The New York Times 2024-05-09 16:11:27

Middle East Crisis: Biden’s Warning on Weapons Supplies Creates Outrage in Israel

Biden’s warning sharpens a dilemma for Prime Minister Benjamin Netanyahu.

Israeli leaders reacted with defiance Thursday to President Biden’s warning that the United States could withhold more weapons if Israel launched a major assault on crowded parts of southern Gaza, even as concerns grew that strains with the White House could affect the country’s ability to continue its war against Hamas.

Mr. Biden’s threat underscored the allies’ widening rift over Israel’s conduct of the war in Gaza, which local health authorities say has killed tens of thousands. It also sharpened the dilemma for Prime Minister Benjamin Netanyahu. He is increasingly caught between international calls for a cease-fire and the demands of his right-wing coalition partners, who could take down his government if he doesn’t move forward with a wide-scale invasion of Rafah, the southern Gaza city crammed with around a million Palestinians.

Mr. Netanyahu didn’t respond directly to Mr. Biden’s comments, but he posted a video on social media of a defiant speech he delivered this week in which he said “no amount of pressure” will “stop Israel from defending itself.”

“If Israel is forced to stand alone, Israel will stand alone,” he said in the clip.

It was not immediately clear if Mr. Biden’s threat would prompt any change in Israel’s strategy in Gaza, or if Israel has stockpiled enough weapons to mount a major operation in Rafah without weapons from the United States, by far its largest foreign arms supplier. Avi Dadon, a former head of procurement at Israel’s Defense Ministry, told Kan, the Israeli public broadcaster, that he “could be worried” if American arms were withheld.

Outwardly, at least, key members of Mr. Netanyahu’s government insisted that the war effort would not be affected.

“I turn to Israel’s enemies as well as to our best of friends and say: the state of Israel cannot be subdued,” Defense Minister Yoav Gallant said at a memorial ceremony, adding that the country would do “whatever is necessary” to defend its citizens and “to stand up to those who attempt to destroy us.”

Bezalel Smotrich, the far-right finance minister, declared that Israel would achieve “complete victory,” despite what he described as the American president’s “pushback and arms embargo.”

American-made weapons, including heavy bombs, have been essential to Israel’s war effort since the country was attacked by Hamas and other militant groups on Oct. 7. But Mr. Biden has been under mounting domestic pressure to rein in Israel’s military as the death toll rises in Gaza, and in his comments on Wednesday, in an interview with CNN, he acknowledged for the first time that U.S. bombs had killed innocent civilians in the conflict.

The American concerns have only grown since the Israeli army sent tanks and troops into the eastern part of Rafah on Monday night, taking over the main border crossing between Gaza and Egypt. Israeli forces have stopped short of entering built-up parts of the city, but Mr. Netanyahu and others have signaled that such an operation is necessary to eliminate Hamas battalions there.

On Tuesday, American officials said that Mr. Biden had withheld 1,800 2,000-pound bombs and 1,700 500-pound bombs that he feared could be dropped on Rafah. The administration was reviewing whether to hold back future transfers, including guidance kits that convert so-called dumb bombs into precision-guided munitions, the officials said.

In addition to the bombs, Mr. Biden said the United States would not supply artillery shells, if Israel invades population centers in Rafah.

Gilad Erdan, the Israeli ambassador to the United Nations, described the Biden administration’s decision as “very disappointing” and “frustrating.”

“We have a cruel enemy here,” he said. “Is this the time to put restrictions on Israel’s weapons?”

Nadav Eyal, a prominent columnist for a centrist Israeli newspaper, said Mr. Biden had essentially decided to declare an end to the war. He called it “the most serious clash between an American administration and the government of Israel since the first Lebanon war.”

During that conflict, which began in 1982, the Reagan administration suspended the delivery of cluster-type artillery ammunition and other weapons to Israel.

Israel’s president, Isaac Herzog, thanked the United States for supporting Israel, and appeared to lash out at Itamar Ben-Gvir, the national security minister, who had posted on X: “Hamas ♥ Biden.”

“Even when there are disagreements and moments of disappointment between friends and allies, there is a way to clarify the disputes,” Mr. Herzog said. He added that Israeli leaders should “avoid baseless, irresponsible and insulting statements and tweets that harm the national security and the interests of the state of Israel.”

Myra Noveck contributed reporting.

The U.S. will block the delivery of weapons that Israel could use to attack Rafah, Biden says.

President Biden acknowledged on Wednesday that American bombs have been used to kill Palestinian civilians as he warned that the United States would withhold certain weapons if Israel launches a long-threatened assault in southern Gaza.

In some of his strongest language to date on the seven-month war, Mr. Biden said the United States would still ensure Israel’s security, including the Iron Dome missile defense system and Israel’s “ability to respond to attacks” like the one Iran launched in April.

But he said he would block the delivery of weapons that could be fired into densely populated areas of Rafah, where more than a million Palestinians are sheltering.

The president had already halted the shipment of 3,500 bombs last week out of concern that they might be used in a major assault on Rafah — the first time since Hamas attacked Israel on Oct. 7 that Mr. Biden has leveraged U.S. arms to try to influence how the war is waged.

On Wednesday, he said that he would also block the delivery of artillery shells.

“If they go into Rafah, I’m not supplying the weapons that have been used historically to deal with Rafah, to deal with the cities, that deal with that problem,” Mr. Biden said in an interview with CNN’s Erin Burnett.

He added: “But it’s just wrong. We’re not going to — we’re not going to supply the weapons and artillery shells used, that have been used.”

Asked whether 2,000-pound American bombs had been used to kill civilians in Gaza, Mr. Biden said: “Civilians have been killed in Gaza as a consequence of those bombs and other ways in which they go after population centers.”

Mr. Biden’s remarks underscore the growing rift between the United States and its closest Middle East ally over the war in Gaza, which has killed more than 34,000 people and caused a humanitarian crisis. The United States is by far the biggest supplier of weapons to Israel, and the Biden administration plans to deliver a report to Congress this week assessing whether it believes Israel’s assurances that it has used American weapons in accordance with U.S. and international law.

Mr. Biden had resisted earlier calls to condition aid to Israel. He remains unwavering in his support of Israel’s right to defend itself, even as he speaks out forcefully against the invasion of Rafah and grows frustrated with what he once described as Israel’s “indiscriminate bombing.”

But Prime Minister Benjamin Netanyahu of Israel has rebuffed the U.S. warnings, saying that Israel would move forward with eradicating Hamas even if it has to do so alone.

This week, the Israeli war cabinet voted unanimously to move forward with a Rafah assault, and Israeli forces warned more than 100,000 civilians to evacuate as it started what it called “targeted strikes” against Hamas.

U.S. officials said this week that Israel had said its operation thus far in Rafah was “limited” and “designed to cut off Hamas’s ability to smuggle weapons into Gaza,” but continued to express their concern with an escalation.

Mr. Biden said he did not consider Israel’s operations in Rafah to date to qualify as a full-scale invasion because they have not struck “population centers.”

But he said he considered them to be “right on the border,” adding that they were causing problems with key allies such as Egypt, which has been integral to cease-fire negotiations and opening border crossings for humanitarian aid.

Mr. Biden said he had made it clear to Mr. Netanyahu and his war cabinet that they would not get support if they moved forward with an offensive in densely populated areas.

“We’re not walking away from Israel’s security,” he said, “we’re walking away from Israel’s ability to wage war in those areas.”

Mr. Biden was also asked about Gaza protests on college campuses — specifically chants calling him “Genocide Joe” — that have erupted in recent weeks.

Asked if he hears the message of those young Americans, Mr. Biden said:

“Absolutely, I hear the message.”

A Satellite View of Israel’s New Front in GazaWidespread damage, flattened structures and clusters of Israeli tanks were seen in eastern Rafah after Israel’s incursion.

Tens of thousands of people have fled Rafah since Monday, the United Nations says.

Tens of thousands of people have fled since an Israeli call this week to evacuate part of the southern Gazan city of Rafah, the United Nations said on Thursday, as Israeli airstrikes intensify and fears grow that an incursion by Israeli ground forces to take over a border crossing could lead to a full-scale invasion.

The mass flight from the east of the city, a major hub for people displaced from their homes along Gaza’s border with Egypt, is just the latest time that people have been forced to flee since Israel launched a war to dismantle Hamas, the armed group that led the deadly attack on Israel on Oct. 7.

Louise Wateridge, a spokeswoman for the main U.N. agency that aids Palestinians, UNRWA, said on Thursday that an estimated nearly 79,000 people had left Rafah since Monday. She posted a video on social media of small vans loaded with mattresses driving slowly down a street lined with tents.

“Extreme fear from significant bombardment in Rafah overnight & continuing throughout this morning,” Ms. Wateridge wrote, noting that “those staying collecting water” were “surviving.”

Rafah’s population had increased to more than one million in recent months as people fled south. Hundreds of thousands of people live in tents or makeshift shelters. Residents and aid workers describe grim conditions and severe shortages of food, clean water and access to medical supplies.

Riyad al-Masry, a sign language interpreter, said on Thursday that he and his extended family had decided to evacuate from Rafah because they feared an Israeli advance into the city. He said that he had already moved five times since leaving Gaza City when the war began and described the prospect of a sixth upheaval to another tented camp as “torture beyond torture.”

But he said he had little choice because he could hear military clashes and Israeli bombardment, airstrikes and artillery fire. “We are almost in the middle of danger,” he said.

Israel on Monday began what it called a limited operation to secure the Gaza side of the Rafah border crossing with Egypt and destroy Hamas positions after a rocket attack in another area killed four Israeli soldiers the day before. The Israeli authorities warned around 110,000 people in Rafah to flee, calling on them to go to what they characterized as a humanitarian zone on Gaza’s coast where they said they could get food, medicine and other basics.

Many aid workers have argued that the area, which includes the village of Al-Mawasi, is already crowded with people living in tents and is not able to accommodate another influx, not least because it has inadequate water and sanitation.

