almost everywhere, but a bonfire.

From around the blaze, music radiated. Fingers strummed a guitar. Voices layered lyrics about love, democracy and, most of all, revolution. Moths courted the flame, sparking when they veered too close, then swooning to their deaths.

For months now, these hills of Karenni State in eastern Myanmar have been severed from modern communications. The military junta that seized power in a coup three years ago, plunging the country into civil war, has cut off the populations most opposed to its brutal rule. In these resistance strongholds, where people from around the nation have congregated, there is almost no internet, cell service or even electricity.

Subscribe to The Times to read as many articles as you like.

War or No War, Ukrainians Aren’t Giving Up Their Coffee

When Russian tanks first rolled into Ukraine more than two years ago, Artem Vradii was sure his business was bound to suffer.

“Who would think about coffee in this situation?” thought Mr. Vradii, the co-founder of a Kyiv coffee roastery named Mad Heads. “Nobody would care.”

But over the next few days after the invasion began, he started receiving messages from Ukrainian soldiers. One asked for bags of ground coffee because he could not stand the energy drinks supplied by the army. Another simply requested beans: He had taken his own grinder to the front.

Subscribe to The Times to read as many articles as you like.

5-Star Bird Houses for Picky but Precious Guests: Nesting Swiftlets

With no windows, the gloomy, gray building looming four stories above the rice fields in a remote village in Indonesian Borneo resembles nothing more than a prison.

Hundreds of similar concrete structures, riddled with small holes for ventilation, tower over village shops and homes all along Borneo’s northwestern coast.

But these buildings are not for people. They are for the birds. Specifically, the swiftlet, which builds its nests inside.

Map shows the location of Perapakan in the Sambas Regency on Borneo, Indonesia.

Subscribe to The Times to read as many articles as you like.

A Portrait Artist Fit for a King (but Not a President)

Few famous Britons, it seems, can resist the chance to be painted by Jonathan Yeo. David Attenborough, the 97-year-old broadcasting legend, is among those who have recently climbed the spiral stairs to his snug studio, hidden at the end of a lane in West London, to pose for Mr. Yeo, one of Britain’s most recognized portrait artists.

Yet when it came to painting his latest portrait, of King Charles III, the artist had to go to the subject.

Mr. Yeo rented a truck to transport his 7.5-by-5.5-foot canvas to the king’s London residence, Clarence House. There, he erected a platform so he could apply the final brushstrokes to the strikingly contemporary portrait, which depicts a uniformed Charles against an ethereal background.

Subscribe to The Times to read as many articles as you like.

A Novelist Who Finds Inspiration in Germany’s Tortured History

She became a writer because her country vanished overnight.

Jenny Erpenbeck, now 57, was 22 in 1989, when the Berlin Wall cracked by accident, then collapsed. She was having a “girls’ evening out,” she said, so she had no idea what had happened until the next morning. When a professor discussed it in class, she said, it became real to her.

The country she knew, the German Democratic Republic, or East Germany, remains a crucial setting for most of her striking, precise fiction. Her work, which has grown in acuity and emotional power, combines the complications of German and Soviet history with the lives of her characters, including those of her own family members, whose experiences echo with the past like contrapuntal music.

Subscribe to The Times to read as many articles as you like.

Forbidden to Watch Films as a Child, He Now Directs Somalia’s Top Shows

At the shout of “action,” two actors, costumed in black blazers and sunglasses, erupted into a spirited shouting match, gesticulating wildly as one demanded that the other convince his daughter to marry him.

A cameraman and a boom operator, sweaty under a scorching sun, moved in to capture the altercation in close-up.

Then the director, Abshir Rageh, seated in a foldable chair, removed his headphones and called: “Cut.”

Subscribe to The Times to read as many articles as you like.

Even Before the Olympics, a Victory Lap for a Fast-Moving French Mayor

Reporting from St.-Ouen, France

The mayor grew up in a building so decrepit — filthy hallways, no private toilets, no showers — that his friends in nearby concrete towers pitied him.

Five decades later, that building — in St.-Ouen, a Paris suburb — is a distant memory, and in its place rises France’s Olympic pride: the athletes’ village, with its architectural-showcase buildings that are outfitted with solar panels, deep-sinking pipes for cooling and heating, and graceful balconies from which to look down on the forest planted below. One-quarter will become public housing after the Games.

“All of a sudden, we have the same feeling of pride as people living in the hypercenter,” said the mayor of St.-Ouen, Karim Bouamrane, 51, using his personal shorthand for the glamorous downtown playgrounds of the elites. “There was Los Angeles, Barcelona, Beijing, London, Sydney and, now, there is St.-Ouen.”

Subscribe to The Times to read as many articles as you like.

Documentary Filmmaker Explores Japan’s Rigorous Education Rituals

The defining experience of Ema Ryan Yamazaki’s childhood left her with badly scraped knees and her classmates with broken bones.

During sixth grade in Osaka, Japan, Ms. Yamazaki — now a 34-year-old documentary filmmaker — practiced for weeks with classmates to form a human pyramid seven levels high for an annual school sports day. Despite the blood and tears the children shed as they struggled to make the pyramid work, the accomplishment she felt when the group kept it from toppling became “a beacon of why I feel like I am resilient and hard-working.”

Now, Ms. Yamazaki, who is half-British, half-Japanese, is using her documentary eye to chronicle such moments that she believes form the essence of Japanese character, for better or worse.

Subscribe to The Times to read as many articles as you like.

This Town Had a Reputation Problem. Premier League Soccer Changed Things.

As the announcement trilled out over Kenilworth Road, the jumble of rusted metal and peeling paint that Luton Town F.C. calls home, the tone started to shift. At the start of the sentence, it was little more than the traditional polite welcome to the stadium for that evening’s visiting team, Manchester City.

By the end, though, the voice of the announcer seemed overcome by what sounded a little like awe. Luton, the fans in the stands and the players on the field were reminded, was about to face “the champions of the F.A. Cup, the champions of England and the champions of Europe.” Luton seems to be having a hard time believing the company it now keeps.

There is a reason for that. Fifteen years ago, Luton Town had been relegated to the fifth tier of English soccer, a world away from the power and the prestige of the Premier League. There was, for a time, a genuine risk that the club, founded in 1885, several years before the invention of the zipper, might fold altogether. For years afterward, money remained tight, ambitions modest.

Subscribe to The Times to read as many articles as you like.