Many aid agencies are based in Rafah and several said on Wednesday that their operations were imperiled by the proximity of the fighting and by the closure by Israel this week of two southern border crossings, which have been the principal conduits for humanitarian supplies.

Israel said on Wednesday that it had reopened one of those, the crossing at Kerem Shalom, which it had shut down over the weekend, but the United Nations said it was still very difficult for aid to transit.

Jens Laerke, a spokesman for the U.N. humanitarian office in Geneva, described Rafah as a “highly active war zone” and said that this presented “serious challenges” not just in shepherding goods through Kerem Shalom, but also in trying to move them through southern Gaza and further into the enclave.

“We reiterate that the parties’ obligation to facilitate aid does not end at the border or in a drop-off zone,” he said. “Aid must safely reach those who need it.”

Rafah’s hospitals are running out of fuel as Israeli forces move in, the W.H.O. says.

Time is running out for hospitals and all humanitarian aid operations in southern Gaza as Israel continues to strike Rafah and keep the critical border crossing there closed, the World Health Organization and humanitarian aid agencies have warned.

As of Wednesday, hospitals in southern Gaza had only three days of fuel supplies left, and fuel that the U.N. expected would be allowed into Gaza that day had not been allowed in, according to the director-general of the W.H.O., Tedros Adhanom Ghebreyesus. Without fuel, he said on Wednesday, “all humanitarian operations will stop.”

No aid trucks have entered Gaza since Sunday through the two main border crossings, the United Nations said on Wednesday in its own warning about the dire implications of Israel seizing the Rafah crossing with Egypt on Tuesday and closing the Kerem Shalom crossing between Gaza and southern Israel over the weekend. Israel said it had reopened Kerem Shalom on Wednesday, but as of about midnight on Thursday, no fuel or other humanitarian aid had entered Gaza through the crossing, according to UNRWA, the main U.N. agency aiding Palestinians in the enclave.

Already, the Abu Yousef al-Najjar Hospital — one of three major hospitals in Rafah that has been partially functioning before the Israeli military’s operation this week — has entirely shut down and emptied out, according to Dr. Marwan al-Hams, the hospital’s director.

Speaking by phone from a field hospital in southern Gaza, Dr. al-Hams said that all patients and doctors at Al-Najjar had fled or been transferred to other medical facilities and that a few health workers had risked their lives to return to the hospital complex to try to salvage medical equipment and supplies.

When Israel banned the entry of any fuel into Gaza for several weeks at the start of the war, it plunged the entire enclave into darkness and turned hospitals into places of cascading horrors. Surgeons at the Kamal Adwan Hospital, in northern Gaza, were forced to operate by cellphone flashlight and premature infants who needed incubators died at Al-Shifa Hospital in Gaza City.

All humanitarian operations across the Gaza Strip are at imminent risk of collapse because of the lack of fuel, international aid groups said at a joint news conference on Wednesday.

“If the fuel is cut off, the aid operation collapses, and it collapses quickly,” said Jeremy Konyndyk, the president of Refugees International. “That means water can’t be pumped, lights can’t be kept on in hospitals, vehicles cannot distribute aid.”

The lack of fuel is also further threatening the availability of food in Gaza, where local health officials say that dozens of children have already died of starvation.

Rafeek El Madhoun, a program manager for the aid group Rebuilding Alliance, said on Wednesday that some of its kitchens in Gaza had been unable to cook for two days, even as Israeli military operations in Rafah were causing a “crazy increase” in the number of hungry and displaced people arriving in western parts of the city and in central Gaza.

Mr. El Madhoun, who said he has been making daily trips between Rafah and Deir al Balah, roughly 12 miles north, said the coastal road between southern and central Gaza had become increasingly crowded as people fled, and that transportation costs to move supplies from one place to another had tripled.

The immediate and wide-ranging threat to already overwhelmed humanitarian operations in Gaza undermines the Israeli military’s claim that its offensive in Rafah has been “limited,” the director of the W.H.O.’s health emergencies program, Dr. Michael Ryan, said at a separate news conference on Wednesday.

He said that Israel’s “first act” of the Rafah incursion has been to close the two border crossings that serve as a lifeline for Palestinians in Gaza — to “stop the fuel, stop the food, stop the medicine at source, at the border.”

“I don’t call that ‘limited’ and I don’t call that ‘restricted.’ I call that a re-imposition of total blockade on nearly 2.5 million civilians who are already starving, who are already dying from preventable diseases, and who need our protection,” he said.

Iyad Abuheweila contributed reporting.

What we know about the weapons the U.S. sends to Israel.

President Biden has paused a shipment of bombs to Israel to prevent them from being used in the assault on the city of Rafah. Administration officials said that 1,800 2,000-pound bombs and 1,700 500-pound bombs are being withheld and that the administration is reviewing whether to hold back future transfers.

The United States is by far the biggest supplier of weapons to Israel, and it accelerated deliveries after the Oct. 7 Hamas-led attacks. It’s hard to determine just how much Israel has received, but here is a closer look at what we know.

What happened after Oct. 7?

Since Oct. 7, the United States has sent tens of thousands of weapons to Israel. For the most part, it accelerated supplies that were already committed under contracts, many of which were approved by Congress and the State Department long ago, according to Bradley Bowman, a military expert at the Foundation for Defense of Democracies in Washington.

“What the U.S. started to do almost immediately was send an extraordinary flow of weapons,” Mr. Bowman, a former U.S. Army officer, said.

According to a report by the Foundation for Defense of Democracies, there were so many arms shipments to Israel that a senior Pentagon official said the Department of Defense sometimes struggled to find sufficient cargo aircraft to deliver them.

Pete Nguyen, a Pentagon spokesman, said in an email that recent assistance has included precision-guided munitions, artillery ammunition, medical supplies and “other categories of critical equipment.”

He added that “the United States has surged billions of dollars in security assistance to Israel since the Oct. 7 attacks.”

How much has been made public?

Lawmakers and news media have recently criticized the lack of public information about the sales. The Defense Department so far has only published two news releases, on Dec. 9 and 29, about the approval of emergency military sales to Israel, while it lists much of the military equipment sent to Ukraine in a regularly updated fact sheet.

As laid out in those news releases, the aid sent to Israel from Oct. 7 to Dec. 29 included 52,229 M795 155-millimeter artillery shells, 30,000 M4 propelling charges for howitzers, 4,792 M107 155-mm artillery shells and 13,981 M830A1 120-mm tank rounds.

But the State Department can legally refrain from telling Congress and the public about some new arms orders placed by Israel since Oct. 7 because they fall below a certain dollar amount.

The Washington Post reported that the United States had approved and delivered more than 100 separate foreign military sales to Israel since Oct. 7.

What did they send?

One sale approved in late October allows for the sale to Israel of $320 million in kits for converting unguided “dumb” bombs into GPS-guided munitions, on top of a previous, $403 million order for the same guidance kits.

The Foundation for Defense of Democracies compiled a list of news reports and official information available about the weapons delivered. According to the reports, that included air defense systems, precision-guided munitions, artillery shells, tank rounds, small arms, Hellfire missiles used by drones, 30-mm cannon ammunition, PVS-14 night vision devices and disposable shoulder-fired rockets.

The Pentagon leased its two Israeli-made Iron Dome antimissile batteries back to Israel, according to the website Breaking Defense.

The U.S. also gave Israel access to the U.S. military stockpiles in Israel for immediate needs. An American official said that Israel’s recently requested munitions from those stockpiles have included bombs ranging from 250 to 2,000 pounds, and that many have been 500-pound bombs.

How is it funded?

The military aid to Israel is funded under a 2016 agreement known as a memorandum of understanding that committed the United States to giving Israel $38 billion in weapons over 10 years.

Additionally, President Biden last month signed an aid package that will send about $15 billion in additional military aid.

Israel regularly receives arms from the Defense Department and from American weapons makers directly, which included the unguided and guided bombs that Israel has bought from the United States over the years and dropped on Gaza in recent months, and also fighter jets, air defense missiles and helicopters.

According to the Council on Foreign Relations, U.S. military aid to Israel has amounted to $216 billion since Israel’s founding in 1948.

John Ismay contributed reporting.

Fighting in Rafah and the closure of Gaza crossings threaten aid, the U.N. says.

The United Nations has warned that Israel’s military incursion into Rafah and closure of border crossings is a major setback for aid operations in the Gaza Strip, with dire implications for its people.

No aid trucks have entered Gaza since Sunday, the United Nations said on Wednesday, as Israel sent tanks and troops into Rafah and blocked the two southern crossings where most aid has entered, at Rafah on the Egyptian border and near Kerem Shalom on the Israeli frontier.

Israel said that the Kerem Shalom crossing reopened on Wednesday, but did not indicate when the Rafah crossing would reopen. The U.N. disputed Israel’s claim.

The fighting in the Rafah area and the closure of the crossings set aid efforts back, at least temporarily, to the conditions of the first weeks of the war, when an Israeli and Egyptian blockade prevented anything from entering Gaza, producing desperate shortages of food, water, fuel, medicine and other supplies. Israel has described the military action it began on Monday as a limited incursion into Rafah that seized control of the border crossing, not the full-fledged offensive it has vowed to carry out, despite warnings from the United States and aid groups that it would be a humanitarian catastrophe.

U.N. officials said the conditions threaten to halt all its humanitarian operations in Gaza.

As many as a million people displaced from other parts of Gaza, more than half of them children, have sought refuge there, living in squalid conditions and relying on international aid efforts.

“Rafah is the epicenter of humanitarian operations in Gaza,” António Guterres, the U.N. secretary general, said on Tuesday. “Attacking Rafah will further upend our efforts to support people in dire humanitarian straits as famine looms.”

Before the war began last October, about 500 aid trucks and additional commercial trucks a day carried supplies into Gaza, home to some 2.3 million people. Even after deliveries resumed, they were a fraction of the prewar level, as Israel kept most crossings closed, insisted on close inspection of every load, and barred some supplies.

After intense international pressure on Israel, including from the United States, the average rose to more than 200 humanitarian aid trucks a day in second half of April and the first days of May, according to the United Nations, still well below what aid agencies said was needed and what the Biden administration had called for. No commercial trucks have entered Gaza since the war started in October.

For months the United Nations and aid groups have also struggled to gain access and safe passage for their staff to work in Gaza, despite intense negotiations with Israel.

Now, U.N. officials say that the limited progress they had made is in jeopardy.

“We are managing the whole aid operation opportunistically as opposed to holistically — if there is something we can grab we will grab it,” said Stéphane Dujarric, the U.N. spokesman, in an interview on Wednesday.

“We want the ability to work without being in the middle of a conflict zone and people we are trying to help being terrified,” he added.

A day earlier the leader of the U.N.’s humanitarian office for the Palestinian territories, Andrea De Domenico, said from Jerusalem in a video briefing with reporters that fuel would run out in days, cutting off communications, shuttering hospitals and halting distribution of food and other essential aid.

Gaza’s electrical grid stopped working early in the war. The only power available now comes from generators, making fuel essential.

The presence of Israeli tanks and fighting around Rafah’s border had made it impossible for the U.N. to access fuel in storage facilities in the area, Mr. De Domenico said. He added that people are fleeing Rafah to areas where there was no shelter, clean water and drainage.

“It is impossible to improve the situation existing in the new displacement sites without the entry of supplies and without the fuel to transport them to the location where the people are concentrating,” said Mr. De Domenico.

If the area around the Rafah crossing becomes a battle zone, U.N. officials said, it would be nearly impossible to deliver and distribute the aid.

Israel’s Shutdown of Al Jazeera Highlights Long-Running Tensions

When Israel ordered Al Jazeera on Sunday to shut down operations there, the network had a reporter covering a government meeting in West Jerusalem, another in an East Jerusalem hotel room, a third in northern Israel to cover clashes on the border with Lebanon and a fourth in Tel Aviv.

But the cameras stopped rolling when Walid al-Omari, the network’s bureau chief in Ramallah, in the West Bank, ordered all of them to go home. Israeli authorities descended on a room used by Al Jazeera in the Ambassador Hotel in East Jerusalem, confiscating broadcast equipment. Israeli television and internet providers cut off its channels and blocked its websites, though people were still able to find it online.

Al Jazeera, the influential Arab news network, says it will continue reporting and broadcasting from the Gaza Strip and the West Bank. But its departure from Israel marks a new low in its long-strained history with a country that much of Al Jazeera’s audience in the Arab world and beyond sees as an aggressor and an occupier.

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What Happens When a Happening Place Becomes Too Hot

Packed bars with carousing revelers spilling onto clogged streets. Takeaway booze swigged by drunken tourists and students. Earsplitting volumes in once quiet residential neighborhoods long after midnight.

When Milan’s authorities embarked years ago on plans to promote the city as a buzzy destination by building on its reputation as Italy’s hip fashion and design capital, the resulting noise and rowdy overcrowding were perhaps not quite what they had in mind.

Now, after years of complaints and a series of lawsuits, the city has passed an ordinance to strictly limit the sale of takeaway food and beverages after midnight — and not much later on weekends — in “movida” areas, a Spanish term that Italians have adopted to describe outdoor nightlife. It will go into effect next week and be in force until Nov. 11.

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At Victory Day Parade, Putin Seeks to Keep Ukraine in the Distance

The ballistic missiles rolled through Red Square, the fighter jets zipped overhead and rows of foreign dignitaries impassively looked on. Russia’s annual commemoration of the end of World War II presented a traditional ceremony on Thursday cherished by millions of Russians, a reflection of President Vladimir V. Putin’s broader attempts to project normalcy while resigning the population to a prolonged, distant war.

At last year’s Victory Day celebration, as Russia struggled on the battlefield, Mr. Putin said the country was engaged in a “real war” for survival, and accused Western elites of seeking the “disintegration and annihilation of Russia.” On Thursday, he merely referred to the war in Ukraine once, using his initial euphemism for the invasion, “special military operation.”

And on Russia’s most important secular holiday, he dedicated more time to the sacrifices of Soviet citizens in World War II than to the bashing of modern adversaries.

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The Tiny Nation at the Vanguard of Mining the Ocean Floor

Two ships arrived in the Cook Islands in the South Pacific in March of last year. One was a familiar sight: a massive cruise ship, bringing hundreds of tourists to the pristine shores of this nation of 15,000 people. The other, a neon-orange vessel hauling complex scientific equipment, was more unusual.

On a nearby wharf, Prime Minister Mark Brown and many other prominent citizens had gathered to celebrate the smaller boat’s arrival. To Mr. Brown, the cruise ship represented his country’s troubling dependence on tourism. He described the other vessel, owned by an international mining company, as a harbinger of incredible wealth.

The Cook Islands is at the vanguard of a quest to mine the ocean floor for minerals used in electric car batteries. Mining these deposits has never been attempted on a large scale, but their reserves are so vast, proponents argue, that extracting them could power the world’s shift away from fossil fuels.

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Images of a Brazilian City Underwater

Ana Ionova and

Ana Ionova reported from Rio de Janeiro, and Tanira Lebedeff from Porto Alegre, Brazil.

Anderson da Silva Pantaleão was at the snack bar he owns last Friday when clay-colored water began filling the streets in the southern Brazilian city of Porto Alegre. Soon, it was rushing into his ground-floor shop. By 9 p.m., the water was up to his waist.

“Then the fear starts to hit,” he said. “You’re just trying not to drown.”

He dashed up to a neighbor’s home on the second floor, taking refuge for the next three nights, rationing water, cheese and sausage with two others. Members of the group slept in shifts, fearing another rush of water could take them by surprise in the dead of night.

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Ukraine’s Parliament Passes Bill Allowing Some Convicts to Serve in the Army

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Ukraine’s Parliament passed a bill on Wednesday that will allow some convicts to serve in the military in exchange for the possibility of parole at the end of their service, a move aimed at replenishing the army’s depleted ranks after more than two years of war.

The bill must still be signed into law by President Volodymyr Zelensky. It was not immediately clear if he would do so, given the sensitivity of the matter.

The policy echoes a practice used by Russia, which has committed tens of thousands of convicts to the war, allowing it to gain the upper hand in bloody assaults by sheer force of numbers. While Russia has enlisted all manner of prisoners, the Ukrainian bill says that those convicted of premeditated murder, rape or other serious offenses will not be eligible — although some lawmakers said involuntary manslaughter convictions could be considered.

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In Serbia, Xi Underlines Close Ties With Ally That Shares Wariness of U.S.

China and Serbia on Wednesday proclaimed an “ironclad friendship” and a “shared future” during a visit to Belgrade by the Chinese president, Xi Jinping, underlining the close political and economic ties between two countries that share a wariness of the United States.

Mr. Xi arrived in Serbia late Tuesday — the 25th anniversary of a mistaken 1999 airstrike involving the U.S. Air Force during the Kosovo war that destroyed the Chinese Embassy in Belgrade, the Serbian capital. Three Chinese journalists were killed in the strike.

Mr. Xi appeared briefly on Wednesday morning with the Serbian president, Aleksandar Vucic, before a cheering crowd of people, some of whom told Serbian media outlets they had been bused in by the ruling party, gathered in front of the Palace of Serbia, the former headquarters of the now defunct government of Yugoslavia that now houses Serbian government offices.

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How 360,000 Haitians Wound Up Living in Empty Lots and Crowded Schools

Hundreds of thousands of people in Haiti are on the run from rampant gang violence and have abandoned their homes, a worsening humanitarian crisis that the United Nations describes as “cataclysmic.”

Masses of homeless families dodging gang members who burned down their houses and killed their neighbors have taken over dozens of schools, churches and even government buildings. Many places have no running water, flushing toilets or garbage pickup.

The lucky ones are sleeping on a friend’s sofa.

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With a Gaza Cease-Fire in the Balance, Netanyahu Maneuvers to Keep Power

Benjamin Netanyahu, Israel’s prime minister, is known as a man who likes to play for time and postpone big decisions. But he may not be able to do that much longer.

Domestically, his coalition partners on the far right threaten to break up the government if he agrees to a cease-fire and does not try to clear Hamas out of Rafah, in southern Gaza.

Militarily, the strategic logic is to complete the dismantling of Hamas by taking Rafah and controlling the border with Egypt. But diplomatically, his allies, especially the United States, are pushing him to agree on a cease-fire, and skip Rafah and the potential civilian casualties a large-scale operation would cause.

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For Bulgarian Voters, It’s Groundhog Day, Again

For citizens of the United States, Britain, India and dozens of other countries around the world, 2024 is a big, high-stakes election year.

For Dimitar Naydenov, a Bulgarian member of Parliament and restaurant owner, it offers only yet another Groundhog Day: Bulgaria in June holds its sixth general election in three years with a vote for a new Parliament. The total number of elections in those years is even higher — eight — if those for president and European Parliament are included.

“The same thing over and over. I’m very tired,” Mr. Naydenov said, shuddering at the thought that he will soon be back doing what he does before each Election Day — pitching a campaign tent in the central square of Burgas, a port city on the Black Sea, and standing for hours each day pleading with passers-by for their votes.

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Fencing Rattled by Suspensions and Accusations Ahead of Olympics

Fencing is a niche but fundamental sport in the Olympics, contested at every Summer Games since 1896. Yet despite its genteel reputation and simple objective — touch an opponent with your blade before being touched — the sport has long been rife with drama and suspicion.

Two months before the Paris Olympics, international saber fencing is engulfed by questions about the integrity of refereeing, accusations of preferential treatment and concerns among top athletes and coaches that their sport’s tangled connections may be helping decide who gets to compete at the Games.