Top Biden Official Calls for Inquiry Into Chinese Doping Case

The Biden administration’s top drug official called on Monday for an independent investigation into how Chinese and global antidoping authorities decided to clear 23 elite Chinese swimmers who tested positive for a banned drug months before the Summer Olympics in 2021.

The official, Rahul Gupta, who is the director of the Office of National Drug Control Policy, said that he planned to bring up the handling of the positive tests during a two-day meeting of sports ministers in Washington. Top members of the World Anti-Doping Agency are scheduled to attend the event, which starts Thursday.

“The United States stands by its commitment to ensure that every American athlete and those across the globe are provided a level playing field and a fair shot in international athletic competitions,” Dr. Gupta said in response to questions from The New York Times. “There must be rigorous, independent investigations to look into any incident of potential wrongdoing.”

Subscribe to The Times to read as many articles as you like.

A Soccer Team Stopped Charging for Tickets. Should Others Do the Same?

Neither Paris F.C. nor St.-Étienne will have much reason to remember the game fondly. There was, really, precious little to remember at all: no goals, few shots, little drama — a drab, rain-sodden stalemate between the French capital’s third-most successful soccer team and the country’s sleepiest giant.

That was on the field. Off it, the 17,000 or so fans in attendance can consider themselves part of a philosophical exercise that might play a role in shaping the future of the world’s most popular sport.

Last November, Paris F.C. became home to an unlikely revolution by announcing that it was doing away with ticket prices for the rest of the season. There were a couple of exceptions: a nominal fee for fans supporting the visiting team, and market rates for those using hospitality suites.

Subscribe to The Times to read as many articles as you like.

‘Get Ready to Scream’: How to Be a Baseball Fan in South Korea

In the United States, many Major League Baseball games feature long periods of calm, punctuated by cheering when there’s action on the field or the stadium organ plays a catchy tune.

But in South Korea, a baseball game is a sustained sensory overload. Each player has a fight song, and cheering squads — including drummers and dancers who stand on platforms near the dugouts facing the spectators — ensure that there is near-constant chanting. Imagine being at a ballpark where every player, even a rookie, gets the star treatment.

Subscribe to The Times to read as many articles as you like.

Adidas Stops Customization of Germany Jersey for Fear of Nazi Symbolism

The sports apparel giant Adidas abruptly stopped the sale of German soccer jerseys created with the player number “44” this week because the figure, when depicted in the official lettering of the uniform’s design, too closely resembled a well-known Nazi symbol.

The stylized square font used by Adidas for the jerseys, which will be worn by Germany’s team when it hosts this summer’s European soccer championships, makes the “44” resemble the “SS” emblem used by the Schutzstaffel, the feared Nazi paramilitary group that was instrumental in the murder of six million Jews. The emblem is one of dozens of Nazi symbols, phrases and gestures that are banned in Germany.

The country’s soccer federation, which is responsible for the design, said Monday any similarity to the logo created by the design’s numbering was unintentional.

Subscribe to The Times to read as many articles as you like.

Los chilenos que salvaron el valle del Cochamó

En la zona central de Chile, cerca de la confluencia de la cordillera de los Andes con el océano Pacífico, una vasta franja de naturaleza virgen está cambiando de manos en las circunstancias más insólitas.

Roberto Hagemann, un empresario chileno propietario de 131.522 hectáreas, ha accedido vender la tierra a sus adversarios históricos, una banda de ecologistas advenedizos que pasaron años frustrando sus esfuerzos por desarrollar la propiedad.

El Times  Una selección semanal de historias en español que no encontrarás en ningún otro sitio, con eñes y acentos.

El precio: 63 millones de dólares.

Se trata de una transacción histórica que preservará uno de los territorios de mayor importancia ecológica de Sudamérica. Conocida como Hacienda Pucheguín, la propiedad está rodeada de parques nacionales y surcada por ríos salvajes, bosques de alerces antiguos y el valle de Cochamó, una catedral de imponentes paredes de granito popular entre los escaladores de todo el mundo.

El acuerdo es también un ejemplo de conservación moderna. En un momento en que las tierras ecológicamente sensibles están amenazadas en todo el mundo, se necesita una confluencia única de recursos jurídicos, financieros y políticos —además de un poco de suerte— para protegerlas del implacable desarrollo.

“Se trata de un lugar irremplazable”, dijo Jeff Parrish, alto ejecutivo de Nature Conservancy, que asesora al grupo sin fines de lucro que dirige la compra. “Tenemos que asegurarnos de que siga siendo como la naturaleza quiso que fuera”.

El terreno que Hagemann llegó a adquirir es prácticamente virgen. En el último siglo, unos cientos de colonos establecieron pequeñas granjas en la zona y obtuvieron derechos de propiedad. En su mayor parte, sin embargo, la zona no se tocó, proporcionando un hábitat verde para los pumas, las peculiares ranas de Darwin y el huemul, un ciervo del sur de los Andes en peligro de extinción.

A finales de la década de 1990 y principios de los 2000, el gobierno chileno propuso construir carreteras en la zona. Pero los residentes locales, que se oponían al desarrollo en una zona ecológicamente sensible, derribaron la iniciativa.

Al mismo tiempo, el valle de Cochamó adquirió fama internacional entre los escaladores. Con escarpadas paredes de granito que se elevan miles de metros sobre el fondo del valle, la zona pronto recibió el apelativo del “Yosemite de Sudamérica”, en referencia a la meca de la escalada en roca de California.

En 2007, Hagemann empezó a comprar los terrenos, parcela por parcela. Sabía que el terreno estaba en manos de más de 200 familias y vio la oportunidad de unir las propiedades en una sola que pudiera utilizarse tanto para el turismo como para el desarrollo.

Junto con un socio, Hagemann, que amasó una fortuna con la minería y el sector inmobiliario, gastó decenas de millones de dólares de su propio dinero en adquirir la propiedad mediante un aluvión de transacciones.

Reunir los terrenos en una sola parcela fue una tarea compleja que ahuyentó a otros compradores. Doug y Kris Tompkins, filántropos estadounidenses que conservaron vastas extensiones de tierra en Chile yArgentina, conocían la propiedad. Pero llegaron a la conclusión de que sería demasiado difícil gestionar tantos pequeños negocios inmobiliarios.