The federation that governs fencing in the United States, USA Fencing, recently suspended two international referees after they acknowledged communicating with each other during an Olympic qualifying tournament in California. It grew so concerned about two other referees that it asked the sport’s global governing body to ensure that those two judges were no longer assigned to any matches involving Americans.

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France Says It Built the Olympics Safely. Migrant Workers Don’t Count.

France’s president, Emmanuel Macron, promised to build the Summer Olympics safely, free of the construction hazards and migrant worker abuses that tarnished soccer’s 2022 World Cup in Qatar.

Months before the Games begin in Paris, he declared success.

“We are living up to the commitments we made,” Mr. Macron said in February.

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Let the Party Begin! Olympic Flame Arrives in Marseille.

Before a crowd thronging the waterfront and hilltops of the ancient port city of Marseille, the Olympic flame arrived on French soil on Wednesday, beginning a 79-day relay across the country and its territories that will culminate in Paris with the start of the Olympic Games on July 26.

Florent Manaudou, France’s Olympic men’s 50 meters freestyle swimming champion in 2012, ushered the flame ashore from a historic three-masted ship, the Belem. It had left Greece on April 27, carrying the flame lit in Ancient Olympia 11 days before that.

After a branch of the French Air Force, known as the “Acrobatic Patrol,” traced the five Olympic rings in the sky, Mr. Manaudou walked the flame along a temporary jetty crafted to resemble track and field lanes, in front of a crowd estimated by local authorities at more than 225,000. Fireworks erupted in plumes of red, white and blue smoke — the colors of the French flag — when he reached land.

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Noisy, Gaudy and Spiritual: Young Pilgrims Embrace an Ancient Goddess

Chris Buckley and

Chris Buckley, Amy Chang Chien and Lam Yik Fei spent four days walking parts of two pilgrimages in central and southern Taiwan. On the journey, they interviewed around 20 pilgrims.


In a din of firecrackers, cymbals and horns, a team of devotees carried the shrouded wooden statue of a serene-faced woman, holding her aloft on a brightly decorated litter as they navigated through tens of thousands of onlookers.

As the carriers nudged forward, hundreds of people were lined up ahead of them, kneeling on the road and waiting for the moment when the statue would pass over their heads.

Some wept after it did; many smiled and snapped selfies. “I love Mazu, and Mazu loves me,” the crowd shouted.

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In Western Ukraine, a Community Wrestles With Patriotism or Survival

It was sunset when Maj. Kyrylo Vyshyvany of the Ukrainian Army stepped into the yard of his childhood home in Duliby, a village in western Ukraine, just after his younger brother, also a soldier, had been buried. Their mother was still crying in the living room.

“I can already see that she’ll be coming to visit him every day,” he said that day.

He was right, but he would not be by her side. A few days after the funeral, in March 2022, he was killed in a Russian missile strike on a Ukrainian military base and buried next to his brother, Vasyl.

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A Gen Z Resistance, Cut Off From Data Plans

In the night, the mountain air not quite chill enough to still the insects, young people gathered around a glow. The light attracting them was not a phone screen, that electric lure for people almost everywhere, but a bonfire.

From around the blaze, music radiated. Fingers strummed a guitar. Voices layered lyrics about love, democracy and, most of all, revolution. Moths courted the flame, sparking when they veered too close, then swooning to their deaths.

For months now, these hills of Karenni State in eastern Myanmar have been severed from modern communications. The military junta that seized power in a coup three years ago, plunging the country into civil war, has cut off the populations most opposed to its brutal rule. In these resistance strongholds, where people from around the nation have congregated, there is almost no internet, cell service or even electricity.

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War or No War, Ukrainians Aren’t Giving Up Their Coffee

When Russian tanks first rolled into Ukraine more than two years ago, Artem Vradii was sure his business was bound to suffer.

“Who would think about coffee in this situation?” thought Mr. Vradii, the co-founder of a Kyiv coffee roastery named Mad Heads. “Nobody would care.”

But over the next few days after the invasion began, he started receiving messages from Ukrainian soldiers. One asked for bags of ground coffee because he could not stand the energy drinks supplied by the army. Another simply requested beans: He had taken his own grinder to the front.

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5-Star Bird Houses for Picky but Precious Guests: Nesting Swiftlets

With no windows, the gloomy, gray building looming four stories above the rice fields in a remote village in Indonesian Borneo resembles nothing more than a prison.

Hundreds of similar concrete structures, riddled with small holes for ventilation, tower over village shops and homes all along Borneo’s northwestern coast.

But these buildings are not for people. They are for the birds. Specifically, the swiftlet, which builds its nests inside.

Map shows the location of Perapakan in the Sambas Regency on Borneo, Indonesia.

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A Portrait Artist Fit for a King (but Not a President)

Few famous Britons, it seems, can resist the chance to be painted by Jonathan Yeo. David Attenborough, the 97-year-old broadcasting legend, is among those who have recently climbed the spiral stairs to his snug studio, hidden at the end of a lane in West London, to pose for Mr. Yeo, one of Britain’s most recognized portrait artists.

Yet when it came to painting his latest portrait, of King Charles III, the artist had to go to the subject.

Mr. Yeo rented a truck to transport his 7.5-by-5.5-foot canvas to the king’s London residence, Clarence House. There, he erected a platform so he could apply the final brushstrokes to the strikingly contemporary portrait, which depicts a uniformed Charles against an ethereal background.

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A Novelist Who Finds Inspiration in Germany’s Tortured History

She became a writer because her country vanished overnight.

Jenny Erpenbeck, now 57, was 22 in 1989, when the Berlin Wall cracked by accident, then collapsed. She was having a “girls’ evening out,” she said, so she had no idea what had happened until the next morning. When a professor discussed it in class, she said, it became real to her.

The country she knew, the German Democratic Republic, or East Germany, remains a crucial setting for most of her striking, precise fiction. Her work, which has grown in acuity and emotional power, combines the complications of German and Soviet history with the lives of her characters, including those of her own family members, whose experiences echo with the past like contrapuntal music.

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Forbidden to Watch Films as a Child, He Now Directs Somalia’s Top Shows

At the shout of “action,” two actors, costumed in black blazers and sunglasses, erupted into a spirited shouting match, gesticulating wildly as one demanded that the other convince his daughter to marry him.

A cameraman and a boom operator, sweaty under a scorching sun, moved in to capture the altercation in close-up.

Then the director, Abshir Rageh, seated in a foldable chair, removed his headphones and called: “Cut.”

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Even Before the Olympics, a Victory Lap for a Fast-Moving French Mayor

Reporting from St.-Ouen, France

The mayor grew up in a building so decrepit — filthy hallways, no private toilets, no showers — that his friends in nearby concrete towers pitied him.

Five decades later, that building — in St.-Ouen, a Paris suburb — is a distant memory, and in its place rises France’s Olympic pride: the athletes’ village, with its architectural-showcase buildings that are outfitted with solar panels, deep-sinking pipes for cooling and heating, and graceful balconies from which to look down on the forest planted below. One-quarter will become public housing after the Games.

“All of a sudden, we have the same feeling of pride as people living in the hypercenter,” said the mayor of St.-Ouen, Karim Bouamrane, 51, using his personal shorthand for the glamorous downtown playgrounds of the elites. “There was Los Angeles, Barcelona, Beijing, London, Sydney and, now, there is St.-Ouen.”

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Documentary Filmmaker Explores Japan’s Rigorous Education Rituals

The defining experience of Ema Ryan Yamazaki’s childhood left her with badly scraped knees and her classmates with broken bones.

During sixth grade in Osaka, Japan, Ms. Yamazaki — now a 34-year-old documentary filmmaker — practiced for weeks with classmates to form a human pyramid seven levels high for an annual school sports day. Despite the blood and tears the children shed as they struggled to make the pyramid work, the accomplishment she felt when the group kept it from toppling became “a beacon of why I feel like I am resilient and hard-working.”

Now, Ms. Yamazaki, who is half-British, half-Japanese, is using her documentary eye to chronicle such moments that she believes form the essence of Japanese character, for better or worse.

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This Town Had a Reputation Problem. Premier League Soccer Changed Things.

As the announcement trilled out over Kenilworth Road, the jumble of rusted metal and peeling paint that Luton Town F.C. calls home, the tone started to shift. At the start of the sentence, it was little more than the traditional polite welcome to the stadium for that evening’s visiting team, Manchester City.

By the end, though, the voice of the announcer seemed overcome by what sounded a little like awe. Luton, the fans in the stands and the players on the field were reminded, was about to face “the champions of the F.A. Cup, the champions of England and the champions of Europe.” Luton seems to be having a hard time believing the company it now keeps.

There is a reason for that. Fifteen years ago, Luton Town had been relegated to the fifth tier of English soccer, a world away from the power and the prestige of the Premier League. There was, for a time, a genuine risk that the club, founded in 1885, several years before the invention of the zipper, might fold altogether. For years afterward, money remained tight, ambitions modest.

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Top Biden Official Calls for Inquiry Into Chinese Doping Case

The Biden administration’s top drug official called on Monday for an independent investigation into how Chinese and global antidoping authorities decided to clear 23 elite Chinese swimmers who tested positive for a banned drug months before the Summer Olympics in 2021.

The official, Rahul Gupta, who is the director of the Office of National Drug Control Policy, said that he planned to bring up the handling of the positive tests during a two-day meeting of sports ministers in Washington. Top members of the World Anti-Doping Agency are scheduled to attend the event, which starts Thursday.

“The United States stands by its commitment to ensure that every American athlete and those across the globe are provided a level playing field and a fair shot in international athletic competitions,” Dr. Gupta said in response to questions from The New York Times. “There must be rigorous, independent investigations to look into any incident of potential wrongdoing.”

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A Soccer Team Stopped Charging for Tickets. Should Others Do the Same?

Neither Paris F.C. nor St.-Étienne will have much reason to remember the game fondly. There was, really, precious little to remember at all: no goals, few shots, little drama — a drab, rain-sodden stalemate between the French capital’s third-most successful soccer team and the country’s sleepiest giant.

That was on the field. Off it, the 17,000 or so fans in attendance can consider themselves part of a philosophical exercise that might play a role in shaping the future of the world’s most popular sport.

Last November, Paris F.C. became home to an unlikely revolution by announcing that it was doing away with ticket prices for the rest of the season. There were a couple of exceptions: a nominal fee for fans supporting the visiting team, and market rates for those using hospitality suites.

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‘Get Ready to Scream’: How to Be a Baseball Fan in South Korea

In the United States, many Major League Baseball games feature long periods of calm, punctuated by cheering when there’s action on the field or the stadium organ plays a catchy tune.

But in South Korea, a baseball game is a sustained sensory overload. Each player has a fight song, and cheering squads — including drummers and dancers who stand on platforms near the dugouts facing the spectators — ensure that there is near-constant chanting. Imagine being at a ballpark where every player, even a rookie, gets the star treatment.

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Adidas Stops Customization of Germany Jersey for Fear of Nazi Symbolism

The sports apparel giant Adidas abruptly stopped the sale of German soccer jerseys created with the player number “44” this week because the figure, when depicted in the official lettering of the uniform’s design, too closely resembled a well-known Nazi symbol.

The stylized square font used by Adidas for the jerseys, which will be worn by Germany’s team when it hosts this summer’s European soccer championships, makes the “44” resemble the “SS” emblem used by the Schutzstaffel, the feared Nazi paramilitary group that was instrumental in the murder of six million Jews. The emblem is one of dozens of Nazi symbols, phrases and gestures that are banned in Germany.

The country’s soccer federation, which is responsible for the design, said Monday any similarity to the logo created by the design’s numbering was unintentional.

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Este es el candidato que desafiará a Nicolás Maduro en Venezuela

Genevieve Glatsky informó desde Bogotá, Colombia, e Isayen Herrera desde Caracas, Venezuela.

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El día en que Edmundo González fue sacado de las sombras y elegido para retar al líder autoritario con mayor tiempo en el poder de Sudamérica, un equipo de técnicos estuvo ocupado asegurándose de que su casa no estuviese intervenida.

El Times  Una selección semanal de historias en español que no encontrarás en ningún otro sitio, con eñes y acentos.

“Esto no estaba en nuestros planes”, dijo su esposa, Mercedes López de González, en una entrevista concedida ese día en abril en su apartamento en Caracas, la capital de Venezuela.

Hasta hace poco, González, de 74 años, era un diplomático jubilado con cuatro nietos y ninguna aspiración política. Se mantenía ocupado escribiendo ensayos académicos, participando en conferencias y llevando a sus nietos a la barbería y a clases de música. Pocos en su Venezuela natal conocían su nombre.

Hoy, muchos venezolanos han puesto sus esperanzas en él para que le ponga fin a años de un gobierno represivo, ya que se enfrentará al presidente Nicolás Maduro, quien ha ostentado el poder desde 2013, en las elecciones programadas para finales de julio.

De repente, González ha vuelto a tener un trabajo de tiempo completo.

“Dos veces al día debo limpiar el teléfono”, dijo en una breve entrevista. “Borro casi 150 mensajes. Me acuesto a la 1:00 a. m. y a las 4 a. m. ya estoy otra vez atento y trabajando. Nunca me imaginé esto”.

Después de años de elecciones amañadas y persecuciones políticas, la población en Venezuela que anhela un regreso a la democracia había aprendido a esperar decepciones.

Una coalición de partidos de oposición, la Mesa de la Unidad Democrática, MUD, había estado haciendo esfuerzos para apoyar a un único candidato que pudiera representar un desafío viable para Maduro, pero su gobierno les puso una serie de obstáculos.

Al final, González emergió como un candidato al que el gobierno no intentaría bloquear y que la oposición apoyaría.

Aceptó el reto, pero tanto amigos como colegas afirman que es un desafío para el que nunca se había preparado.

“Edmundo no es un hombre que haya tenido alguna vez ambiciones políticas”, dijo Phil Gunson, experto sobre Venezuela del International Crisis Group en Caracas y amigo de González. “Es alguien que está haciendo lo que siente es su deber”.

Algunos expertos afirman que su bajo perfil podría dificultar que González coja impulso entre los votantes, sobre todo fuera de Caracas, donde la información llega a través de los medios controlados por el gobierno que muy probablemente no le den mucha cobertura a su campaña.

A diferencia de otros líderes opositores, González no ha criticado abiertamente el gobierno de Maduro y su historial con los derechos humanos, lo que ha generado preocupación entre algunos analistas que afirman que responsabilizar a las autoridades por los abusos es crucial para restaurar el Estado de derecho en el país.

En su casa, el día que ingresó a la tarjeta electoral, González se negó a conversar en detalle sobre las elecciones.

González, el menor de tres hermanos, nació en una familia de recursos modestos en la pequeña ciudad de La Victoria, a unos 80 kilómetros al oeste de Caracas. Su madre era profesora y su padre era un comerciante que lo desanimó de su sueño infantil de ser diplomático, calificándolo de “una profesión para gente rica”, según la hija del candidato, Carolina González.

Firme, González terminaría estudiando relaciones internacionales en la Universidad Central de Venezuela.

Imelda Cisneros, excompañera de clases y vieja amiga, recordó que González era un estudiante dedicado en la universidad. Era una época políticamente tumultuosa en la que una ideología comunista de extrema izquierda se estaba volviendo popular en el campus y las tensiones eran altas.

Pero González se convirtió en un líder estudiantil “con un enfoque muy calmado, de reconciliación”, contó Cisneros.

“Quería ser un diplomático”, añadió Cisneros. “Eso lo tuvo muy claro su objetivo desde que entró”.

Se unió al servicio diplomático poco después de graduarse en 1970, con experiencias en Bélgica, El Salvador y Estados Unidos, donde obtuvo una maestría en relaciones internacionales en la Universidad Americana en Washington.

Posteriormente fue nombrado embajador de Venezuela en Algeria y luego Argentina, donde estaba asignado cuando Hugo Chávez fue elegido presidente en 1999. Chávez terminaría consolidando su poder bajo la bandera de una revolución de inspiración socialista.

González regresó a Venezuela en 2002 y poco después se retiró del servicio diplomático.

En 2008 empezó a participar en la coalición de partidos de oposición llamada Mesa de la Unidad Democrática, asesorando tras bastidores en asuntos de relaciones internacionales.

González se convirtió en el presidente de la junta de directores de la coalición en 2021, afirmó Ramón Guillermo Aveledo, exsecretario ejecutivo de la coalición.

Pero la mayoría de las personas, incluso en los círculos políticos venezolanos, no sabía que González desempeñaba ese papel hasta que se anunció su candidatura presidencial, porque los líderes de la oposición a menudo enfrentan persecución.

Eso hace que, para González, sea una decisión arriesgada estar al centro de atención frente a un gobernante empeñado en retener el poder.

“Estoy nerviosa porque no sabemos si nos pueda pasar algo”, dijo López de González.

Quienes conocen a González afirman que afrontar una campaña presidencial es algo que no asumiría con ligereza.

“Es un hombre sumamente equilibrado, tranquilo, un hombre bastante serio y sobre todo sobrio”, dijo Ramón José Medina, quien fue secretario ejecutivo adjunto de la Mesa de la Unidad Democrática hasta 2014 y ha sido amigo de González durante décadas.

En octubre, Maduro firmó un acuerdo con la oposición para tomar medidas hacia unas elecciones libres y justas, y Estados Unidos levantó temporalmente algunas sanciones económicas severas como un gesto de buena voluntad.

Días después, una exdiputada nacional, María Corina Machado, gano unas elecciones primarias con más del 90 por ciento de los votos, convirtiéndola en una amenaza considerable para Maduro en un enfrentamiento entre ambos.

Desde entonces, el gobierno de Maduro ha puesto obstáculos para impedir que un rival serio llegue a la tarjeta electoral.

En primer lugar, el Tribunal Supremo del país inhabilitó a Machado en enero debido a lo que los jueces afirmaron habían sido irregularidades financieras ocurridas cuando era diputada nacional, una táctica común utilizada para mantener a rivales viables fuera de la tarjeta electoral.

Luego, el mes pasado, el gobierno impidió que una coalición de oposición presentara otra candidata preferida utilizando maniobras electorales técnicas justo antes de la fecha límite de inscripción.

Solo a un político, Manuel Rosales, a quien los analistas políticos consideraban como alguien que había recibido el visto bueno de Maduro, se le permitió inscribirse. Por un momento pareció que el esfuerzo por presentar un candidato unificado había sido derrotado.

Pero, sorpresivamente, la coalición anunció que la autoridad electoral le había concedido una prórroga, lo que allanó el camino para que González entrara de manera oficial en la contienda. Rosales se hizo a un lado y apoyó a González.

La carrera de González como “buscador de consenso” lo ayudó a unir a la oposición, afirmó Gunson.

“Es alguien aceptable para muchas diferentes personas”, añadió. “Y no ofende a nadie”.

Esas cualidades también podrían lograr que sea más probable que el gobierno de Maduro le ceda el poder si gana, dijo Tamara Taraciuk Broner, experta en Venezuela para el Diálogo Interamericano, una organización de investigación en Washington.

Según los expertos, Maduro podría estar dispuesto a aceptar la derrota si se le concediera amnistía por abusos contra los derechos humanos y si a su partido se le diera una participación permanente en el sistema político del país.

En este sentido, González ha sido más conciliador que otros candidatos. Machado ha dicho que Maduro y otras autoridades de su gobierno deben ser responsabilizados penalmente por corrupción y abusos contra los derechos humanos.

González ha dicho en entrevistas que está dispuesto a conversar con el gobierno de Maduro para garantizar una transición de poder sin sobresaltos.

“Su principal desafío será conservar ese equilibrio entre mantener a la oposición alineada detrás de una candidatura unificada y asegurarse de que su candidatura no represente una amenaza insoportable para el régimen”, dijo Taraciuk Broner. “Y esa es una línea muy delgada”.