Hagemann no se amilanó y, al final, llegó a poseer 325.000 acres, más de 131.500 hectáreas de terreno contiguo, casi completamente rodeado de parques nacionales.

Poco después de reunir la propiedad, él y sus socios propusieron construir una central hidroeléctrica en la zona. El proyecto habría supuesto la construcción de una central eléctrica en un río cercano al valle, 62 kilómetros de líneas de transmisión y una red de carreteras en lo que aún era naturaleza virgen.

“Nuestro principal objetivo era invertir capital en la naturaleza”, dijo Hagemann en un correo electrónico, “añadiendo valor al crecimiento de nuestra productividad chilena, así como al desarrollo local de la gente de Pucheguin”.

Pero Hagemann encontró resistencia desde el principio. En 2013, un guía de naturaleza llamado Rodrigo Condeza fundó una organización sin ánimo de lucro llamada Puelo Patagonia, dedicada a preservar la tierra. Permitir la construcción de una instalación hidroeléctrica, argumentó, interrumpiría un importante corredor ecológico que pasa a través de una vasta serie de parques nacionales.

Condeza empezó a conseguir apoyo público para su causa, fomentando la oposición al Hagemann y a sus planes para explotar las tierras. “Fue nuestro adversario durante muchos años”, dijo Condeza.

Condeza también llevó la lucha a los tribunales. Puelo Patagonia lideró una iniciativa comunitaria para detener el proyecto hidroeléctrico, alegando que no se habían realizado las revisiones medioambientales adecuadas. En 2017, un tribunal chileno le dio la razón, echando por tierra los planes de Hagemann para la central.

Frustrados sus esfuerzos por desarrollar el terreno, Hagemann decidió venderlo. En 2018, Christie’s listó la propiedad por 150 millones de dólares.

“La rareza y diversidad de esta extensión patagónica es una pieza incomparable de arte ambiental para ser tan atesorada por su próximo propietario como lo sería una pintura de Picasso o Monet”, dijo Rick Moeser, director ejecutivo de Christie’s International Real Estate, en ese momento. “La propiedad ha sido protegida de forma responsable y podría servir como un eco-resort desarrollado con sensibilidad, una residencia privada, o esperar a su próximo guardián de la conservación”.

No se presentó ningún comprador, pero el anuncio llamó la atención de conservacionistas y escaladores de todo el mundo.

En 2022, Puelo Patagonia decidió hacer una oferta a la baja. Un abogado negoció una visita y, tras una década como adversarios, las dos partes empezaron a conversar.

Hagemann explicó que él también quería conservar la tierra, pero que quería hacerlo al mismo tiempo que creaba valor económico. El equipo de Puelo Patagonia intentó convencer a Hagemann de que debía vender la propiedad por una fracción del precio de venta.

“A raíz de este encuentro, se inició un largo proceso de conocimiento mutuo y diálogo respetuoso que nos permitió llegar a un entendimiento y respeto más allá de nuestras diferencias”, declaró Hagemann.

Poco después de iniciadas las conversaciones, Puelo Patagonia propuso comprar la propiedad por 50 millones de dólares. Aunque la organización no tenía dinero comprometido, Condeza y sus colegas creían que podrían conseguir los fondos si se aseguraba un acuerdo.

“Somos un montón de hippies”, dijo Condeza. “No teníamos nada que hacer”.

Hagemann pidió 100 millones de dólares.

Durante el año siguiente, negociaron. El hijo de Hagemann, un escalador que ha trepado las paredes del valle de Cochamó, también animó a su padre a vender la propiedad a los conservacionistas, según personas implicadas en el acuerdo.

A principios de este año, después de más de una década de enfrentamientos, las dos partes llegaron a una sorprendente resolución, acordando un precio de 63 millones de dólares.

Puelo Patagonia ya ha recaudado más de 15 millones de dólares de dos organizaciones benéficas que apoyan los esfuerzos de conservación. La mayor parte del dinero procede de la Fundación Wyss, fundada por Hansjörg Wyss, un multimillonario suizo que se ha convertido en uno de los principales donantes de causas liberales en Estados Unidos. Otro donante importante es la Fundación Freyja, dedicada a la conservación.

Hagemann ha dado al grupo dos años para recaudar el resto de los fondos. Puelo Patagonia también planea recaudar otros 15 millones de dólares que se utilizarán para construir senderos y gestionar el creciente número de turistas que visitan el valle de Cochamó. El grupo espera que al menos la mitad de las aportaciones procedan de donantes chilenos.

“Salvaguardar esta región preservará estas joyas durante generaciones”, dijo Tompkins en un correo electrónico.

Preservar la tierra protegerá un corredor ecológico que permite a los animales andar libremente a través de casi 6500 kilómetros de espacios naturales contiguos. También conectará una serie de parques nacionales de Chile y Argentina que se extienden desde los lagos que rodean Bariloche hasta el extremo sur de Sudamérica.

“Es la pieza que faltaba en el rompecabezas”, dijo Parrish. “Si se hubiera urbanizado, habría bifurcado un montón de zonas protegidas”.

Y cuando se concrete la venta, se acabarán las preocupaciones sobre el destino de una de las tierras ecológicamente más importantes de la región.

“Todos los que nos preocupamos por Cochamó teníamos mucho temor por quién iba a comprarlo”, dijo Condeza. “Pero nos unimos entre todos y dejamos de pelearnos y ahora hemos llegado a una solución para conservarlo para siempre”.

David Gelles reporta sobre el cambio climático y dirige el boletín Climate Forward del Times así como su serie de eventos. Más de David Gelles

Los capitalistas se convierten en un salvavidas económico en Cuba

Una tienda de abarrotes moderna cuyos estantes están repletos de todo tipo de productos, desde pasta hasta vino, ocupa un lugar en el centro de La Habana que antes ocupaba una monótona floristería estatal, con los techos y las paredes reparados y repintados.

El Times  Una selección semanal de historias en español que no encontrarás en ningún otro sitio, con eñes y acentos.

Una antigua empresa estatal de vidrio en un suburbio de La Habana alberga ahora una sala de exposición de una empresa privada que vende muebles fabricados en Cuba.

Y en el puerto de la capital cubana, carretillas elevadoras descargan cuidadosamente huevos estadounidenses de un contenedor refrigerado. Los huevos van destinados a un supermercado privado en línea que, al igual que Amazon Fresh, ofrece entrega a domicilio.