Una encuesta ya lo muestra derrotando a Maduro, aunque esta también reveló que alrededor de un tercio de los encuestados afirmó que no estaban seguros por quién votarían y cerca de otro 20 por ciento dijo que no lo harían por ningún candidato en la contienda.

Aveledo afirmó que tenía la esperanza de que González pudiera ganar apoyo de más venezolanos en las próximas semanas.

“Por fin alguien que habla con serenidad, con moderación, que piensa en los problemas y las soluciones, que habla sin gritar, sin insultar”, dijo. “Porque el país está muy cansado de conflicto”.

José Raúl Mulino es elegido presidente de Panamá

Los panameños eligieron el domingo a José Raúl Mulino, exministro de Seguridad Pública, como su próximo presidente. Fue la culminación de un ciclo electoral que ha estado envuelto en agitación política.

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Mulino, de 64 años, centró su campaña en el crecimiento del empleo y prometió aumentar el turismo y construir una línea ferroviaria que conectará la capital, Ciudad de Panamá, con el interior del país, lo que crearía puestos de trabajo en construcción. También prometió aumentar la producción agrícola, reducir el costo de los medicamentos y proporcionar acceso gratuito a internet en las escuelas.

Mulino obtuvo el 34 por ciento de los votos con más del 90 por ciento de los sufragios escrutados el domingo, según el Tribunal Electoral del país, que lo declaró vencedor de la contienda a una sola vuelta. Mulino tenía una ventaja de 10 puntos porcentuales sobre su competidor más próximo, Ricardo Lombana, antiguo diplomático. Mulino asumirá el cargo el 1 de julio, sustituyendo al presidente saliente, Laurentino Cortizo.

“Es un honor para mí, para mi familia, para mis amigos, recibir esta llamada”, dijo Mulino en su discurso de victoria en Ciudad de Panamá el domingo por la noche. Su elección, dijo, “implica un enorme peso sobre mis hombros”, añadiendo que prometía hacer todo lo posible por el país.

En un grupo de ocho candidatos, Mulino lideraba las encuestas, prometiendo devolver a Panamá el crecimiento económico que experimentó bajo el mandato de Ricardo Martinelli, quien fue presidente de 2009 a 2014.

Martinelli, a quien sus partidarios conocen como “el Loco”, había sido uno de los principales contendientes hasta que fue inhabilitado por una condena por blanqueo de dinero en 2023. Pero desde la embajada de Nicaragua en Ciudad de Panamá, donde se le otorgó asilo, Martinelli hizo una intensa campaña en favor del Mulino, quien fue su compañero de fórmula y ocupó su lugar en la papeleta electoral.

La campaña del Mulino adoptó el eslogan “el Loco con Mulino”.

Carlos Taylor, camarero de 71 años, dijo que no había tenido tiempo de leer las propuestas de Mulino. Votó por él en una escuela pública de Ciudad de Panamá debido a Martinelli.

“Por el solo hecho de que está acompañado de Martinelli, yo confío en él”, dijo. “Cuando Martinelli fue presidente a todos nos iba mejor”.

Desestimó la condena por blanqueo de dinero de Martinelli, diciendo que otros funcionarios públicos roban pero, a diferencia del expresidente, no son investigados por ello.

“Todos hacen lo suyo”, dijo.

El caos político caracterizó las elecciones, que se celebraron en medio de una frustración generalizada con el gobierno actual y tras unas nutridas protestas del año pasado contra contratos de minería de cobre que, según los manifestantes, eran perjudiciales para el medioambiente.

Los candidatos compitieron por un mandato de cinco años en una votación de una sola vuelta. Panamá no permite a los presidentes en ejercicio presentarse a un segundo mandato consecutivo. Los votantes también eligieron a los representantes de la Asamblea Nacional y de los gobiernos locales.

Panamá ha emergido como una de las economías de más rápido crecimiento del hemisferio occidental gracias a la expansión del canal de Panamá, acuerdos de libre comercio que han atraído a inversores y el uso del dólar como moneda local.

Pero en marzo, la agencia Fitch Ratings rebajó la calificación crediticia de Panamá. Se espera que la producción económica del país crezca solo un 2,5 por ciento este año, frente al 7,5 por ciento de 2023.

Según el Fondo Monetario Internacional, esta desaceleración se debe en gran medida a la decisión de la Corte Suprema de declarar inconstitucional el contrato de extracción de cobre y a la posterior decisión del Gobierno de cerrar la mina. (El Banco Mundial pronostica un crecimiento más rápido a partir del año que viene).

Mulino tendrá que hacer frente a una serie de otros problemas, como la crisis humanitaria que empeora a medida que cientos de miles de migrantes cruzan un camino selvático entre Panamá y Colombia conocido como el Tapón del Darién. Las organizaciones de ayuda han denunciado un alarmante aumento de los asaltos en el lado panameño de la brecha, incluidas violaciones.

El presidente electo ha prometido cerrar el paso y deportar a los migrantes que infrinjan las leyes panameñas. “No voy a permitir que miles de ilegales pasen por nuestro territorio como si nada, sin control”, afirmó.

La preocupación por el agua también fue un tema central de las elecciones. Una reciente sequía provocada por la escasez de lluvias ha reducido los niveles de agua del canal de Panamá, lo que ha provocado que se permita el paso de menos barcos. Mulino prometió suministrar agua potable a las comunidades que carecen de ella.

También prometió abordar el alto déficit que afecta al sistema de pensiones de Panamá y crear nuevos empleos en un país que lucha contra la escasez de mano de obra calificada y un alto número de trabajadores informales.

Al igual que otros candidatos, Mulino evitó tocar temas sociales polémicos y no hizo hincapié en una ideología política concreta en su campaña.

A pesar de la inhabilitación de Martinelli, la campaña de Mulino ha seguido utilizando su imagen en materiales promocionales y se ha apoyado de manera significativa en su legado, el cual incluye una ampliación multimillonaria del canal de Panamá y la inauguración de un sistema de metro en Ciudad de Panamá, la capital.

Mulino calificó el juicio por corrupción de Martinelli, , el cual tuvo como resultado una sentencia de 10 años de prisión, de “juicio armado”, y ha afirmado que él también ha sido un perseguido político.

En 2015, Mulino fue detenido y pasó varios meses en prisión por cargos de malversación vinculados a unos contratos multimillonarios que firmó en 2010 para la compra de radares, cuando era ministro de Seguridad Pública de Martinelli.

Posteriormente, la Corte Suprema de Justicia dictaminó que se habían producido violaciones de procedimiento y confirmó la desestimación de los cargos por parte de un tribunal inferior, aunque mantuvo abierta la posibilidad de que el caso pudiera reabrirse. (El viernes, la Corte Suprema dictaminó que la candidatura de Mulino era legal después de que una impugnación afirmara que no debería participar en la contienda porque no se está presentando con un candidato a vicepresidente como lo exige la constitución del país).

No está claro qué significará la victoria del Mulino para la situación de Martinelli. El Ministerio de Relaciones Exteriores de Panamá ha rechazado la petición de Nicaragua de permitir la salida del país de Martinelli.

Mary Triny Zea colaboró con reportería desde Ciudad de Panamá.

La policía de Haití necesita ayuda para combatir a los criminales

En marzo, unas bandas criminales entraron en el vecindario del jefe de la policía haitiana, Frantz Elbé, irrumpieron en su casa, la incendiaron y mataron a su perro.

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Elbé y su familia no estaban en casa en ese momento, y no quiso dar detalles de lo sucedido. Pero el ataque, que fue grabado en video, envió un mensaje escalofriante a las filas de la policía y a los residentes de Puerto Príncipe, la asediada capital del país.

“Simbolizaba que nadie estaba a salvo”, declaró Reginald Delva, consultor de seguridad y exministro del gobierno haitiano.

El incendio de la casa del jefe de la policía aumentó el temor entre los haitianos de que su país está al borde del colapso ante el ataque de una coalición de bandas armadas que se apoderaron de muchas zonas de Puerto Príncipe y amenazan instituciones clave, como el Palacio Nacional.

La policía haitiana, superada en número y armamento, ha conseguido —al menos por ahora— enfrentar a las bandas en algunos combates y defender los pocos edificios gubernamentales que quedan bajo control estatal.

Como resultado, la policía ha pasado de ser una fuerza muy criticada, considerada por muchos analistas como inepta y corrupta, a adquirir un nuevo respeto entre algunos haitianos.

“La policía ha hecho esfuerzos importantes”, afirmó Gédéon Jean, director del Centro de Análisis e Investigación de los Derechos Humanos, con sede en Haití. “Todavía es insuficiente, pero ahora tienen a la población de su lado”.

Según los expertos, la policía se centra en proteger los principales edificios e infraestructuras gubernamentales, haciendo que las zonas residenciales de la capital queden expuestas a los ataques de las bandas, en lo que un funcionario de EE. UU. comparó con una partida de Whac-a-Mole.

Las bandas dominan muchas zonas de Puerto Príncipe y controlan barrios enteros. Han recurrido a la extorsión y al secuestro para financiar sus operaciones y también han exigido tener injerencia en el futuro político de Haití.

La policía ha contribuido a disminuir el dominio que las bandas ejercían sobre el aeropuerto de la capital, permitiendo el aterrizaje de aviones militares. Está previsto que los vuelos comerciales se reanuden este mes por primera vez desde principios de marzo.

Y el miércoles, la policía también le quitó el control de las carreteras de acceso al puerto de Puerto Príncipe a las pandillas, lo que permitió que los barcos atracaran y descargaran.

La ofensiva de las bandas, que comenzó a fines de febrero, sí logró uno de sus objetivos: la destitución del líder de Haití.

Al primer ministro Ariel Henry se le impidió regresar al país de un viaje al extranjero después de que las bandas atacaran el aeropuerto internacional de la capital, y finalmente se vio obligado a dimitir.