Estas empresas forman parte de una explosión de miles de negocios privados que se han abierto en los últimos años en toda Cuba, un cambio notable en un país donde este tipo de empresas no se han permitido y donde Fidel Castro subió al poder liderando una revolución comunista decidida a eliminar nociones capitalistas como la propiedad privada.

Pero hoy Cuba se enfrenta a su peor crisis financiera en décadas, impulsada por la ineficacia y la mala gestión del gobierno y por un embargo económico de Estados Unidos que lleva décadas provocando el colapso de la producción nacional, el aumento de la inflación, constantes cortes de energía eléctrica y escasez de combustible, carne y otros productos de primera necesidad.

Por ello, los dirigentes comunistas de la isla están dando marcha atrás y abrazando a los empresarios privados, una clase de personas a las que antes despreciaban como capitalistas “asquerosos”.

Aprovechando la flexibilización de las restricciones gubernamentales que conceden a los cubanos el derecho legal a crear sus propias empresas, desde 2021 se han abierto unos 10.200 nuevos negocios privados, creando una dinámica, aunque incipiente, economía alternativa al inestable modelo socialista del país.

Como muestra del crecimiento de las empresas privadas —y de las dificultades económicas del gobierno—, las importaciones del sector privado y del gobierno ascendieron el año pasado a 1000 millones de dólares cada una, según datos del gobierno.

Gran parte de las importaciones del sector privado procedían de Estados Unidos y se financiaban con las remesas de dinero que los cubanos enviaban a sus familiares. Alrededor de 1,5 millones de personas trabajan para empresas privadas, un aumento del 30 por ciento desde 2021, y ahora representan casi la mitad de la fuerza laboral total de la isla caribeña.

“El sector privado hoy en día tiene mucho más espacio que nunca. Eso no tiene precedente”, afirmó Pavel Vidal, quien estudia la economía de Cuba y es profesor universitario en Cali, Colombia. “El gobierno está en quiebra, así que no tiene más remedio que invitar a otros actores”.

A pesar del crecimiento del sector privado, su contribución general a la economía cubana, aunque creciente, sigue siendo modesta: representa alrededor del 15 por ciento del producto interno bruto.

Aun así, la transformación económica es lo suficientemente significativa como para provocar profundas divisiones en el sistema comunista de la isla, a medida que una nueva élite empresarial adquiere riqueza, algo considerado como anatema para la ideología revolucionaria cubana.

Los cubanos que trabajan para el Estado, incluidos profesionales de oficina, médicos y profesores, ganan el equivalente a unos 15 dólares al mes en pesos cubanos, mientras que los empleados del sector privado pueden ganar entre 5 y 10 veces esa cantidad.

Un salario público no alcanza para mucho en las tiendas privadas que han surgido, donde una bolsa de patatas fritas italianas cuesta 3 dólares, una botella de buen vino italiano 20 dólares e incluso un artículo de primera necesidad, como el papel higiénico, cuesta 6 dólares el paquete de 10 rollos.

La mayoría de los clientes que pueden permitirse ese tipo de precios reciben dinero del extranjero, trabajan para otros negocios privados o son diplomáticos.

“Hoy en día hay que ser millonario para vivir en Cuba”, afirmó Yoandris Hierrezuelo, de 38 años, que vende fruta y verdura en un carrito del barrio El Vedado, en La Habana, y gana unos 5 dólares al día. “El Estado ya no puede satisfacer las necesidades básicas de la población”.

Funcionarios del gobierno cubano dijeron que la legalización de los negocios privados no era una aceptación a regañadientes del capitalismo en aras de la supervivencia económica, dejando claro que el papel de las industrias estatales sigue siendo mucho más importante que el del sector privado en la economía.

“No es una estrategia improvisada”, dijo en entrevista Susset Rosales, directora de Planificación Estratégica y Desarrollo del Ministerio de Economía y Planificación. “Tenemos bien claro cuál es el rumbo para la recuperación gradual de la economía con la incorporación de nuevos actores económicos complementarios a la economía estatal socialista”.

Pero los funcionarios de Estados Unidos afirmaron que el crecimiento de las empresas privadas podría cambiar las reglas del juego y allanar el camino hacia una mayor libertad democrática y económica.

“La pregunta es: ¿son suficientes?”, dijo Benjamin Ziff, el encargado de negocios que dirige la Embajada de Estados Unidos en Cuba. “Cuba se está desmoronando más rápido de lo que se está reconstruyendo. No hay vuelta atrás”.

Una cuestión clave, añadió, es si el gobierno permitirá que el sector privado “se expanda con la suficiente rapidez y libertad para hacer frente a los desafíos”.

La rápida expansión del sector privado en Cuba ha suscitado un profundo escepticismo en la comunidad de exiliados cubanos de Miami, acérrimamente anticomunista, donde muchos la califican de treta de los dirigentes comunistas cubanos para capear la crisis económica y aferrarse al poder.

La representante republicana María Elvira Salazar, una de los tres cubanoestadounidenses del sur de Florida en el Congreso, dirigió en enero una audiencia en el Congreso sobre negocios privados titulada “El mito de los nuevos emprendedores cubanos” y sugirió que las licencias para este tipo de empresas estaban reservadas a familiares de funcionarios del gobierno cubano.

“El régimen cubano sigue en el negocio del poder, y no hay nada que me demuestre que están dispuestos a dar una parte de esa cuota de mercado a nadie más que a ellos mismos”, dijo en una entrevista.

De hecho, desde la prohibición de las empresas privadas en la década de 1960, Cuba ha experimentado con prácticas de libre mercado en otras épocas de penuria, solo para revertirlas más tarde, cuando las presiones económicas han disminuido.

Cuando la Unión Soviética se derrumbó a principios de la década de 1990 y dejó a Cuba sin su principal benefactor económico, el gobierno emitió un número limitado de licencias de “trabajo por cuenta propia” para algunos comerciantes de bajos ingresos, incluidos barberos y reparadores de neumáticos.

Después de que el presidente Barack Obama restableciera las relaciones diplomáticas con Cuba en 2015 y flexibilizara el embargo estadounidense, los turistas estadounidenses inundaron la isla y las empresas de Estados Unidos comenzaron a explorar inversiones.

Aun así, el Partido Comunista nunca aceptó plenamente al sector privado, considerándolo un potencial caballo de Troya para los “imperialistas yanquis”.

Entonces llegó un doble golpe. La elección de Donald Trump en 2016 llevó al restablecimiento de las sanciones a Cuba, incluida la prohibición de que las líneas de cruceros de Estados Unidos navegaran allí. Tres años después, la pandemia de COVID-19 clausuró por completo el sector turístico de Cuba, su mayor fuente de divisas.

Desde entonces, Cuba se encuentra en caída libre financiera. La producción de carne de cerdo, arroz y frijoles —alimentos básicos— se desplomó a más de la mitad entre 2019 y 2023, según el gobierno.

Este año Cuba solicitó —por primera vez— ayuda al Programa Mundial de Alimentos de las Naciones Unidas, para suministrar suficiente leche en polvo para los niños, informaron los medios estatales. La falta de petróleo y el envejecimiento de la red eléctrica han provocado apagones en todo el país.

En marzo, el empeoramiento de las condiciones de vida provocó una inusual manifestación pública de descontento, cuando cientos de personas salieron a las calles de Santiago de Cuba, la segunda ciudad más grande del país, al grito de “corriente y comida”, según las redes sociales y los informes oficiales del gobierno.

Las dificultades económicas han desencadenado un enorme aumento de la emigración. Desde 2022, unos 500.000 cubanos han abandonado la isla, un éxodo extraordinario para un país de 11 millones de habitantes, y la mayoría de los cubanos que se han marchado lo han hecho a Estados Unidos.

En medio de tantas privaciones, las pequeñas empresas privadas ofrecen una pequeña dosis de esperanza para quienes tienen dinero para abrirlas, y para sus empleados.

Muchos están aprovechando las regulaciones introducidas en 2021 que conceden a los cubanos el derecho legal a crear sus propias empresas, limitadas a 100 empleados.

Por toda La Habana están apareciendo nuevas charcuterías y cafeterías, mientras pisos enteros de oficinas alquilan espacio a jóvenes emprendedores rebosantes de planes de negocio y productos, desde construcción y software hasta ropa y muebles.

Diana Sainz, quien había vivido en el extranjero durante gran parte de su vida y trabajado para la Unión Europea, aprovechó los cambios económicos en su tierra natal y abrió dos mercados Home Deli en La Habana, en donde ofrece una mezcla de artículos de fabricación local, como pastas y helados, así como productos importados, como cerveza y cereales.

Sainz dice que Cuba no había tenido un supermercado privado en décadas. “Ahora es lindo ver una tienda en cada esquina”, dijo. “Cuando comparas las cosas con hace cinco años es totalmente diferente”.

Aun así, muchos propietarios de negocios dijeron que el gobierno cubano podría hacer más para construir el sector privado.

Los bancos estatales cubanos no permiten a los titulares de cuentas acceder a depósitos en dólares para pagar a los importadores debido a la falta de divisas del gobierno para pagar sus propias facturas. Las sanciones de Estados Unidos también prohíben la banca directa entre el país y Cuba.

Además, el gobierno cubano ha mantenido importantes industrias fuera del alcance de la propiedad privada, incluidas la minería y el turismo.

Sin embargo, aún quedan muchas oportunidades.

Obel Martínez, un cubanoestadounidense de 52 años, decorador de interiores de Miami, se asoció recientemente con el propietario de un restaurante local para reabrir un emblemático restaurante de La Habana, La Carreta, que fue abandonado por el Estado hace una década.

“El techo se caía, y tuvimos que demoler totalmente el interior y reconstruirlo”, explicó.

Martínez creció en Cuba y, tras trabajar en España y México, se instaló en Miami, pero nunca renunció a su residencia cubana.

“Estamos mostrando al Estado que es posible hacer las cosas de otra manera”, dijo Martínez, mientras observaba a un concurrido público a la hora del almuerzo en el restaurante de 136 plazas, que sirve comida tradicional cubana. “Y somos totalmente privados”.

Los rezagados económicos de Europa ahora lideran su crecimiento

Algo extraordinario está ocurriendo en la economía europea: las naciones del sur que estuvieron a punto de romper el bloque monetario del euro durante la crisis financiera de 2012 están creciendo más rápido que Alemania y otros grandes países que han servido durante mucho tiempo como motores de crecimiento de la región.

El Times  Una selección semanal de historias en español que no encontrarás en ningún otro sitio, con eñes y acentos.

Esta dinámica está reforzando la salud económica de la región y evitando que la eurozona decaiga demasiado. Los rezagados se han convertido en líderes. Grecia, España y Portugal crecieron en 2023 más del doble que el promedio de la eurozona. Italia no se queda atrás.

Hace poco más de una década, el sur de Europa era el centro de una crisis de deuda de la eurozona que amenazaba con desintegrar el bloque de países que utilizan el euro. Han hecho falta años para recuperarse de profundas recesiones nacionales y rescates internacionales multimillonarios con duros programas de austeridad. Desde entonces, los mismos países se han esforzado por sanear sus finanzas, atrayendo inversores, reactivando el crecimiento y las exportaciones, y revirtiendo el récord de desempleo.

Ahora Alemania, la mayor economía de Europa, está minando la riqueza de la región. Está luchando por salir de una depresión provocada por la subida de los precios de la energía tras la invasión rusa de Ucrania.

Eso quedó claro el martes, cuando los nuevos datos mostraron que la producción económica del bloque monetario del euro creció un 0,3 por ciento en el primer trimestre de este año respecto al trimestre anterior, según la agencia de estadísticas de la Unión Europea, Eurostat. La economía de la eurozona se contrajo un 0,1 por ciento tanto en el tercer como en el cuarto trimestre del año pasado, lo que supone una recesión técnica.

Alemania, que representa una cuarta parte de la economía del bloque, apenas evitó la recesión en el primer trimestre, con un crecimiento del 0,2 por ciento. España y Portugal crecieron más del triple, lo que demuestra que la economía europea sigue creciendo a dos velocidades.

Tras años de rescates internacionales y duros programas de austeridad, los países del sur de Europa introdujeron cambios cruciales que han atraído a los inversores, reactivado el crecimiento y las exportaciones, y revertido los niveles récord de desempleo.

Los gobiernos redujeron los impuestos burocráticos y corporativos para estimular la actividad empresarial e impulsaron cambios en sus rígidos mercados laborales, como facilitar a los empresarios la contratación y el despido de trabajadores y reducir el uso generalizado de contratos temporales. Asimismo, redujeron sus elevadísimas deudas y déficits, atrayendo a los fondos internacionales de pensiones e inversión para que volvieran a comprar su deuda soberana.