Se suponía que la policía de Haití iba a recibir ayuda del extranjero en su campaña para sofocar la anarquía: una fuerza multinacional de 2500 miembros dirigida por Kenia que fue aprobada por las Naciones Unidas y financiada en gran parte por Estados Unidos.

Pero el contingente quedó suspendido porque los dirigentes de Kenia dijeron que estaban esperando a que se instalara un nuevo gobierno haitiano.

Un consejo de transición encargado de aportar estabilidad política a Haití ha tomado el relevo, como parte de un proceso para conformar un nuevo gobierno y allanar el camino para unas elecciones generales.

Haití no ha tenido un líder elegido por una votación democrática desde que su último presidente, Jovenel Möise, fue asesinado hace tres años.

Pero Kenia aún no ha dicho cuándo partirá la fuerza multinacional hacia Haití, por lo que, de momento, la policía del país tendrá que seguir enfrentándose a las bandas por su cuenta.

“Llevan meses rogando por ayuda”, dijo Bill O’Neill, experto de Naciones Unidas en derechos humanos en Haití. “Me sorprende que sigan resistiendo. Es un pequeño milagro”.

La policía cuenta con unos 9000 oficiales activos para una población de 11 millones de habitantes, según cifras del gobierno, aproximadamente un tercio de la dotación recomendada por Naciones Unidas para un país de ese tamaño.

En Puerto Príncipe suelen estar de servicio unos cientos de oficiales, según los expertos, aunque de manera oficial hay unos 2400 asignados a la capital.

Muchos oficiales han muerto, han renunciado o simplemente han abandonado el trabajo, afirmó Elbé, el jefe de la policía. Sin embargo, dijo que un número significativo ha abandonado Haití al amparo de un programa de permiso humanitario o de permanencia temporal de EE. UU. (conocido como parole en inglés) para inmigrantes haitianos presentado el año pasado por el gobierno de Joe Biden.

En el otro bando hay hasta 200 bandas criminales en todo el país, de las cuales unas dos decenas operan en Puerto Príncipe, según los expertos. Estas van desde pequeños grupos de unas pocas decenas de jóvenes que comparten pistolas hasta pandillas de unos 1500 hombres armados con armas automáticas.

Las autoridades estadounidenses afirman que algunas bandas también disponen de rifles de gran calibre que pueden disparar munición capaz de penetrar fortificaciones. También utilizan drones para vigilar a la policía. Las armas de la policía consisten principalmente en rifles y pistolas.

El gobierno de Biden, que ha dado a la policía de Haití alrededor de 200 millones de dólares en ayuda en los últimos años, está gastando otros 10 millones de dólares en capacitación y equipamiento, incluyendo armas, municiones, chalecos antibalas y cascos.

“Les hemos proporcionado material suficiente, diría yo, por el momento, pero cada día cuenta, y ésta es una acción de contención”, declaró en una entrevista Brian A. Nichols, subsecretario de Estado para Asuntos del Hemisferio Occidental. Las autoridades de EE. UU. han insistido repetidamente en la urgencia de contar con la fuerza multinacional sobre el terreno en Haití.

Al mismo tiempo, organizaciones de derechos humanos en Haití afirman que la policía también ha cometido abusos, como detener a personas bajo acusaciones no especificadas o falsas y golpear a los detenidos, según un informe del Departamento de Estado de EE. UU. publicado en abril.

El asalto a la casa del jefe policial se produjo cuando las bandas intensificaron su nivel de violencia: en los tres primeros meses de este año, más de 2500 personas murieron o resultaron heridas en Haití. Además de forzar el cierre del principal aeropuerto del país, las pandillas también cerraron el principal puerto de Haití, bloqueando el transporte marítimo.

Con este sombrío telón de fondo, Elbé, que no suele hacer apariciones públicas, difundió dos videos en los que les aseguraba a los haitianos que sus oficiales estaban haciendo todo lo posible para protegerlos.

“Se han mantenido firmes en la defensa de la población y han evitado que el país se desmorone por completo”, dijo en un video, con un chaleco protector y rodeado de oficiales de élite antibandas.

También hizo un llamado directo a sus compañeros policías. “Les pido que se unan a esta lucha para evitar que el país muera”, dijo.

Sin embargo, algunos oficiales que viven en barrios invadidos por las bandas se han unido a los cientos de miles de haitianos que han huido de sus hogares.

Las bandas criminales han atacado deliberadamente a la policía como muestra de poder y para sembrar el terror, según los expertos.

“Asesinan o mutilan brutalmente los cuerpos de los policías”, afirmó Diego Da Rin, quien supervisa Haití para el International Crisis Group.

El jefe del sindicato de la policía, Lionel Lazarre, declaró: “La policía es víctima, como el resto de la población. La moral no es alta”.

Desde enero, al menos 24 oficiales han muerto y otros 5 han desaparecido tras sufrir emboscadas de bandas criminales, afirmó Elbé. Unos 220 oficiales han dimitido y 170 han abandonado las filas sin dar explicaciones, añadió.

Debido a los enormes retos y riesgos que enfrentan los oficiales, algunos funcionarios de Estados Unidos afirmaron que la institución había mostrado un compromiso y una resistencia notables.

Equipos especializados SWAT y unidades antipandillas han logrado repeler varios ataques contra edificios clave del gobierno en el centro de la ciudad, incluidos los ministerios del Interior y de Justicia y la Corte Suprema, en lo que Elbé describió como “guerra de guerrillas urbanas por bandas fuertemente armadas”. Al menos 22 comisarías de policía de Puerto Príncipe y sus suburbios fueron destruidas en las últimas semanas.

Un equipo de 14 asesores y capacitadores del Departamento de Estado de EE.UU. está integrado en la policía haitiana para prestar apoyo, incluido asesoramiento táctico. Los altos mandos de la policía haitiana también han recibido formación a través del Colegio Interamericano de Defensa de Washington, que forma parte de la Organización de Estados Americanos.

Sin embargo, los expertos advierten que la policía haitiana está en desventaja en su lucha contra las bandas porque carece de una buena capacidad de respuesta y equipos de inteligencia, como vehículos de patrulla blindados, helicópteros o aviones no tripulados, para atacar las bases fortificadas de las bandas criminales.

La fragilidad de la policía preocupa a los expertos, quienes han advertido que no será fácil derrotar a las bandas ni siquiera con la llegada de la misión multinacional respaldada por la ONU.

“El despliegue internacional tendrá que estar específicamente entrenado para ejecutar operaciones en entornos urbanos densos, donde las bandas probablemente también empleen tácticas de guerrilla que aumenten el riesgo para los civiles”, dijo Lewis Galvin, analista principal para las Américas de Janes, la empresa de inteligencia de defensa.

Encuentran cuerpos sin vida en Baja California tras la desaparición de 3 turistas

Una búsqueda de tres turistas desaparecidos cerca de una localidad surfista cercana a la frontera entre Estados Unidos y México terminó trágicamente el viernes cuando las autoridades informaron que habían localizado tres cuerpos en un pozo de agua.

El Times  Una selección semanal de historias en español que no encontrarás en ningún otro sitio, con eñes y acentos.

Dos hermanos australianos Callum y Jake Robinson, y su amigo, Jack Carter Rhoad, un ciudadano estadounidense, habían estado de vacaciones practicando surf y acampando en la costa cercana a la ciudad mexicana de Ensenada cuando desaparecieron el sábado pasado.

Debra Robinson, la madre de los hermanos, dijo en una publicación en las redes sociales el miércoles que sus hijos habían reservado un Airbnb en otro pueblo costero al norte de Ensenada pero nunca llegaron allí.

“Este es un mensaje para cualquiera que haya visto a mis dos hijos. No nos han contactado”, suplicó a los más de 120.000 miembros de una página comunitaria en Facebook creada para personas interesadas en recorrer la península de Baja California en México.

Robinson informó además que Callum padece de diabetes tipo 1.

La fiscal general del estado, María Elena Andrade Ramírez, dijo en una conferencia de prensa el jueves que los fiscales estaban investigando a tres personas relacionadas con el caso, pero que había transcurrido un tiempo crucial desde la desaparición de los tres hombres.

Andrade Ramírez declaró ante los reporteros que la desaparición se había conocido de manera tardía, por lo que, agregó, eso significaba que se había perdido tiempo importante.

En una entrevista, Andrade Ramírez dijo que después de un análisis minucioso de un pozo de agua de 15 metros de profundidad en la playa La Bocana, cerca del pueblo de Santo Tomás, las autoridades mexicanas encontraron tres cuerpos masculinos la madrugada del viernes. Los restos ya descompuestos, añadió, “reunen las caracteristicas para suponer con un alto grado de probabilidad” que se trata de los hermanos Robinson y Rhoad.

Los investigadores realizarán pruebas de ADN para confirmar los hallazgos.

Los fiscales también creen que las tres personas vinculadas con las muertes intentaron apoderarse del vehículo de las víctimas. Cuando se resistieron, dijo Andrade Ramírez, un hombre sacó un arma, disparó y luego trató de deshacerse de sus cuerpos. Esa persona ha sido arrestada.

“Esta agresion al parecer se dio de manera imprevista, de manera circunstancial”, añadió. “Nos comprometemos a que este crimen no va a quedar impune”.

En el mismo lugar también se encontraron restos humanos de un cuarto cuerpo masculino, que aún no ha sido identificado y no está relacionado con este caso.

En 2022, 192 ciudadanos estadounidenses murieron en México, según las cifras del Departamento de Estado, pero la mayoría de esas muertes fueron accidentes o suicidios. Solo 46 se dictaminaron como homicidios.

Las grandes olas de Baja California han atraído durante mucho tiempo a muchos surfistas y viajeros, varios de los cuales han tenido que lidiar con las crecientes tasas de criminalidad durante casi dos décadas.