“Estos países se organizaron tras la crisis europea y son estructuralmente más sólidos y dinámicos que antes”, dijo Holger Schmieding, economista jefe del Berenberg Bank de Londres.

Los países del sur también redoblaron su apuesta por la economía de servicios, especialmente el turismo, que ha generado ingresos récord desde el fin de las restricciones por coronavirus. Y se beneficiaron de parte de un paquete de estímulos de 800.000 millones de euros desplegado por la Unión Europea para ayudar a las economías a recuperarse de la pandemia.

La economía griega creció casi el doble que la media de la eurozona el año pasado, impulsada por el aumento de la inversión de empresas multinacionales como Microsoft y Pfizer, cifras récord en turismo récord e inversiones en energías renovables.

En Portugal, donde el crecimiento ha estado impulsado por la construcción y la hostelería, la economía creció un 1,4 por ciento en el primer trimestre con respecto al mismo trimestre del año anterior. El crecimiento de la economía española en el mismo periodo fue aún mayor, del 2,4 por ciento.

En Italia, el gobierno conservador ha restringido el gasto y el país exporta más tecnología y productos para automóviles, al tiempo que atrae nuevas inversiones extranjeras en el sector industrial. La economía italiana ha igualado aproximadamente la tasa de crecimiento global de la eurozona, lo que supone una notable mejora para un país considerado durante mucho tiempo un lastre económico.

“Están corrigiendo sus excesos y apretándose el cinturón”, dijo Schmieding refiriéndose a las economías del sur de Europa. “Se han puesto en forma después de vivir por encima de sus posibilidades antes de la crisis, y como resultado son más esbeltos, están en mejor condición y son más agresivos”.

Durante décadas, Alemania creció de forma constante, pero en lugar de invertir en educación, digitalización e infraestructuras públicas durante esos años de bonanza, los alemanes se volvieron complacientes y peligrosamente dependientes de la energía rusa y de las exportaciones a China.

El resultado han sido dos años de crecimiento casi nulo, que han situado al país en el último lugar entre sus pares del Grupo de los 7 y los países de la eurozona. En términos interanuales, la economía del país se contrajo un 0,2 por ciento en el primer trimestre de 2024.

Alemania representa una cuarta parte de la economía europea, y el gobierno alemán predijo la semana pasada que la economía crecería solo un 0,3 por ciento este año.

Los economistas señalan problemas estructurales, como el envejecimiento de la población activa, los elevados precios de la energía y los impuestos, y la excesiva burocracia, que deben abordarse antes de que se produzcan cambios significativos.

“Básicamente, Alemania no hizo los deberes cuando le iba bien”, dijo Jasmin Gröschl, economista sénior de Allianz, con sede en Múnich. “Y ahora estamos sintiendo el dolor”.

Además, Alemania también construyó su economía sobre un modelo orientado a la exportación que dependía del comercio internacional y de las cadenas mundiales de suministro, que se han visto perturbadas por los conflictos geopolíticos y las crecientes tensiones entre China y Estados Unidos, sus dos principales socios comerciales.

En Francia, segunda economía de la eurozona, el Gobierno ha rebajado recientemente sus previsiones. Su economía creció en el primer trimestre un 1,1 por ciento respecto al mismo periodo del año anterior.

Las finanzas francesas están empeorando: el déficit ha alcanzado la cifra récord del 5,5 por ciento del producto interior bruto, y la deuda ha llegado al 110 por ciento de la economía. El Gobierno anunció recientemente que necesitaría ahorrar unos 20.000 millones de euros este año y el próximo.

Los Países Bajos solo han salido recientemente de una leve recesión que sufrió el año pasado, cuando la economía se contrajo un 1,1 por ciento. El mercado inmobiliario holandés se vio especialmente afectado por el endurecimiento de la política monetaria en Europa.

Juntas, las economías alemana, francesa y holandesa representan alrededor del 45 por ciento del producto interior bruto de la eurozona. Mientras sigan arrastrándose, el crecimiento global será moderado.

Sí, al menos por ahora. Las altas tasas de interés han empezado a enfriar su crecimiento, pero el Banco Central Europeo, que fija las tasas para los 20 países que utilizan el euro, ha señalado que podría recortarlas en su próxima reunión de principios de junio.

La inflación en la eurozona se mantuvo estable en el 2,4 por ciento hasta abril, según informó Eurostat el martes, tras una agresiva campaña del banco para apaciguar los precios desbocados en el último año.

Esto debería ayudar al turismo, uno de los principales motores del crecimiento en España, Grecia y Portugal. Estos países también se beneficiarán cada vez más de los esfuerzos por diversificar sus economías y convertirlas en nuevos destinos para la inversión internacional en manufacturas y tecnología.

Grecia, Italia, España y Portugal —que juntos representan alrededor de una cuarta parte de la economía de la eurozona— también se han visto reforzados por los fondos de recuperación de la Unión Europea, con miles de millones de euros en subvenciones y préstamos de bajo costo invertidos en digitalización económica y energías renovables.

Pero, según los economistas, para que estos avances no sean efímeros, los países deben aprovechar el impulso y seguir aumentando la competitividad y la productividad. El desempleo, aunque se ha reducido drásticamente desde la crisis, sigue siendo elevado, y el crecimiento salarial de muchos puestos de trabajo no han podido seguir el ritmo de la inflación.

Además, los países del Sur siguen soportando elevadas cargas de deuda que plantean dudas sobre la sostenibilidad de la mejora de sus finanzas. Alemania, por el contrario, se ha autoimpuesto un límite para financiar su economía mediante préstamos.

Estas inversiones “contribuirán a que sus economías estén más preparadas para el futuro”, dijo Bert Colijn, economista jefe para la eurozona del ING Bank. “¿Desafiarán a Alemania y Francia como potencias de Europa? Eso es ir un paso demasiado lejos”.

Eshe Nelson colaboró con reportería.

Liz Alderman es la corresponsal jefa de negocios para Europa y escribe sobre la evolución económica, social y política en Europa. Más de Liz Alderman

Melissa Eddy está radicada en Berlín y reporta sobre la política, las empresas y la economía de Alemania. Más de Melissa Eddy

Gérard Depardieu será juzgado por agresión sexual

Este lunes se dictaminó que Gérard Depardieu irá a juicio por los cargos penales que se le imputan de agresión sexual a dos mujeres durante el rodaje de una película en Francia en 2021, lo que agrava los problemas legales del actor francés y empaña aún más su reputación mundial, pues se enfrenta a un creciente número de acusaciones de violencia sexual.

El Times  Una selección semanal de historias en español que no encontrarás en ningún otro sitio, con eñes y acentos.

La fiscalía de París anunció que Depardieu, de 75 años, será juzgado en octubre por las acusaciones de agresión sexual a dos mujeres en el rodaje de Les Volets Verts, (en inglés, The Green Shutters), una película del director francés Jean Becker que se estrenó en 2022.

La fiscalía no identificó a las mujeres ni proporcionó detalles sobre las supuestas agresiones. Los abogados de Depardieu no respondieron de inmediato a las solicitudes de comentarios el lunes por la noche, pero el actor ha negado en repetidas oportunidades haber incurrido en cualquier conducta sexual inapropiada en el pasado.

La orden de enjuiciamiento significa un duro golpe para Depardieu, uno de los hombres más prominentes de Francia que se enfrenta a acusaciones de delitos sexuales, en especial desde que una nueva ola de denuncias se extendió por toda la industria cinematográfica francesa en los últimos meses.

Depardieu ha sido acusado por más de una decena de mujeres de manoseo, acoso o agresión sexual en los últimos años, pero no ha sido juzgado en ninguno de los casos.

El actor francés, reconocido internacionalmente y que ha participado en más de 250 películas, se ha convertido en un foco del movimiento #MeToo en la sociedad francesa.

Algunos, entre ellos el presidente Emmanuel Macron, han defendido a Depardieu, condenando lo que consideran una injusta caza de brujas contra un célebre actor que se presume inocente.

Otros han acogido con satisfacción el hecho de que el comportamiento de Depardieu en los platós de cine sea finalmente reconocido por la industria cinematográfica francesa, la cual se enfrenta a un proceso de ajuste de cuentas largamente esperado con el sexismo y la violencia sexual en su seno.

Las dos mujeres que acusaron a Depardieu de agresión sexual en el plató de Les Volets Verts hablaron de manera anónima este año con Mediapart, un sitio web de investigación periodística.

Una de ellas, una decoradora de 53 años, declaró que Depardieu había usado un lenguaje extremadamente grosero y la había agredido sexualmente de manera brutal en el plató durante un rodaje en París en septiembre de 2021; la otra, una asistente de dirección de 33 años, declaró que Depardieu la había manoseado varias veces, también durante el rodaje en la capital francesa, según informó Mediapart en febrero.

El equipo de producción de la película obligó a Depardieu a pedirles disculpas a las dos mujeres, según Mediapart, que declaró haber corroborado la versión de las víctimas con más de una decena de personas que trabajaron en la película.

La fiscalía de París anunció la orden de comparecencia el lunes por la noche, después de que Depardieu pasara varias horas siendo interrogado por la policía en la capital francesa. El actor no puede apelar la orden, dijo la fiscalía, aunque la audiencia podría aplazarse.

En 2020, Depardieu ya había sido acusado de violación y agresión sexual en otro caso que involucra a Charlotte Arnould, una actriz francesa que afirmó que el actor la agredió sexualmente en París en 2018, cuando ella tenía 22 años. Esa investigación finalizó este mes, informó la oficina del fiscal, pero aún no está claro si Depardieu también irá a juicio por esas acusaciones.

Otra actriz francesa también lo demandó por agresión sexual, pero esa demanda fue retirada en enero porque ya había prescrito.

​​Aurelien Breeden es reportero del Times en París, desde donde cubre noticias de Francia. Más de Aurelien Breeden

Este es el candidato que desafiará a Nicolás Maduro en Venezuela

Genevieve Glatsky informó desde Bogotá, Colombia, e Isayen Herrera desde Caracas, Venezuela.

Read in English

El día en que Edmundo González fue sacado de las sombras y elegido para retar al líder autoritario con mayor tiempo en el poder de Sudamérica, un equipo de técnicos estuvo ocupado asegurándose de que su casa no estuviese intervenida.

El Times  Una selección semanal de historias en español que no encontrarás en ningún otro sitio, con eñes y acentos.

“Esto no estaba en nuestros planes”, dijo su esposa, Mercedes López de González, en una entrevista concedida ese día en abril en su apartamento en Caracas, la capital de Venezuela.

Hasta hace poco, González, de 74 años, era un diplomático jubilado con cuatro nietos y ninguna aspiración política. Se mantenía ocupado escribiendo ensayos académicos, participando en conferencias y llevando a sus nietos a la barbería y a clases de música. Pocos en su Venezuela natal conocían su nombre.

Hoy, muchos venezolanos han puesto sus esperanzas en él para que le ponga fin a años de un gobierno represivo, ya que se enfrentará al presidente Nicolás Maduro, quien ha ostentado el poder desde 2013, en las elecciones programadas para finales de julio.

De repente, González ha vuelto a tener un trabajo de tiempo completo.

“Dos veces al día debo limpiar el teléfono”, dijo en una breve entrevista. “Borro casi 150 mensajes. Me acuesto a la 1:00 a. m. y a las 4 a. m. ya estoy otra vez atento y trabajando. Nunca me imaginé esto”.

Después de años de elecciones amañadas y persecuciones políticas, la población en Venezuela que anhela un regreso a la democracia había aprendido a esperar decepciones.

Una coalición de partidos de oposición, la Mesa de la Unidad Democrática, MUD, había estado haciendo esfuerzos para apoyar a un único candidato que pudiera representar un desafío viable para Maduro, pero su gobierno les puso una serie de obstáculos.

Al final, González emergió como un candidato al que el gobierno no intentaría bloquear y que la oposición apoyaría.

Aceptó el reto, pero tanto amigos como colegas afirman que es un desafío para el que nunca se había preparado.

“Edmundo no es un hombre que haya tenido alguna vez ambiciones políticas”, dijo Phil Gunson, experto sobre Venezuela del International Crisis Group en Caracas y amigo de González. “Es alguien que está haciendo lo que siente es su deber”.

Algunos expertos afirman que su bajo perfil podría dificultar que González coja impulso entre los votantes, sobre todo fuera de Caracas, donde la información llega a través de los medios controlados por el gobierno que muy probablemente no le den mucha cobertura a su campaña.