Pero en los últimos años el estado se ha visto afectado por niveles de violencia sin precedentes. Los datos gubernamentales muestran que Baja California ocupa actualmente el primer lugar en robo de vehículos y el segundo en homicidios, la mayoría de los cuales están relacionados con el tráfico de drogas o el crimen organizado, según declaró este año el secretario de la Defensa Nacional de México, Luis Cresencio Sandoval.

Un funcionario familiarizado con la investigación, quien no estaba autorizado a hablar públicamente, dijo que una camioneta blanca en la que viajaban los turistas desaparecidos había sido encontrada carbonizada cerca de la playa de La Bocana, en Santo Tomás. También se estaban analizando otras pertenencias y pruebas, añadió el funcionario.

El rápido esfuerzo por encontrar a los turistas fue una rara excepción en un país donde casi 100.000 personas siguen desaparecidas, según el último recuento facilitado por las autoridades mexicanas en marzo.

La mayoría de los casos siguen sin resolverse. Los familiares y los voluntarios tienen que seguir por su propia cuenta las pistas, pero la presencia de los cárteles y la falta de apoyo de las autoridades convierten la búsqueda en una misión peligrosa.

Este caso reciente en Ensenada hizo recordar un suceso de 2015 en el que dos surfistas australianos, Adam Coleman y Dean Lucas, fueron asesinados mientras conducían por Sinaloa, otro estado del norte de México. Las autoridades locales arrestaron a tres personas, quienes dijeron que le habían disparado a los dos amigos después de que se habían resistido a un robo. Sus cuerpos fueron encontrados dentro de su camioneta, la cual había sido rociada con gasolina y prendida en fuego.

Emiliano Rodríguez Mega es un investigador reportero del Times en Ciudad de México. Cubre México, Centroamérica y el Caribe. Más de Emiliano Rodríguez Mega

¿Proteger los árboles de la Amazonía puede ser más rentable que la ganadería?

Manuela Andreoni visitó proyectos de restauración y propiedades rurales en el norte del Amazonas para entender cómo están cambiando las economías locales.

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Los habitantes de Maracaçumé, una localidad al borde de la selva amazónica cuya población vive en situación de pobreza, se sienten desconcertados por la empresa que acaba de comprar la mayor hacienda de la región. ¿Cómo puede ganar dinero plantando árboles, que los ejecutivos dicen que nunca talarán, en terrenos donde el ganado ha pastado durante décadas?

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“Estamos acabando con unos pastos que muchos granjeros necesitan”, afirmó Josias Araújo, un antiguo ganadero que ahora trabaja en la reforestación, parado sobre una parcela de tierra que estaba ayudando a abonar. “Es tan extraño”, agregó.

La nueva empresa, que también es el nuevo empleador de Araújo, es un negocio de restauración forestal llamado Su objetivo, junto con otras empresas, es crear toda una nueva industria que pueda hacer que los árboles en pie, que almacenan el carbono que calienta al planeta, sean más lucrativos que la mayor causa de deforestación mundial: la ganadería.

Es el santo grial de la economía forestal. Y ahora podría estar al alcance de la mano.

El interés es enorme. Ya desapareció una quinta parte de la gran selva tropical. Y los científicos advierten que el aumento de las temperaturas globales podría hacer que todo el ecosistema, un tesoro de biodiversidad y un regulador crucial del clima mundial, colapse en las próximas décadas, a menos que se detenga la deforestación y se restaure una zona del tamaño de Alemania. planea restaurar árboles endémicos en áreas deforestadas y vender créditos que corresponden al carbono que captan. Esos árboles se conservarán, no se talarán. Luego, las empresas utilizarán esos créditos para compensar sus propios gases de efecto invernadero en el recuento de emisiones.

Lo que está en juego depende del éxito de un sistema que se está construyendo desde cero y que implica desafíos enormes. Medir el carbono que contienen los árboles y el suelo es complejo. Además, a muchos conservacionistas les preocupa que las empresas puedan abusar de los créditos de carbono para aparentar conciencia ecológica sin renunciar a los combustibles fósiles.

A pesar de eso, los proyectos de reforestación han creado un gran revuelo en el norte de la Amazonía, donde las empresas se apresuran a comprar grandes parcelas de tierra con potencial de restauración.

“Ustedes saben que a quienes crían ganado no les importa mucho esto de la reforestación”, comentó Anderson Pina Farias, un ganadero cuya finca está deforestada casi en su totalidad. Pero, añadió, “si vender carbono es mejor que la ganadería, podemos cambiar de negocio”.

Una reacción adversa de la naturaleza parece estar ayudando a las empresas de restauración a ganarse los corazones y las mentes en una región donde la cultura ganadera está muy arraigada.

Jose Villeigagnon Rabelo, alcalde de Mãe do Rio, ciudad del noreste de la Amazonía, está preocupado. Una sequía brutal provocada por el cambio climático y la deforestación secó recientemente buena parte de los pastizales que los ganaderos usaban como alimento. Y, tras décadas de pisoteo de los animales, millones de hectáreas en toda la región se han degradado tanto que no sirven para cultivar casi nada.

“El ganado se está muriendo de hambre”, declaró Rabelo sentado en su oficina, recubierta de madera y con bancos de ‘Dinizia excelsa’, también conocido como angelim vermelha, un árbol que ahora es difícil de encontrar en la región. “Nunca habíamos tenido un verano así”.

La crisis ha hecho que los ganaderos tengan que dedicar partes cada vez mayores de sus fincas a alimentar a un número cada vez menor de reses. En la actualidad, menos de la mitad de las haciendas registradas en la ciudad tienen ganado.

Pero, hace más o menos un año, una empresa de restauración llamada Mombak inició un proyecto que abarca 3035 hectáreas en uno de los ranchos ganaderos más grandes de la región. Rabelo confía en que la nueva industria sea un salvavidas para la comunidad.

La idea es sencilla: la venta de un crédito, por cada tonelada de carbón que los árboles absorban de la atmósfera, para las empresas que quieran compensar la contaminación que producen.

Según los expertos, los trastornos medioambientales, combinados con el interés cada vez mayor por los créditos de carbono, han creado una oportunidad para desafiar el dominio del imperio de la carne de res sobre vastas extensiones de selva tropical. Según un informe de 2023 de BloombergNEF, los mercados de carbono podrían alcanzar un valor de un billón de dólares en 2037, el doble de lo que vale en este momento el mercado mundial de la carne de res.

Cultivar un bosque grande y biodiverso en terrenos degradados puede costar decenas de millones de dólares. Durante años, los proyectos de reforestación forestal habían tenido que depender de varias fuentes de ingresos, incluida la tala sostenible de madera, para restaurar el suelo y cultivar distintos tipos de árboles endémicos.

Sin embargo, las empresas que quieren mejorar sus credenciales climáticas están cada vez más dispuestas a invertir más recursos para financiar proyectos que consideran de alta calidad. Por eso, empresas como Mombak y están desarrollando un modelo de negocio que se basa casi exclusivamente en créditos de carbono, con poca o ninguna tala.

Parte de la estrategia de empresas como Mombak y es ayudar a los agricultores a mejorar la tierra e intensificar la ganadería en algunas zonas degradadas, al tiempo que restauran los bosques en otras. En promedio, las fincas amazónicas mantienen un animal por cada 0,80 hectáreas. Los investigadores afirman que esta cifra podría aumentar a tres animales con poca inversión.

La mayoría de los proyectos emplean a decenas de lugareños para que planten los árboles, fertilicen la tierra y estén atentos a incendios. Las empresas también financian y capacitan a empresas locales para que proporcionen las semillas y plántulas autóctonas que tanto necesitan.

En algunos proyectos, a medida que crecen los bosques, las comunidades locales también pueden ganarse la vida recolectando y procesando nueces de Brasil, aceite de andiroba y otros productos forestales que pueden vender a empresas de alimentos, belleza y farmacéuticas.

Cuando un bosque se convierte en una respuesta a las diversas necesidades de la gente, se vuelve una poderosa razón para que las comunidades lo protejan, afirmó Luiza Maia de Castro, economista que gestiona las relaciones comunitarias de En este momento, la tala de árboles es un medio de subsistencia aceptable en la mayor parte de la Amazonía.

“Para romper ese ciclo”, dijo, “tienes que cambiar la manera en la que la gente se gana el sustento”.

Estas iniciativas siguen enfrentando retos enormes. El suministro de semillas de árboles endémicos es un problema logístico y encontrar granjas que puedan ser adquiridas en regiones donde la tenencia de la tierra es caótica puede implicar meses de investigación.

Y lo que es más importante, la trayectoria de los precios de los créditos de carbono depende de que el mundo establezca qué es un crédito de alta calidad. En repetidas ocasiones, los mercados de carbono se han visto afectados por investigaciones académicas y periodísticas que revelaron que decenas de proyectos habían exagerado el impacto de sus emisiones, por ejemplo, al “proteger” bosques que nunca estuvieron en peligro de tala.

Pero los proyectos de reforestación almacenan carbono con el cultivo de árboles en tierras degradadas, un sistema más sencillo y directo.

Algunos expertos advierten que el ganado desplazado podría continuar impulsando la deforestación en otros lugares y que los incendios forestales podrían eliminar los beneficios de los árboles que tardaron décadas en crecer.

“Suena a que el financiamiento del carbono puede marcar la diferencia”, dijo Barbara Haya, directora del Proyecto de Comercio de Carbono de Berkeley, que ha investigado varios proyectos de silvicultura de carbono. Pero también hay dudas sobre los métodos de contabilidad.

Además, agregó: “Es problemático intercambiar carbono forestal por emisiones de combustibles fósiles”. En parte, eso se debe a que la compra de créditos de carbono puede resultar menos costosa que la transición de una empresa a abandonar las fuentes de energía sucias, lo que, según los científicos, el mundo debe hacer en última instancia para evitar los peores efectos del cambio climático.

Manuela Andreoni es periodista del Times que cubre el clima y el medioambiente y escribe el boletín Climate Forward. Más de Manuela Andreoni