A diferencia de otros líderes opositores, González no ha criticado abiertamente el gobierno de Maduro y su historial con los derechos humanos, lo que ha generado preocupación entre algunos analistas que afirman que responsabilizar a las autoridades por los abusos es crucial para restaurar el Estado de derecho en el país.

En su casa, el día que ingresó a la tarjeta electoral, González se negó a conversar en detalle sobre las elecciones.

González, el menor de tres hermanos, nació en una familia de recursos modestos en la pequeña ciudad de La Victoria, a unos 80 kilómetros al oeste de Caracas. Su madre era profesora y su padre era un comerciante que lo desanimó de su sueño infantil de ser diplomático, calificándolo de “una profesión para gente rica”, según la hija del candidato, Carolina González.

Firme, González terminaría estudiando relaciones internacionales en la Universidad Central de Venezuela.

Imelda Cisneros, excompañera de clases y vieja amiga, recordó que González era un estudiante dedicado en la universidad. Era una época políticamente tumultuosa en la que una ideología comunista de extrema izquierda se estaba volviendo popular en el campus y las tensiones eran altas.

Pero González se convirtió en un líder estudiantil “con un enfoque muy calmado, de reconciliación”, contó Cisneros.

“Quería ser un diplomático”, añadió Cisneros. “Eso lo tuvo muy claro su objetivo desde que entró”.

Se unió al servicio diplomático poco después de graduarse en 1970, con experiencias en Bélgica, El Salvador y Estados Unidos, donde obtuvo una maestría en relaciones internacionales en la Universidad Americana en Washington.

Posteriormente fue nombrado embajador de Venezuela en Algeria y luego Argentina, donde estaba asignado cuando Hugo Chávez fue elegido presidente en 1999. Chávez terminaría consolidando su poder bajo la bandera de una revolución de inspiración socialista.

González regresó a Venezuela en 2002 y poco después se retiró del servicio diplomático.

En 2008 empezó a participar en la coalición de partidos de oposición llamada Mesa de la Unidad Democrática, asesorando tras bastidores en asuntos de relaciones internacionales.

González se convirtió en el presidente de la junta de directores de la coalición en 2021, afirmó Ramón Guillermo Aveledo, exsecretario ejecutivo de la coalición.

Pero la mayoría de las personas, incluso en los círculos políticos venezolanos, no sabía que González desempeñaba ese papel hasta que se anunció su candidatura presidencial, porque los líderes de la oposición a menudo enfrentan persecución.

Eso hace que, para González, sea una decisión arriesgada estar al centro de atención frente a un gobernante empeñado en retener el poder.

“Estoy nerviosa porque no sabemos si nos pueda pasar algo”, dijo López de González.

Quienes conocen a González afirman que afrontar una campaña presidencial es algo que no asumiría con ligereza.

“Es un hombre sumamente equilibrado, tranquilo, un hombre bastante serio y sobre todo sobrio”, dijo Ramón José Medina, quien fue secretario ejecutivo adjunto de la Mesa de la Unidad Democrática hasta 2014 y ha sido amigo de González durante décadas.

En octubre, Maduro firmó un acuerdo con la oposición para tomar medidas hacia unas elecciones libres y justas, y Estados Unidos levantó temporalmente algunas sanciones económicas severas como un gesto de buena voluntad.

Días después, una exdiputada nacional, María Corina Machado, gano unas elecciones primarias con más del 90 por ciento de los votos, convirtiéndola en una amenaza considerable para Maduro en un enfrentamiento entre ambos.

Desde entonces, el gobierno de Maduro ha puesto obstáculos para impedir que un rival serio llegue a la tarjeta electoral.

En primer lugar, el Tribunal Supremo del país inhabilitó a Machado en enero debido a lo que los jueces afirmaron habían sido irregularidades financieras ocurridas cuando era diputada nacional, una táctica común utilizada para mantener a rivales viables fuera de la tarjeta electoral.

Luego, el mes pasado, el gobierno impidió que una coalición de oposición presentara otra candidata preferida utilizando maniobras electorales técnicas justo antes de la fecha límite de inscripción.

Solo a un político, Manuel Rosales, a quien los analistas políticos consideraban como alguien que había recibido el visto bueno de Maduro, se le permitió inscribirse. Por un momento pareció que el esfuerzo por presentar un candidato unificado había sido derrotado.

Pero, sorpresivamente, la coalición anunció que la autoridad electoral le había concedido una prórroga, lo que allanó el camino para que González entrara de manera oficial en la contienda. Rosales se hizo a un lado y apoyó a González.

La carrera de González como “buscador de consenso” lo ayudó a unir a la oposición, afirmó Gunson.

“Es alguien aceptable para muchas diferentes personas”, añadió. “Y no ofende a nadie”.

Esas cualidades también podrían lograr que sea más probable que el gobierno de Maduro le ceda el poder si gana, dijo Tamara Taraciuk Broner, experta en Venezuela para el Diálogo Interamericano, una organización de investigación en Washington.

Según los expertos, Maduro podría estar dispuesto a aceptar la derrota si se le concediera amnistía por abusos contra los derechos humanos y si a su partido se le diera una participación permanente en el sistema político del país.

En este sentido, González ha sido más conciliador que otros candidatos. Machado ha dicho que Maduro y otras autoridades de su gobierno deben ser responsabilizados penalmente por corrupción y abusos contra los derechos humanos.

González ha dicho en entrevistas que está dispuesto a conversar con el gobierno de Maduro para garantizar una transición de poder sin sobresaltos.

“Su principal desafío será conservar ese equilibrio entre mantener a la oposición alineada detrás de una candidatura unificada y asegurarse de que su candidatura no represente una amenaza insoportable para el régimen”, dijo Taraciuk Broner. “Y esa es una línea muy delgada”.

Una encuesta ya lo muestra derrotando a Maduro, aunque esta también reveló que alrededor de un tercio de los encuestados afirmó que no estaban seguros por quién votarían y cerca de otro 20 por ciento dijo que no lo harían por ningún candidato en la contienda.

Aveledo afirmó que tenía la esperanza de que González pudiera ganar apoyo de más venezolanos en las próximas semanas.

“Por fin alguien que habla con serenidad, con moderación, que piensa en los problemas y las soluciones, que habla sin gritar, sin insultar”, dijo. “Porque el país está muy cansado de conflicto”.